Book: Страж Источника



Серж Неграш

Страж Источника

— Хозяин! — по трактиру разнесся густой бас Кулла. — Еще вина!

Толстяк, хозяин этого заведения, быстро подбежав к прославленному варвару, наполнил его опустевшую кружку.

— Еще чего-нибудь? — подобострастно спросил он.

Несмотря на то, что летом в этих краях очень душно и жарко, Кулл носил кожаные штаны и жилет, под которыми кожа прела. Ухудшал положение и висящий за спиной обоюдоострый меч, испивший немало вражьей крови. Под ним пот струйкам стекал по телу, так что Куллу оставалось только свирепеть от ярости. Не выбросит же он свое оружие?! Что за воин без клинка? Хотя очень хотелось скинуть с себя одежду, отбросить меч и расслабиться… Увы, это было невозможно. Пускай сейчас атланту боги ниспослали передышку между прошедшими битвами и теми, что еще только будут, но в любой миг она могла закончиться. Впрочем, сейчас не хотелось думать ни о прошлом, ни о будущем, он здесь не для этого… Отдыхать, вот зачем Кулл приехал в этот небольшой городок.

Двое новых знакомых сидели за одним с ним столом. Одного из них звали Вайлером, на поясе у него висел топор, который тот предпочитал любому другому виду оружия. Вторым был кхариец Дао Тиво, владеющий искусством борьбы на саблях. У обоих в глазах читалась хитрость и лукавство, что показалось бы атланту весьма подозрительным, если бы он все еще был трезв.

В захмелевшем сознании пронеслись воспоминания, как он познакомился с Дао Тиво и Вайлером. Это было всего лишь пару часов назад в некоем заведении, которое называлось "Приют путника". Дао Тиво и Вайлер промышляли там тем, что обыгрывали в кости всех подряд. Атлант тогда решил испытать судьбу. Во время очередного броска костей, он заметил, что его обманывают. Разозлившись, Кулл ударил Дао Тиво по голове, Вайлера же схватил за глотку. Оба хитреца были настолько удивлены его действиями, что просто не успели ничего предпринять…

Сейчас они все втроем сидели в этом же самом трактире, где и произошло их знакомство, и мирно беседовали друг с другом, попивая вино. После четвертой или пятой кружки Кулл счел побитых им обманщиков своими приятелями. Да и они думали о нем точно также.

— Друзья, — произнес атлант, опустошая очередной кувшин, — я…

В этот момент двери трактира раскрылись, и внутрь вбежал какой-то человек. Выглядел он незавидно: лицо покрыто синяками, одежда настолько истрепалась, что превратилась в жалкие лохмотья, а обувь отсутствовала напрочь.

— Где мне найти Кулла?! — властно спросил он. То, как это было сказано, и его внешний вид с трудом можно было соотнести друг с другом.

— А зачем он тебе нужен? — ухмыльнувшись, поинтересовался атлант.

— Не твоего ума дело, варвар! — гордо ответил вошедший.

Этот человек в нищенской одежде вел себя слишком дерзко для простолюдина… Но тогда кто он такой? Спустивший все свое состояние аристократ? Или переодетый вельможа, желающий побаловать себя запретными утехами? А может, он решил нанять убийцу для кого-нибудь из своих дружков…

Хотя, кем бы он ни был, но Кулла разозлило его поведение. "Как этот тип посмел так разговаривать со мной? — думал атлант. — Он ответит за свои слова!"

Видя, что варвар собирается подняться и поучить уму-разуму наглеца, Дао Тиво решил вмешаться.

— Я разберусь с ним, мой друг Кулл, — спокойно произнес он.

— Кулл? — изумился вошедший, услышав это. — Так этот неотесанный дикарь и есть знаменитый атлант Кулл?

— Не надо было тебе этого говорить, — покачал головой Вайлер, наблюдая за действиями "неотесанного дикаря".

Атлант молнией метнулся к наглецу. Один удар в живот, другой по шее — и человек, посмевший ему нагрубить, рухнул, подвывая от боли, на деревянный пол трактира.

— Выкладывай, какое у тебя ко мне дело?! — прорычал Кулл.

Извивающийся от боли человек смог выдавить всего лишь несколько слов.

— Люди… гибнут, — с передыхом сказал он. — Если найдешь убийцу — мы хорошо заплатим, — уже отчетливее добавил он.

В глазах атланта зажегся огонек интереса.

— Так что же ты сразу не сказал об этом? — спросил Кулл, помогая посланнику подняться и подсесть к столу, за которым все еще сидели Дао Тиво и Вайлер, спокойно пьющие кислое пойло.

— Ты не обижайся на Кулла, — заметил кхариец. — Он бывает несколько грубоват…

— Да уж, друг Дао! — засмеялся Вайлер.

— Кстати, а как тебя зовут? — успокаиваясь, поинтересовался атлант.

— Хадратус.

Когда Кулл и Хадратус наконец уселись, прозорливый Дао Тиво подозвал хозяина трактира и заказал еще кувшин вина.

— Хадратус, — задал он вопрос, — ты, верно, голоден?

Посланник кивнул, несколько нервно покосившись на всех сидящих за одним с ним столом, будто ожидая нападения в любую минуту. Заметив это, атлант добродушно улыбнулся и приказал хозяину заведения принести баранье жаркое, что тот в точности и исполнил.

Некоторое время все молча набивали себе желудки. При этом Дао Тиво удавалось настолько ловко расправляться с тушеной бараниной, что даже маленького кусочка мяса не осталось на обглоданных им костях.

— Ну, теперь давай, рассказывай, какое у тебя ко мне дело? — вопросил Кулл, сгоравший к тому времени от любопытства.

— Меня послал старейшина деревни Албре, которая находиться в самом центре Валузии, — начал Хадратус. — Какое-то чудовище убивает людей близ нашего поселения.

— А с чего это вы взяли, что во всем виновато именно чудовище, а не какая-нибудь шайка разбойников? — поинтересовался кхариец Дао Тиво.

— Ни один человек не может сотворить то, что делает оно! — горячо воскликнул Хадратус.

— А далеко ли до твоей деревни? — задал вопрос Вайлер.

— У меня поездка заняла всего три дня. Правда, я почти загнал лошадь!

— Хм… — задумчиво потянул атлант, — а почему ты и твой старейшина решили, что я поеду вас защищать?

— Мы прослышали о твоей непобедимости, — отозвался Хадратус, — и сочли, что только ты сможешь нам помочь!

— Н-да, — задумчиво изрек варвар. — А как с оплатой? — горящие глаза и напряженный голос подтверждали существенность этого вопроса, заданного Вайлером.

— Сто золотых после выполнения работы, — отозвался Хадратус.

— Нет, платите вперед! — не унимался Вайлер.

— Потом, — возразил посланник.

— Сделаем так, — решил Кулл, — половину сейчас, половину потом.

— Хорошо, бери, — и Хадратус протянул ему мешочек с золотом. — Тогда по рукам?

— Пору… — начал было атлант, пересчитывая деньги, но тут его перебил дотошный Дао

Тиво:

— Прежде чем окончательно совершить сделку, я хотел бы задать тебе, Хадратус, еще пару вопросов, ладно?

— Разумеется.

— Слушай, Дао, может, отстанешь от человека? — Куллу очень не хотелось терять эту хорошо оплачиваемую работу из-за каких-то там вопросов кхарийца, тем более, что золото он уже положил себе в кошель.

— Но, Кулл, это очень важно, — настаивал Дао Тиво.

— Тогда ладно, — сдался тот, топя свои возражения в вине.

— Что ты хотел бы узнать? — поинтересовался Хадратус.

— Как так получилось, что ты выглядишь нищим, а говоришь настолько самоуверенно? — спросил Дао Тиво, у которого было несколько предположений на этот счет.

— Хочешь, я тебе скажу сам? — спросил кхарийца Кулл и, не дожидаясь ответа, продолжил:

— Жители Валузии — очень гордый народ, они мнят себя лучше всех остальных народов, считая их дикарями… Я прав? — обратился он к Хадратусу. — И поэтому даже когда они ходят в обносках, то ведут себя так, словно им принадлежит весь мир.

— В общем, да, — угрюмо отозвался тот.

— Вот так-то, — улыбнулся атлант. — Теперь ты доволен, а, Дао?

— Нет, у меня остался еще один вопрос…

— Ну, что еще? Ты и так уже расспросил Хадратуса обо всем!

— Еще нет, друг Кулл, еще нет.

— Ну, если только ты собираешь узнать нечто более существенное, чем в предыдущий раз…

— Э, Кулл, дай задать Дао Тиво свой вопрос, — произнес Вайлер. — Уж поверь мне, сколько лет я с ним знаком… его хитрость и прозорливость частенько помогала нам выпутаться из самых неприятных ситуаций.

— Итак?

— Почему мы должны верить твоим словам, Хадратус? — поинтересовался Дао Тиво.

Хадратус не ответил. Вместо этого он принялся молча искать что-то в складках своей грязной одежды. Задержка с ответом начала разжигать подозрения Кулла и испытывать его терпение, которое явно было не безграничным, в чем посланник уже убедился ранее.

— Ну, — поторопил атлант.

— Сейчас-сейчас, — пробормотал Хадратус, наконец выуживая из своей одежды клочок пергамента. — Вот письмо для тебя, написанное старейшиной! — гордо провозгласил он.

Кулл бросил лишь один взгляд на листок, — вопреки мнению многих, он умел читать. Быстро пробежав глазами строки, атлант понял, что сидящий перед ним человек не солгал. А если и лгал, то настолько искусно, что определить это, пожалуй, смог бы только многомудрый Дао Тиво, но сейчас тот молчал.

Сделав такой вывод, Кулл передал письмо друзьям. Кхариец, прочитав, глубоко задумался. Вайлер же, когда листок попал к нему в руки, немного поглядел на него, а потом вернул обратно, подмигнув атланту.

Тот намека не понял, а Вайлер ничего добавлять не собирался.

— Вот мое решение, — наконец сказал Кулл, — завтра рано утром я отправляюсь в путь. Я

уничтожу чудовище!

— Я поеду с тобой, — уверенно произнес Дао Тиво.

— И я, — бросил Вайлер.

— Я рад буду таким спутникам, как вы, — отозвался атлант, который ни на миг не мог подумать, что его друзья в своем решении преследуют корыстные цели. Впрочем, ничего такого и не было на уме ни у Вайлера, ни у Дао Тиво.

Наутро следующего дня Кулл сразу же оправился в конюшню, примыкающую к трактиру "Приют путника". Там он долго и придирчиво разглядывал своего скакуна и лошадей своих спутников, проверяя, хорошо ли позаботился о них конюх.

Удовлетворившись осмотром, атлант лихо вскочил на коня.

— В путь! — с некоторой долей торжественности произнес он.

Они молчали, пока ехали по пустынному утреннему городу, жители которого в большинстве своем еще сладко нежились в кроватях. Богатый люд обитал в этих краях, — это было даже подозрительно… в особенности, если сравнивать со многими другими селениями в Валузии.

Хотя, стоило им только выехать за ворота, неугомонный Кулл тут же подал голос:

— Как ты считаешь, Хадратус, сколько нам потребуется времени, чтобы достичь твоей деревни?

— Ну, как я уже говорил, у меня дорога заняла три дня, — отозвался тот.

— А спорим на десять золотых, что мы преодолеем это расстояние в два раза быстрее, — предложил атлант.

— Все знают норов твоего скакуна, — сказал Дао Тиво. — Твой конь будет умирать от усталости, но даже это он сделает с высоко поднятой головой.

— Как и его хозяин, — добавил Вайлер к словам друга.

— Что вы хотели этим сказать? — подозрительно спросил Кулл, ища скрытую насмешку.

— А то, что ты, возможно, на своем коне и сможешь доехать до Албре так скоро, но наши лошади не угонятся за тобой, — объяснил кхариец.

Однако в крови атланта уже полыхал азарт, именно поэтому он и произнес:

— Так спорим на десять золотых, что мы все вчетвером достигнем этой богами забытой деревни за полтора дня?

Немного подумав, Хадратус согласился.

Дорога шла ровная, и всадники быстро приближались к своей цели. Пейзаж практически мгновенно менялся перед глазами путников: пашни переходили в луга, луга — в редкие леса, через которые были проложены дороги… И на лице Кулла все больше расцветала самодовольная улыбка. Он уже почти не сомневался, что одержит победу в споре с Хадратусом.

Так прошел весь день. И вот уже солнце собралось заходить, знаменуя завершение первого дня пути. Глянув на быстро чернеющее небо, Кулл наконец решил сделать привал, указав рукой на небольшую полянку, невдалеке от которой весело журчал ручеек. Атлант, соскочив с коня, привязал его к дереву так, чтобы мерин спокойно мог пить воду и жевать сочную траву, в изобилие росшую в округе.

Когда нехитрый походный лагерь был обустроен, Кулл пробормотал, ни к кому конкретно не обращаясь, что неплохо было бы собрать хвороста.

— Да, надо, — лениво потянул Вайлер, всем своим видом демонстрируя, что уж кто-кто, а он этого делать не намерен.

— Я сейчас, — бросил Хадратус, растворяясь в сумерках.

Спустя полчаса он объявился вновь. Работу свою он выполнил настолько добросовестно, что костер мог бы гореть намного дольше одной ночи, согревая путников. Увидев это, Кулл потер озябшие руки, дожидаясь тепла. Посланник быстро зажег огонь, который радостно взвился в ночное небо.

Пляшущие искорки наводили атланта на непривычные размышления о судьбе, мире, богах и своей роли в Сущем… но столь философские мысли долго увлекать Кулла не могли, так что он вдруг затряс головой, сбрасывая колдовское наваждение, и спросил:

— А нет ли у нас чего-нибудь перекусить?

— Есть, — довольно произнес Дао Тиво, — я захватил в дорогу сыр, хлеб и немного сушеного мяса.

— М-да, это не роскошный ужин, — пробормотал Вайлер.

— Да ладно! — отозвался голодный атлант. — Бывало, я вообще вынужден был обходиться без пищи по нескольку дней кряду! — его глаза хитро блеснули. — А тут, считай, настоящий пир!

— На эту неоспоримую истину мне нечего возразить. — Вайлер решил больше не спорить.

После того как все перекусили, Хадратус предложил:

— Давайте выставим двойной караул. Мы уже недалеко от моей деревни, поэтому я опасаюсь чудовища, которое может добраться до нас раньше, чем мы до него.

— Что ж, я согласен, — поддержал это предложение Дао Тиво.

— Вот, теперь еще полночи придется бодрствовать, — пробубнил себе под нос Вайлер.

— Итак, дежурить будем по очереди, — проговорил Кулл, укоризненно смотря на друга. — Первым в карауле будем стоять я и Вайлер.

— Ну вот, как что, так сразу я…

— Хорошо, — неожиданно легко согласился атлант. — Тогда ты сейчас будешь дрыхнуть, за то потом целые сутки придется не спать… Разница небольшая, выбирай сам.

— Ладно, — махнул тот рукой.

— Получается, Дао Тиво и Хадратус сменят нас через три часа, — продолжил Кулл.

Недовольных больше не оказалось, так что на том и порешили. Ночь прошла удивительно тихо, без неожиданностей и неприятных сюрпризов. Лишь где-то недалеко слышалось уханье совы да вой волков, которые нисколько не помешали атланту выспаться. Сладко потягиваясь, Кулл наблюдал за Вайлером, которого тряс за плечо Хадратус, пытаясь разбудить.

— …не выспался я толком! В такую рань вставать!

— Угомонись, — коротко посоветовал приятелю Кулл.

Вайлер, еще немного поворчав, замолчал, поняв, что на его причитания все равно никто не обращает внимания, тем более что рядом уже подогревались остатки вечерней трапезы. Если много болтать, то можно не успеть поесть. Спутники же ждать не будут. Вон как спешит атлант, — небось, заботится о своем кошельке… Тяжко вздохнув, Вайлер поднялся. Он еле успел позавтракать, прежде чем Кулл решил, что пора продолжать путь.

— Ну как, Кулл, ты не хочешь отдать мне законный выигрыш? — поинтересовался Хадратус, высматривая что-то впереди. Они ехали долго, так что уже всем было понятно, что атлант проиграл.

— Нет, ведь у меня еще есть время, — отозвался тот, непонятно на что надеясь.

— Желаю удачи, — смеясь, отозвался Хадратус. — Признаться честно, я уже чувствую приятную тяжесть десяти золотых в своем кошеле!

Зло сверкнув глазами, Кулл спросил у Дао Тиво:

— Далеко ли нам еще до этой деревни?

— Если верить словам Хадратуса, то полтора дня, — ответил кхариец.

— Ага… — вздохнул атлант, пуская своего мерина в галоп, и его спутникам пришлось поступить так же. Конечно, их лошади не смогут долго выдерживать такой темп, но спорить с раздраженным Куллом себе дороже, проще промолчать.

Так они и неслись на своих скакунах. Хадратус постарался вырваться вперед, чтобы указать дорогу. Куда там! Обогнать атланта не представлялось возможным. Более того, лошади его спутников уже начали ронять клочья пены, их бока покрылись потом… Еще немного — и они падут…

Кулл же, не замечая ничего, мчался вперед. Мимо него мелькали деревья, кусты… Но рассмотреть все подробнее мешала не столько скорость, сколько пыль, летящая из-под копыт. Она забивала рот и нос всадников, мешая дышать. Ухудшало положение еще и светило, которое нещадно изливало на них свою жаркую благодать. Но все эти мелочи не слишком беспокоили привычных к быстрой скачке людей.

— Послушай, Кулл, — крикнул Вайлер. — Мы уже скачем полдня, а еще даже и не ели толком! Надо остановиться!

— Утром, — многозначительно произнес атлант, имея в виду, что они уже завтракали, и этого пока вполне достаточно.

Вайлер же понял его по-своему:

— Что утром? Есть мы что ли будем?.. А если сейчас хочется?!.. — возмутился он.

— Он прав, — поддержал кхариец. — Ты ведь все равно проиграл свой спор с Хадратусом. Да и лошадей пожалеть надо!



Как ни злился атлант, но был вынужден согласиться с друзьями, ведь они были правы. Если голод еще можно потерпеть, то где взять других коней? Поблизости, насколько он помнил, купить их было негде. Лишь врожденное упорство не дало ему сразу признать это.

— Вот, возьми свой выигрыш! — произнес Кулл, протягивая Хадратусу монеты.

— Замечательно, — довольно проговорил тот, беря золото.

— Кстати, а ты, Хадратус, не мог бы нам подсказать, где находится ближайшая таверна? Ведь даже в самом глухом лесу наверняка найдется постоялый двор! — воскликнул Вайлер.

— О, совсем недалеко, — с этими словами, тот указал направление. — Если мы поскачем в ту сторону, то уже через час будем наслаждаться горячей едой и вином.

Действительно, прошло не так уж много времени, а Кулл уже стоял перед двухэтажным строением, носившем гордое название "Золотой гусь". Оставив коня на попечение слуги, выбежавшего из таверны, атлант вошел внутрь. Вслед за ним потянулись и его спутники.

Зал, в котором они очутились, был чисто прибран, здесь было уютно и прохладно. И, конечно, тут их поджидал сам хозяин заведения. Как и все представители этой профессии, он был очень толст, а на лице застыла древняя, будто мир, маска из пота и грязи. Вытерев лицо влажной тряпкой, он не слишком любезно поинтересовался у Кулла:

— Что тебе здесь надо, варвар?

— Похоже, тут нам не дадут спокойно посидеть и поесть, — прокомментировал Вайлер.

— Послушай, — дружелюбно произнес атлант, — принеси-ка мне и моим друзьям чего-нибудь пожевать, и…

— И, — продолжил за него Дао Тиво, — красного валузийского вина, которое особенно хорошо делают в этих местах. Извини, что перебил тебя, друг мой Кулл.

— Ты, надеюсь, хорошо нас понял?

— Нет, — отозвался хозяин таверны. — Красное валузийское любит граф Тахатдис, племянник короля, который (как мне передали его слуги) остановится в моем заведении сегодня вечером. Так что вино я приберегу для важного гостя, а не для таких нищебродов, как вы!

— Что ты сказал?! — прорычал атлант.

— Вам же я могу принести только пиво. Вот если бы ты был самим королем, тогда другое дело… Но ведь никто из вас, как я понимаю, им не является? — оглядев посетителей, уточнил на всякий случай толстяк.

— Пока нет, — честно признался Кулл.

— Экий ты самоуверенный!

— Мне надоели пустые разговоры! — проскрежетал, стиснув зубы, атлант. — Так ты выполнишь заказ?

— Постой, друг мой Кулл, — медленно произнес Дао Тиво. — Милейший, — промолвил он, обращаясь уже к хозяину таверны, — взгляни сюда, — и он показал толстяку золотую монету. — Ты все еще настаиваешь на своем?

— О, конечно, нет! — залебезил тот, почуяв большую наживу. — Конечно же, нет, милостивые господа!

— Друзья, а вы заметили, что мы уже господа?.. — ухмыльнувшись, поинтересовался Вайлер.

В таком приподнятом настроении они и уселись за стол, на который хозяин заведения тут же поставил кувшины с красным валузийским вином.

— Что господа желают поесть? — спросил их толстяк.

— А скажи, почему твоя таверна носит такое название? — поинтересовался кхариец.

— Потому что "золотой гусь" — это мое коронное блюдо, — гордо ответствовал тот.

— Вот его-то мы и хотим отведать, — уверенно произнес атлант, желавший сейчас попробовать все самое лучшее, что только ему могли предложить в этом заведении.

— Но он оставлен для достопочтенного Тахатдиса, господа…

— А мы что, не почтенные, что ли?! — воскликнул Вайлер, основательно прикладываясь к вину.

Первым же основательным глотком он осушил целый кувшин, чем неприятно удивил толстяка. Такими темпами, в самом деле, ничего не останется для племянника короля, буде тот заявится в "Золотого гуся" вечером. Несчастный хозяин таверны решил, однако, не раздражать явно опасных посетителей, поэтому уже через несколько минут перед Куллом и его спутниками на блюде красовался аппетитно пахнувший гусь, зажаренный до золотистой корочки, приправленный со вкусом различными специями.

Перекусив великолепно приготовленной птицей и расплатившись с толстяком, атлант, крякнув, поднялся из-за стола.

Чувствовал он себя великолепно, чему в значительной мере способствовало красное валузийское. Его губы растягивались в добродушной улыбке.

Вот с таким радужным настроением они покидали эту таверну, оставив на ее пороге несколько огорченного хозяина, который так хотел достойно встретить племянника короля. Хотя у него еще было время, чтобы все подготовить. Да и грусть его частично разгоняли несколько золотых монет, полученных им от Кулла, что было непомерно большой платой за ужин.

Наступил теплый летний вечер, и вдалеке замаячила деревенька Албре.

— Мы приближаемся к цели, — произнес Хадратус.

— Надеюсь, мне заплатят там остаток обещанных денег… — пробормотал Кулл, кошелек которого уже почти опустел.

— Тебе нечего беспокоиться, ведь мы люди честные! Если что сказали, то обещание свое исполним!

Въехав в деревеньку, они увидели множество аккуратных домиков и садов. Кругом росли цветы и плодоносящие деревья и кусты. Селение поражало своим богатством и странной благостью, ощущаемой в самой атмосфере. Неужели в таком месте могло объявиться чудовище?


— Все, теперь я вынужден вас покинуть. Дальше с вами будет разговаривать старейшина Уфстбас. Вон его дом…

— Прощай, друг, — отозвался Дао Тиво.

— Дадут боги, свидимся, — бросил Вайлер.

Кулл лишь кивнул на прощанье Хадратусу, который, тем временем, развернув свою лошадь, поскакал куда-то по деревенской дороге. Некоторое время они еще смотрели ему вслед, но вот посланник скрылся за одним из приземистых домиков.

— Да-а, — потянул кхариец, — он стал нам другом.

Они еще некоторое время помолчали, думая каждый о чем-то своем. Потом вдруг Кулл вспомнил, что забыл спросить у Хадратуса, куда тот теперь направляется. Хотя это было не важно, потому что у атланта появилось ощущение, что он еще не раз с ним встретится.

— Ладно, — проворчал Вайлер, — пошли в дом.

Привязав коня к дереву, росшему неподалеку, Кулл постучал в дверь. Ему открыла улыбающаяся пожилая женщина. При виде пришедших, улыбка чуть дрогнула на ее устах, и, заметив это, атлант усмехнулся. Не было ничего необычного в ее поведении. Еще бы! Открываешь дверь, а на пороге стоит три зловещих головореза, — такое впечатление создавала их компания…

— Я — атлант Кулл, а это — мои друзья — Вайлер и Дао Тиво, милейшая, — вежливо произнес он.

— Кулл! — фыркнула женщина, пытаясь закрыть дверь. — Легендарный атлант! Ха! Ты больше похож на разбойника!

— Впусти меня и моих друзей! — рявкнул Кулл, поняв, что иначе от нее ничего не добьешься. Потом, смягчившись, добавил: — У меня важное дело к старейшине Уфстбасу.

Оглядев троих мужчин, женщина осознала, что ей одной с ними не справиться. Но, несмотря на это, она не утратила мужества и, замахнувшись на атланта неизвестно откуда взявшейся метлой, закричала:

— Пошел вон! И дружков своих прихвати!

Терпение всей тройки было уже на исходе. Даже самый выдержанный из них Дао Тиво зло сверкал очами. Практически одновременно в их головах зародилась мысль просто отодвинуть женщину с прохода… Но все-таки кхариец решил испробовать одну хитрость. Шагнув вперед, он проорал во все горло:

— Уважаемый старейшина, вы дома?

— Кто там такие? — раздался в ответ негромкий голос.

— Какие-то бродяги или сумасшедшие! — бросила женщина. — Один из них называет себя Куллом! Нет, ты только послушай…

— Милая, пропусти гостей!

Недовольно бурча что-то под нос, она дала им войти. Взгляд ее был настолько колючим, что, казалось, мог ранить до крови. Внимательно следя за каждым движением незваных гостей, она пыталась угадать, когда те начнут их грабить. Ничего хорошего от таких головорезов ждать явно не приходилось!..

В доме Кулл обнаружил какого-то старика. Его волосы были седы, а лицо избороздили морщины. Все в нем говорило о почтенном возрасте и удивительной внутренней силе. Безусловно, это и был старейшина.

— Садись, Кулл, — произнес Уфстбас, указывая на стул, стоящий поблизости. — И вы тоже присаживайтесь, — добавил он специально для Вайлера и Дао Тиво, которые все еще стояли возле входа. Убедившись, что атлант со своими друзьями удобно устроились, он широко улыбнулся. — Милая, — обратился он к женщине, которая, как понял Кулл, приходилась ему женой, — дай нам что-нибудь поесть.

Та тут же убежала на кухню готовить, ведь гостей (хоть и нежеланных) нужно накормить. Правда, в ее глазах, это было сущее расточительство, но деваться было некуда, так что пришлось расщедриться.

— До нас добрался твой посланец. Он рассказал, что ты ищешь у меня помощи, — промолвил атлант, вспоминая Хадратуса. — Но я так и не понял, что же у вас тут происходит.

— Я не посылал никакого гонца, — ответствовал Уфстбас.

— Как так? — изумился Вайлер. — А кто же его тогда к нам направил?

— А что, у вас в деревне не завелось, случайно, чудовища? — одновременно с ним спросил кхариец.

Старейшина посмотрел на них загадочным взором, в котором светился ум, и… странная печаль. Они ищут ответов, как и он когда-то. Но готовы ли они к ним?

Тяжко вздохнув, он произнес:

— Видите ли, много веков назад на свете жил колдун, и звали его Раан. В те времена, когда случилась эта история, Раан был молод и полон сил и надежд. Ужаснувшись страданиям людей, талантливый маг решил создать источник с живой водой. Много лет заняло у него воплощение этого желания. Весь свет он обошел в поисках нужных составляющих. И вот, наконец, ему удалось задуманное… — старейшина надолго замолчал.

Кулл и его друзья в нетерпении ждали продолжения.

— Но узнал об этом чудесном источнике злой чародей Тулса Обреченный, — прервал затянувшееся молчание Уфстбас, — и решил отравить воду в нем. Но не удалось ему этого сделать, и источник продолжал оставаться все таким же чистым и живительным.

В это время на столе перед ними, словно по волшебству, появилась грибная похлебка, которой ни одному из друзей никогда в жизни еще не доводилось пробовать. Опасливо зачерпнув ложкой, Вайлер попробовал горячую снедь. Немного посмаковав, он нашел похлебку очень вкусной и с жадностью набросился на еду.

— Тогда придумал злодей способ, чтоб никто не мог использовать воду источника, — продолжал старейшина. — Поставил он Стража, не дающего никому приблизиться к животворной воде. Разгневался на это Раан и уничтожил творение Тулсы Обреченного. Но злой чародей не успокоился! Он сотворил нового монстра и даровал тому способность становиться невидимым. Раан пытался одолеть и это зло. И была битва, после которой невидимое чудовище-Страж исчезло на несколько веков… Так было… — закончил он повествование.

— А что сейчас не так? — неожиданно спросил Дао Тиво. — Чудовище опять появилось, я угадал?

— Да, — отозвался Уфстбас. — Страж появился вновь… Мне было видение, что навсегда избавить Албре от этой твари может только прославленный Кулл из Атлантиды, — тихо добавил он.

— А если мы расправимся со Стражем, вы заплатите нам за работу пятьдесят золотых, вторую часть обещанных Хадратусом денег? Мы рассчитываем на это!

— У нас очень небогатая деревня, — произнес старейшина, — но… я знаю, что жители согласятся собрать для вас нужную сумму… Только избавьте нас от чудовища!

Атлант не прислушивался к разговору, погруженный в тяжкие думы. Его терзали тысячи вопросов.

Почему Хадратус сказал, будто его послал Уфстбас, тогда как тот утверждает, что никого не звал на помощь… но все же рассчитывал на появление Кулла? Что за тайну скрывает старейшина, ведь он явно сказал им далеко не все?! И что он представляет собой, этот загадочный Страж?..

— Спасибо за вкусную еду! — поблагодарил он. — Теперь же, друзья мои, пойдемте и посмотрим на все сами!

— Предвкушаю добрую драку! — заулыбался Вайлер.

— Будет бой, — согласился кхариец.

Спрашивать дорогу не пришлось. Первая попавшаяся тропа вывела атланта и его спутников к источнику, вокруг которого росли толстые вековые дубы. Их могучие ветвистые кроны, переплетаясь друг с другом, создавали некое подобие купола, скрывающего всю округу от дневного света. Тут было царство загадочного полумрака, ибо отчего-то в любое время суток в воде отражались месяц и звезды.

— Прохладно, — произнес Вайлер. — А я так хотел посидеть еще сегодня вечерком в какой-нибудь таверне, мирно поиграть с местными жителями в кости…

— Точнее, обобрать их, — усмехнулся Кулл.

— А это с какой стороны посмотреть.

— Друзья, — решил сменить тему Дао Тиво, — что вы думаете о старейшине?

— Старик Уфстбас совсем из ума выжил! — презрительно фыркнул Вайлер.

— Не знаю, не знаю… — рассеяно потянул атлант, прислушиваясь к своему внутреннему чутью. Иногда оно просыпалось и предупреждало об опасности, но такое происходило очень редко.

— Красиво тут, — заметил кхариец.

— Красиво.

— Чудовища только нет!

Оставив коня щипать травку, Кулл решил немного прогуляться. Что-то насторожило его. Он сам толком не мог объяснить это словами. Просто ему казалось, что за ними следят. Где-то близко находился затаившейся враг, который дожидался, когда кто-нибудь из людей окажется рядом, чтобы молниеносно атаковать его.

Вайлер ничего подобного не замечал. Он безбоязненно подошел к источнику. Опустившись на корточки, он долго смотрел в воду, но зачерпнуть и отпить так и не решился.

— Холодом веет, — пробормотал он.

К нему подсел Дао Тиво и, набрав в ладоши драгоценной влаги, глотнул. Вода оказалась необычайно вкусной. Казалось, все краски жизни умещаются в ней. Она наполняла силой и снимала усталость, накопившуюся за длинный день.

— Кулл, отведай! — предложил он.

Атлант покачал головой. Сейчас расслабляться нельзя ни в коем случае. Страж перестал наблюдать за ними, и это настораживало. Значит, он что-то задумал. Ожидая нападения в любую минуту, Кулл приготовился дать достойный отпор. В его руке уже сверкал меч. Однако время шло, а ничего не происходило.

— Поехали обратно, а? — предложил Вайлер, которому надоело стоять здесь и ждать неизвестно чего.

— Ладно, согласился Кулл. — Но завтра мы вернемся!

— Конечно-конечно.

Когда они подъезжали к деревне, то услышали чей-то крик. Предчувствуя неладное, атлант пустил коня в галоп. Тревога не покидала его. Глядя на хмурое лицо Кулла, посерьезнел даже беззаботный Вайлер.

Кричала юная девушка. Она закрывала лицо ладонями, из-под которых струились ручейки слез. Всхлипывая, она старалась что-то произнести, объяснить, но лишь беззвучно раскрывала рот. Атлант сразу заподозрил какое-то черное колдовство.

— Что случилось?! — спросил он.

— Когда… там…

К ней подошел кхариец.

— Не надо плакать, девушка, — сказал он. — Лучше расскажи, что произошло… Может быть, мы сможем помочь твоему горю. — И он ласково погладил ее по голове.

Сотрясаясь в рыданиях, девушка поведала им обо всем. Выяснилось, что, когда она зашла к старейшине, чтобы расспросить того о чужеземцах, приехавших в деревню, то увидела два трупа. Мертвые тела Уфстбаса и его супруги лежали почти на самом пороге. Отсеченная голова старика лежала немного в стороне. На стене же кто-то написал кровью: "Я вернулся".

Не дослушав ее, Кулл подбежал к дому старейшины. Застыв у дверей, он позвал многомудрого кхарийца.

— Он утешает малышку, — ответил ему Вайлер.

— Все равно, позови!

— Я уже тут, — сказал Дао Тиво. — Я лишь отвел бедняжку домой и сразу же поспешил сюда.

— Ты мог бы найти убийцу по следу, который он оставил?! — поинтересовался атлант.

— Да.

— Тогда чего же мы ждем? — возмутился Вайлер.

И кхариец принялся за дело. Планомерно обыскав весь дом, он произнес:

— Это существо проникло в дом через окно, а потом напало на старика и его жену… Идите за мной.

Они бесшумно шли друг за другом, постепенно настигая Стража источника, который даже не думал скрываться. С каждым мигом расстояние между ними сокращалось, и Кулл, заскрежетав зубами, приготовился к ожесточенному бою. Он уже видел, как прольет кровь подлого врага… От сладостных размышлений его отвлек приглушенный вскрик. Когда атлант обернулся, в его руках уже сверкал обоюдоострый клинок.

— Что-то острое впилось мне в ногу, — объяснил Вайлер.

— Тише вы, — цыкнул на них Дао Тиво. — Но если рана серьезная, то покажите мне, ведь, сами знаете, я кое-что смыслю в лекарском искусстве.

Но Вайлер отказался от помощи и поспешил дальше. Кулл двинулся следом, однако убирать меч в ножны он все-таки не стал. Уж больно подозрительно колыхались кусты по обочинам, а ведь не было ни

дуновения ветерка…

— Кулл… — неожиданно прохрипел Вайлер, когда они уже почти подошли к источнику.

— Что с тобой? — одновременно спросили атлант и Дао Тиво.

— Нога… — с трудом выдохнул тот. Ему мешала говорить кровь, внезапно хлынувшая изо рта.



— Что с ним такое? — тревожно поинтересовался Кулл у кхарийца, который торопливо осматривал воспалившуюся, гноящуюся рану Вайлера.

— В порезе очень сильный яд… — отозвался Дао Тиво. — Возможно, что он наступил на растение корх, шипы которого выделяют сок, смертельный для человека.

— Я… умру… — отплевываясь кровью, пробормотал Вайлер.

— Да, — подтвердил кхариец.

— Дружище, ты выживешь! Я уверен! — попытался обнадежить его атлант, но тот уже не подавал признаков жизни.

— Он мертв, — растерянно пробормотал Дао Тиво

— Я отомщу! — поклялся Кулл.

— Кому? Растению? — грустно усмехнулся его спутник.

— Нет, Стражу источника. Я уверен, это он во всем виноват!

Кхариец резко поднялся.

— Позаботься о Вайлере, — сказал он.

— А ты куда? — поинтересовался Кулл.

— Мстить.

— Нет, — решительно проговорил атлант. — Мы сейчас вместе похороним друга и только после этого разберемся с чудовищем!

Дао Тиво нехотя согласился с ним, принявшись за работу. Они с помощью своих мечей (никому из них не хотелось так обращаться с клинками, но ничего другого, что можно было бы приспособить для копания, не было) вырыли яму и, уложив в нее Вайлера, закидали тело камнями.

— Покойся с миром, друг. Ты жил и умер, как воин!

Логово Стража находилось недалеко от источника. "И как только я не заметил его, когда приходил сюда в прошлый раз?" — удивился атлант, присматриваясь к небольшой пещере, уводящей внутрь холма.

Покачав головой, Кулл приблизился ко входу. Он хотел первым встретиться с врагом, но Дао Тиво опередил его. Кхариец вбежал внутрь, держа перед собой меч.

— Я отомщу за тебя, друг Вайлер! — кричал он. — Отомщу!

— Стой! — бросил ему вдогонку атлант, но было уже поздно.

— А-а-а… — до него донесся постепенно стихающий крик, означавший, что Дао Тиво погиб — глупо и бессмысленно.

Кулл еле сдерживал ярость. Он не торопился влезать в логово Стража, памятуя о судьбе друга. Опаснейший противник поджидает его внутри. Он прикончил уже двоих опытных бойцов, в этом атлант не сомневался. Нужно быть особенно осторожным, чтобы победить в схватке с ним.

Отогнав лишние мысли, Кулл бросился в узкий проход. Здесь его встретила тьма, в которой прятался кто-то невидимый, неощутимый, мощный и уверенный в себе.

— Эй! — крикнул Кулл, не боясь себя выдать, ведь Страж, конечно же, уже знает об его присутствии.

— Что тебе надо? Уходи! — прогремело в ответ.

Угли атланта заложило, поэтому-то он и не заметил неожиданного нападения сзади. Только слабое дуновение воздуха предупредило Кулла откуда ожидать атаки. Он быстро вскинул меч, парируя удар противника.

— Я не уйду!

— Как ты смеешь противиться мне, смертный? — вопросил Страж.

— Я — Кулл, атлант! — Он был уверен, что его враг — существо из плоти и крови, а оружием ему служит простой меч… это подсказывало внутреннее чутье, которое его еще ни разу не обманывало.

Страж источника ответил яростной атакой, которую Куллу вновь удалось отбить. Их клинки встретились, и подземную мглу осветил сноп искр, разлетевшихся в разные стороны.

— Ты достоин пасть от моей руки, человек!

— А ты от моей! — отозвался атлант.

Вновь пещеру наполнил звон мечей.

— Знаешь ли ты, кто перед тобой?!

— Знаю, — выдохнул Кулл, ощущая, как быстро тают его силы.

— Я — Страж Источника! Я воскрес! Я вновь вернулся в мир!

Кулл попытался достать своего противника ударом в живот… или, по крайней мере, туда, где должен был находиться живот у обычного человека, которым, впрочем, все равно нельзя было назвать Стража источника. Меч атланта, прорвав защиту противника, скользнул чуть-чуть вниз и вонзился в колено врага.

Неожиданно зажглись несколько десятков факелов, высветив поверженного великана. Тот лежал на гладком полу, зажимая руками рану. В его глазах Кулл прочел обещание скорой смерти.

— Ты мне надоел, атлант!

Внезапно, гигант исчез, растаяв прямо на глазах у Кулла. Но он отнюдь не думал спасаться бегством, а вновь возобновил бой.

— Надо же, ты еще сопротивляешься! Итак, продолжим?! — усмехнулся атлант. Он чувствовал близость Стража. В сущности, ничего не изменилось. Вначале они бились в темноте, и атлант не мог узреть своего противника; теперь же тот стал невидимым.

С каждой секундой Кулл все отчетливее осознавал, что проигрывает, силы уходили из тела. Но его клинок все еще танцевал в воздухе, защищая хозяина от смерти, отбивая яростные удары великана, который уже понял, что атлант слабеет. Под градом ударов Кулл покачнулся. И вот удача окончательно оставила его, и меч Стража источника вошел в его живот. Скорчившись, атлант упал, но клинок не выпал из его ослабевших рук.

— Сейчас ты умрешь, — прошипел великан.

Кулл видел, как смерть склоняется над ним.

"Нет, я не уйду в иной мир, пока кровь врага не оросит лезвие моего меча!" — стиснув зубы, он поднялся. Его шатало, но он сумел найти в себе силы на последнюю отчаянную атаку.

— Мне наскучили эти игры! — закричал Страж источника. — Твое время истекло, человек!.

Из его пасти вырвались языки пламени, едва не испепелившие атланта, которому чудом удалось избежать смерти. Промедление грозило ему немедленно гибелью, — и Кулл, воззвав к богам, покровительствующим ему, метнул меч в голову великана.

Страж попытался увернуться, но, клинок, пущенный рукою атланта с благословения Высших Сил, достиг своей цели. Он рассек голову гиганта надвое.

— Это тебе за гибель моих друзей!


Несмотря на терзающую его боль, Кулл нашел в себе силы вылезти из пещеры умерщвленного Стража, добраться до источника и погрузиться в его животворящую воду. Рана в тот же миг стала затягиваться, и атлант почувствовал себя намного лучше.

— Выжил, значит, — поинтересовался Хадратус, материализуясь перед ним прямо из воздуха. — Следовательно, со Стражем покончено.

— Кто ты такой? — пораженно поинтересовался Кулл.

Хадратус не обратил внимания на его слова.

— Хорошая работа! — улыбнувшись, похвалил он. — Вот обещанные деньги.

В руках атланта появился кошель с золотом.

— Они мне не нужны! Я хочу знать правду!

— Ха, — усмехнулся Хадратус, исчезнув так же внезапно, как и появился.

— Так кто же ты? Мы с тобой еще встретимся?!

Ответа Кулл так и не получил. Фигура одинокого всадника скрылась за горизонтом.

— Он сумел победить Стража! А ведь Тулса Обреченный вложил в того частичку самого себя! — восторженно сказал Хадратус. — Теперь его ждет новое опасное приключение… Я прав, учитель Раан?

— Прав, ученик, — подтвердил тот, кого называли Рааном, Дао Тиво… и многими другими именами, ибо он был многолик.

— Но нам предстоит еще раз встретиться с ним? — полюбопытствовал Хадратус.

— Да, — отозвался Раан. — Мы непременно увидимся вновь!


home | Страж Источника | settings

Текст книги загружен, загружаются изображения



Оцените эту книгу