Book: Долгий путь в небо



Долгий путь в небо

Захаров Михаил Александрович

Долгий путь в небо

Долгий путь в небо

  

Название: Долгий путь в небо

Автор: Захаров Михаил

Издательство: Самиздат

Год: 2012

Страниц: 257

Формат: fb2

АННОТАЦИЯ

Каково это изменить предписанную тебе корпорацией жизнь? У юного героя Марка Свенсона это получилось... В 2050 году, после третьей мировой войны, человечество в полной мере осознало необходимость колонизации новых миров. Прошло еще 20 лет и ученые сформулировали принцип гиперперехода. Сообщество людей объединилось, были откинуты в сторону противоречия религиозного и экономического характера, стояла одна главная цель - выжить. Еще 25 лет потребовалось для строительства гигантских транспортных космических кораблей.

Пролог

  

  В 2050 году, после третьей мировой войны, человечество в полной мере осознало необходимость колонизации новых миров. Прошло еще 20 лет и ученые сформулировали принцип гиперперехода. Сообщество людей объединилось, были откинуты в сторону противоречия религиозного и экономического характера, стояла одна главная цель - выжить. Еще 25 лет потребовалось для строительства гигантских транспортных космических кораблей.

  Первые космические корабли - колонии покинули умирающую планету на исходе третьего тысячелетия. Доподлинно известно только об одном успешном случае колонизации планеты кораблем первой волны, это планета Кассиус.

  Вторая волна Исхода шла уже к обнаруженным разведчиками планетам и колонизировала их. Однако религиозные и экономические противоречия, отложенные в прошлом на время исхода, после колонизации большей части разведанных миров вспыхнули с новой силой. Постепенно сформировалось три крупных космических сообщества или как их еще называют "Три государства".

  Ими оказались Империя, которую сформировали колонисты из нордических стран и стран славянского этноса, включая и Россию. Республика, основное население которой составляли выходцы из Северо-Американских штатов, Канады и Мексики. А также Лига Торговых Миров, гражданами которой стали выходцы из стран старой Европы. Между этими государствами регулярно происходят пограничные стычки, локальные конфликты за передел сфер влияния и борьба за рынки сбыта товаров.

   Основную часть третьей волна Исхода составляли жители так называемых стран третьего мира, это были жители арабских стран, жители Африканского континента и Южной Америки. Эта волна колонистов уходила в спешке, практически не подготовленной. Правительства новообразованных звездных государств отказало им в приюте. Поэтому они были вынуждены осесть далеко за границей этих миров.

  Выжившие колонисты третьей волны Исхода колонизовали, первые попавшиеся им планеты, и основали так называемые одиночные государства. Во внутренних государствах всю эту область миров называют Фронтиром. В мирах Фронтира процветает пиратство и работорговля. Основной мишенью для жителей этих планет являются жители Трех государств. Население Фронтира до их пор не забыло обиды, нанесенные им.

   2350 год (наше время), сектор Орин, звезда Лаура, планета Кассиус.

  

  Глава 1. Начало

  

   Мальчик сидел на берегу моря и задумчиво смотрел на набегающие волны. На вид ему было лет пятнадцать, худощавого телосложения и среднего роста. Его короткие светлые волосы топорщились в разные стороны, а карие глаза смотрели с затаенной тревогой. Он размышлял о своей нелегкой жизни.

  Сколько он помнил себя, у него не было родителей, он жил и воспитывался в столичном приюте Ранн. В десять лет его и еще четырех девчонок усыновила чета Свенсон, у которых уже было двое своих детей. Причем, как он потом понял, усыновила не из-за большой любви к детям, а только потому, что на приемных детей опекунам выплачивали приличное пособие.

   Друзей в поселке у него практически не было, другие мальчишки презрительно смотрели на него и за глаза называли приемышем. Девчонки все как одна избегали его. Их родители между собой поговаривали, что толку от приемных детей не будет никакого, что Свенсоны только зря тратят свое время на их воспитание.

   Только Надир, заядлый холостяк и старый учитель истории в поселковой школе поддерживал его. Благодаря нему, Марк смог выжить в семье Свенсонов и не пасть духом. Надир рассказывал ему увлекательные истории о различных мирах, в которых он сам побывал или о которых он слышал от других.

  Как рассказывал Надир, он служил главным тактиком на тяжелом крейсере "Рон" когда поступил сигнал бедствия с Кассиуса. Оказалось, что на планету напала эскадра пиратов во главе со знаменитым в то время адмиралом пиратов Каррундо. Рон смог уничтожить два легких рейдера пиратов, переделанных из ранее захваченных торговых кораблей, и прогнать их флагман, легкий крейсер "Вито". Но, получив критические повреждения реактора искин "Рона" произвел экстренное катапультирование экипажа. Только один отсек с двумя членами экипажа невредимым достиг поверхности Кассиуса, другим выжить не удалось. Одним из выживших оказался Надир, а вторым был главный механик крейсера, которого он называл "старой шестеренкой".

  Однажды вечером, когда Марк заглянул к нему домой, Надир провел его в заднюю часть дома. Там в отдельной комнате стоял интересный агрегат. Он напоминал собой игровой симулятор, встречаемый ранее Марком в развлекательном центре поселка.

  - Что это? - поинтересовался Марк у Надира.

  - Это? переспросил его Надир, - это симулятор. Но не игровой, как ты, наверное, думаешь, а обучающий.

  - Обучающий чему? - с опаской уточнил у него Марк.

  - Управлять различными видами космических кораблей, использовать различные виды вооружения, в том числе и ручное, учиться пользоваться тактикой и стратегией вооруженных сил крупнейших государств обитаемого космоса, - с ухмылкой произнес Надир.

  - Но откуда! - с изумлением воскликнул Марк.

  - Эээ, - замялся Надир, - понимаешь, когда произошло экстренное катапультирование, я с механиком как раз находились возле симулятора. Наш отсек просто отделило переборками вместе с имеющимся там оборудованием и катапультировало с погибающего корабля.

  - Ну да хватит об этом, - перебил себя Надир.

  Хочешь попробовать? - спросил он Марка.

  - Еще бы! - воскликнул тот в ответ.

  Залез в капсулу, Марк увидел воплощенные рассказы Надира в реальность. Он сутками напролет бороздил космическое пространство на десятках различных видов кораблей, горел при высадке на враждебных планетах, исследовал необитаемые миры. Так проходили дни, месяцы, годы.

   Однажды вечером Марк как обычно сидел на своем излюбленном пустынном клочке побережья и мечтал, что когда не будь, наступит время и он полетит к другим мирам на своем корабле. Перед его мысленным взором проносились новые миры, в которых он построит для себя новую жизнь.

   - Марк! - прервав его мечты, сверху раздался пронзительный возглас. Это кричал Свен, его сводный брат.

  - Иди быстро домой, родители тебя ждут. Хотя если хочешь проблем, я могу сказать, что ты задерживаешься, - ехидно добавил он.

  Марк поморщился, нехотя поднялся и поплелся обратно домой. Сколько он жил у Свенсонов, с братом он никогда не ладил. Будучи старше его на два года и намного крепче, тот частенько поколачивал его за дело и просто так.

   Свенсоны жили на краю поселка в просторном двухэтажном доме, скромно и без особых современных удобств, таких как визор и дальнет. Отчим, как и практически все взрослое мужское население поселка, работал рабочим в комплексе Свалка. Мачеха была поваром в школьной столовой.

  Зайдя в дом, он увидел их, сидящих за столом отчима с мачехой, что-то яростно обсуждавших между собой.

  До него обрывком донеслись отдельные реплики: "побойся бога! Ему же всего пятнадцать лет! - Это возмущался Даг, его отчим. Нечего ему бездельничать! Мне кроме него, еще шестерых поднимать, - кипела мачеха".

  Да, в отличие от спокойного и немного флегматичного Дага, который нормально к нему относился и практически всегда называл его сыном, Ольрея будучи, как однажды в подпитии выразился Даг: "полноватой истеричной женщиной", на дух его не переносила.

  - А, это ты Марк? - сказал Даг, подняв глаза от жены и увидев вошедшего сына.

  - Да отец. Что-то случилось? - спросил Марк.

  - Ничего особого, - ответил Даг, - тебе сегодня исполнилось пятнадцать лет, пора начинать взрослую жизнь. Завтра я беру тебя с собой на "Свалку", попробуем пристроить тебя для начала в качестве стажера, а там глядишь, натаскаешься, пройдешь квалификацию и начнешь работать в комплексе переработки.

  Марк безропотно с ним согласился, все равно в поселке заняться особо нечем.

  

  Глава 2. Свалка

  

   Отец разбудил его на рассвете и кинул на кровать пакет.

  - Что это? - спросил Марк.

  - Стандартного комплекта рабочей одежды для пятнадцатилетних пацанов еще не придумали, так, что пришлось ее делать на заказ, - ответил ему Даг, - давай, одевайся быстрее, через десять минут уже выходим.

  Марк торопливо оделся и вместе с отцом вышел во двор к их старому семейному глайдеру. До самых ворот комплекса отец, вел машину, молча, явно думал о чем-то своем.

  Припарковав глайдер, он обернулся к сыну и сказал. - Сейчас пойдем начальнику отдела кадров, господину Ольсману, ты главное молчи и о чем бы тебя ни спросили, кивай головой, а я буду договариваться.

  Выйдя из машины, Марк ошеломленно осмотрел возвышавшееся над ним здание.

  - Что впечатляет? - спросил его Даг.

  - Конечно! - Воскликнул Марк, - да здесь этажей двести, наверное, будет.

  - Ну, двести не двести, а сто или сто-двадцать этажей есть, - польщено сказал Даг.

  Потом добавил. - Это только административный корпус, а сами технические и перерабатывающие цеха расположены дальше, вон за той оградой и тянутся на многие километры вглубь острова.

   Пройдя через КПП, они вошли в здание, поднялись на тридцатый этаж и зашли в кабинет, на котором висела табличка "Начальник отдела кадров г-н Ольсман". Сам Ольсман сидел за столом и что-то неторопливо рассматривал на своем визоре. Это был небольшой мужчина лет сорока, в строгом деловом костюме.

  Увидев вошедших, он поднялся, мельком взглянул на Марка и подошел к Дагу.

  Поздоровавшись с ним, Ольсман, кивнул в сторону Марка и спросил, - твой?

  - Да господин Ольсман, - уважительно ответил Даг, - вот привел подрастающее поколение. Говорит, жить не могу, так хочу работать с техникой на "Свалке".

  Ольсман усмехнулся, еще раз осмотрел Марка и спросил его, - точно хочешь? - Марк, молча, кивнул в ответ.

  - Ну, раз хочешь и отец согласен, наша корпорация, пожалуй, возьмет тебя стажером на должность техника, но только по истечению испытательного срока. Если через три месяца мастер техник скажет что ты толковый парень и руки у тебя подходящие, корпорация заключит с тобой контракт на год на работу в качестве техника стажера, а через год ты сможешь сдать норматив на полного техника и заключить уже бессрочный контракт. Но если мастер техник скажет что ты не прошел испытательный срок, то извини корпорация тебя не возьмет, - произнес он.

  - Устраивает? - спросил Ольсман.

  Марк еще раз, молча, кивнул в ответ.

  Ольсман нажал на одну из кнопок, вмонтированных в его стол, и спросил у голограммы миниатюрной девушки, появившейся рядом с ним. - Тея, кто из мастеров техников сейчас может взять в обучение стажера?

  Тея, не задумываясь, ответила, - мастер техник Керт господин Ольсман. Но вы ведь знаете его характер, у него редко кто может пройти испытание.

  Ольсман немного подумав, сказал. - Тея, оформите Марка Свенсона в качестве стажера мастера Керта на испытательный срок, посмотрим по итогам. А вы молодой человек идите в третий корпус технического сектора, найдите мастера техника Керта и передайте ему, что вы его последний стажер. Жить ты будешь в общежитии комплекса, вместе с мастером.

  Даг простился с господином Ольсманом, и они с Марком вышли в коридор.

  Обернувшись, Даг обнял его, потом хлопнул по плечу и сказал. - Ну что сын, вот и началась твоя взрослая жизнь. Если вдруг что понадобиться, то я работаю в первом утилизационном корпусе.

  

  Глава 3. Стажер.

  

  Марк потратил практически час, чтобы найти третий корпус в техническом секторе и мастера техника Керта. Им оказался высокий и крепкий старик, лет шестидесяти, с черными, как смоль волосами и ярко синими глазами, пронзительно смотрящими из-под высокого лба.

  - Ну что, - ворчливо произнес он, когда Марк весело сообщил ему, что у него опять появился стажер. - Вот навязали же тебя на мою голову.

  Керт осмотрел его и спросил, - ты вообще-то в технике разбираешься? С космическими кораблями дело имел? Марк виновато развел руками.

  - А лет то тебе, сколько? - поинтересовался мастер.

  - Пятнадцать недавно исполнилось, - ответил Марк и долго слушал, запоминая длинные и витиеватые выражения мастера, которыми он выражал благодарность Ольсману за тот детский сад, в который он направил его мастера "в качестве няньки".

  Наконец Керт выдохнулся, мрачно посмотрел на Марка и спросил его, - ну и что мне с тобой делать?

  - Учить господин мастер, - еле скрываю улыбку, ответил Марк.

  - Чему конкретно учить-то, - переспросил мастер его.

  - Всему что знаете, господин Керт, - уже открыто улыбаясь, ответил Марк.

  Мастер техник Керт усмехнулся, кровожадно осмотрел Марка и ответил ему, - ну ты сам напросился и да поможет тебе великий космос выдержать эти три месяца испытаний.

   Прошло три месяца.

  Эти месяцы учебы у мастера Керта показались Марку адом. Они вставали в шесть часов утра, полчаса на то чтобы привести себя в порядок и перекусить. Потом старый мастер тащил его в технические помещения корпуса где, до обеденного перерыва, буквально на пальцах показывал процесс ремонта, сбора и разборки различных блоков космических кораблей, сопутствующих механизмов и оборудования.

  На вопрос Марка, - на кой ему сдалось выполнять сборку - разборку всего этого ручками?

  Мастер, отвесив ему подзатыльник, ответил, - что частенько бывают ситуации, когда техник остается наедине с грудой металлолома, по недомыслию называемой космическим кораблем, и чтобы выжить ему нужно очень постараться, чтоб привести имеющийся на руках утиль в рабочее состояние.

   В столовой, во время обеда Керт не отставал от Марка, засыпая его вопросами, где, что и как нужно соединить, чтобы ранее показанные оборудование и блоки привести в рабочее состояние. После обеда Мастер тащил его обратно в цех, где Марк, обливаясь потом, дрожащими руками собирал и разбирал блоки и оборудование. И даже после окончания смены Керт не оставлял его в покое, постоянно совал в руки инфочипы с техническим описанием оборудования.

  Как-то раз, он даже притащил настоящий раритет древнюю кипу книг с категорийным описанием оборудования космических кораблей эпохи Исхода. В ответ на округлившиеся глаза и молчаливый вопрос Марка, Керт пояснил, что нашел эти книги при разборке одного из кораблей Свалки, и тут же дал задание все это запомнить и выучить до завтрашнего утра.

   К концу трехмесячного срока испытания мастер отвел его в пятый технический корпус, где в одном из цехов, в окружении ремонтной техники, стоял небольшой космический корабль. Корабль был небольшой, всего метров в тридцать длиной и пять в высоту, но по-своему прекрасен. Его хищные обводы указывали на отличные аэродинамические характеристики, а скрытые под оптикателями дюзы двигателя выдавали скрытую в них мощь. Выдвинутые на время проведения ремонтных работ боевые пилоны были пусты, но Марк понял, что в полностью рабочем состоянии корабль представляет грозную силу.

  Вокруг корабля сновали ремонтные роботы, или как их еще называли ремботы, управляемые искином. Контроль над ходом выполнения работ осуществляли несколько техников, стоящих поодаль на возвышении и вглядываясь в показания, высвечивающиеся на дюжине установленных мониторов.

   Подойдя к кораблю вплотную Керт, хлопнув корабль по обшивке, повернулся к Марку и сказал. - Наша работа не всегда заключается только в утилизации и ремонте кораблей и оборудования. Иногда на Свалку поступают хорошие корабли, списанные по разным причинам.

  Вот этот перехватчик, например, в ходе рейда по усмирению восставших жителей на имперской планете Эверус, поймал дизраптор, ну энергоракету, на подходе к планете. Итог, корпус практически цел, а всю электронику к чертям космоса вышибло. Военные получили заключение, что ремонт данного корабля будет стоить не намного дешевле, чем построить новый, ну и отправило его на Свалку.

  Кампания выкупило его на металлолом, но после того как его обследовали наши техники, пришла к выводу, что выгоднее будет его восстановить за счет имеющихся на Свалке рабочих модулей и оборудования, и перепродать тем же наемникам например. И все довольны.

  Компания получит дополнительно несколько миллионов кредов сверхприбыли за счет продажи корабля наемникам, наемники получат довольно мощный перехватчик, которого нет в открытой продаже, а техники получат, хороши премиальные по итогам работы и запись в личное дело по повышению квалификации.



  - Ладно, - сказал Керт. - Хватит глазеть на чужую работу, пошли обратно, тебе есть еще, чем заняться сегодня.

  Услышав его слова, Марк застонал про себя.

   К концу третьего месяца такого темпа обучения Марк осунулся и похудел на несколько килограмм. По ночам ему снились схемы, блоки, разные космические корабли. Дошло до того, что как то раз мастер разбудил его среди ночи из-за того, что Марк кому то рассказывал во сне последовательность сборки - разборки блока пульта управления внутрисистемного буксира.

  Остальные мастера только неодобрительно кивали, глядя на то, как Керт загоняет его. Однажды, один из мастеров пятого корпуса Рансом не выдержав, даже подошел к Керту и спросил его. - Ты что? Мальца насмерть загнать хочешь что ли?

  На что Керт, махнув рукой, ответил ему, - если выдержит испытание, быть тогда ему техником, а если нет, то и космос с ним.

   Но все когда-то заканчивается, так и по прошествии третьего месяца их вызвал к себе господин Ольсман. Неодобрительно покачав головой при виде Марка, он спросил Керта. - Ну и как малец?

  - Нормально, господин Ольсман, - ответил мастер. - Будет из него толк, я возьму его стажером к себе.

  На что Ольсман, только удивленно покачал головой.

  - Да парень, - сказал он Марку. - Ты второй человек, который за пятнадцать лет смог пройти испытание у Керта, и первый кого он захотел взять к себе в качестве стажера. Иди в бухгалтерию, они официально оформят тебя в качестве техника стажера мастера Керта. С этого дня ты сотрудник компании.

  Марк на негнущихся ногах вышел из кабинета, он не мог поверить в то, что смог стать, хоть и начинающим стажером, но все-таки техником.

  

  Глава 4. Встреча старых друзей.

  

   Незаметно пролетело два года работы стажером в компании под руководством мастера Керта. Несмотря на то, что Керт немного снизил темп обучения, он продолжал гонять его, как выразился Рансом, в хвост и гриву. Они побывали во всех технических корпусах Корпорации, заглянули в несколько утилизационных корпусов и даже облазили несколько прилегающих секторов Свалки, где Керт называл конкретные модели расположенных там кораблей, какому государству они принадлежат и наглядно показывал, что с ними можно сделать.

   По прошествии этих двух лет Марк сдал квалификационный экзамен комиссии, куда входило четыре техника мастера и Ольсман, в качестве представителя Корпорации, и получил новое звание техника. Отметили это дело скромно, в компании техников пятого корпуса. Но каким то чудом, а может быть и с помощью взятки, Керт оставил его в своем подчинении.

  Наконец Марк не выдержал и заявил Керту, что ему все здесь осточертело, и он хотел бы в ближайшие выходные побывать в поселке и посетить своего старого друга и школьного учителя истории Надира.

  - Кого-кого? - задумчиво переспросил Керт.

  - Надира, - терпеливо ответил Марк, - он преподает в школе поселка историю Исхода.

  - Ага, - покивал головой Керт, - знаешь что, а поехали вместе, не только тебе развеется охота.

   Марк заказал глайдер и уже через час они были у входа в школу, где преподавал Надир. Наступал вечер и учеников, в классах уже не было. Пройдя по извилистым коридорам, они подошли к кабинету Надира. Зайдя внутрь, Керт, не дав Марку произнести и слова, обратился к Надиру. - Ну, здравствуй старый ты хрен! Все небо коптишь, учеников с толку сбиваешь.

  Надир резко обернулся к ним, вскочил и стремительно шагнув, обнял Керта.

  - Старая ты шестеренка! - воскликнул он, - все возишься со своими железками?

  - О! И Марк с тобой! - снова воскликнул он.

  - Ха! - ухмыльнулся Керт, - он уже два года как мой ученик.

  Надир страдальчески поморщившись, хлопнул Марка по плечу и произнес, - да парень не повезло тебе, Керт с тебя не слезет пока ты с закрытыми глазами ему линкор не соберешь.

   Переглянувшись, старики рассмеялись и присели за стол.

  - Ну, рассказывай, - сказал Керт обращаясь к Надиру. - Я тебя не видел лет двадцать, с тех пор как мы с тобой попали на эту богом проклятую планету.

  - Да что рассказывать то, - развел руками Надир, - с тех пор как ВКС империи списали нас, думая что мы погибли в стычке с пиратами за Кассиус, а штабисты не придумали ничего умнее чем комиссовать нас задним числом и выпихнуть в эту дыру, я протирая штаны, пытаюсь вдолбить в голову местным сосункам историю рода человеческого.

  - Ну и как, получается? - со смешком спросил его Керт.

  - Да не очень, - ответил Надир. - Ты же прекрасно знаешь политику Корпорации по данному вопросу. Будущим работникам низшего звена не рекомендуется преподавать истинную историю Исхода, историю возникновения кластерных государств и корпораций, а также разъяснять фактическое положение местного населения Кассиуса по отношению к Корпорации.

  Марк слушал их с плохо скрываемым изумлением, оказывается его учитель истории и старый мастер были очень хорошо знакомы друг с другом.

  Но услышав последние слова Надира, он встрепенулся. - Учитель Надир! Прошу прощения, что перебиваю ваш разговор с уважаемым мастером, но не могли бы вы прояснить последние ваши слова.

  Надир, переглянувшись с Кертом, повернулся к Марку и спросил его. - А что ты знаешь об истории своей планеты и империи, в которой живешь?

  Марк, вспомнив об услышанном на школьных уроках истории и немного подумав, ответил, - ну нашу планету заселили колонисты из первой волны беженцев Исхода, однако колонизация пошла не так как планировалась. Поэтому, когда образовались государства, контролирующие прилегающие сектора, колонисты обратились к ближайшему из них, к Империи Рау. Одна из корпораций обратила внимание на бедственное положение колонистов, и оказало им помощь, с тех пор между этой корпорацией и местным населением Кассиуса был заключен договор, согласно которого корпорация разрабатывает планету в щадящем режиме, а местные жители работают в рядах этой корпорации.

   - Да, - после недолгого молчания произнес Надир, - ты хорошо усвоил то, что я преподавал тебе в школе, но к реальности это не имеет ни малейшего отношения.

  - Как!? - возмутился Марк, - вы же сами это говорили на своих уроках!

  - Да говорил и буду дальше также говорить, - смущенно произнес Надир. - В школах история преподается так, как требуется Корпорации, а не хочешь так учить детей, иди на улицу и помирай с голоду. Работу в поселке ты уже не найдешь. А мне хоть и шестьдесят лет почти, а жить и кушать еще хочется. Если б ты приехал один, мы просто попили бы чай и разошлись, а так, зная Керта как себя самого, я могу открыть тебе глаза на мир, в котором ты живешь, и думаю, ты сможешь воспринять реальность своего положения. Давай, присаживайся к нам за стол, внимательно слушай и запоминай, что я тебе расскажу. А ты Керт, сиди и не комментируй.

  Керт согласно кивнул головой.

  И Надир рассказал Марку такое, что просто перевернуло все его представления о жизни людей Кассиуса и об окружающих его мирах.

  Первая волна Исхода колонистов с погибающей Земли произошла на исходе третьего тысячелетия. Эта волна колонистов направлялась в слепую к ближайшим звездам. На сегодняшний день достоверно известно только об одной успешной попытки колонизации планеты первой волной Исхода, это Кассиус. Об остальных кораблях-матках, а их было больше десяти, информации нет никакой.

  Как оказалось, что после Исхода колонизация Кассиуса прошла успешно, высадка произошла в северном полушарии планеты на острове Ганн, который сейчас называют Свалкой. Здесь была построена мощная военная база, космодром и небольшой город, население которого на момент основания насчитывало порядка двухсот тысяч человек.

  Фактически остров использовался как плацдарм для колонизации двух обширных материков Кассиуса. Первым материком, который был подвергнут минимальному терраформированию с последующим заселением был Ранн. Учитывая особенности его рельефа, наличие богатых месторождений металлов практически всей таблицы Менделеева, он идеально подходил в качестве промышленной зоны планеты. А где хорошо развита промышленность, там и находится центр власти, причем неважно какой политической, экономической или какой еще. Так была основана одноименная с материком его столица Ранн.

  Вторым этапом заселения планеты стал материк Шолд. Подвергнутый в полной мере терраформированию, он в основном используется для производства сельскохозяйственной продукции, а также в качестве курортной зоны.

   Парочка архипелагов состоящих из крохотных атоллов и островков вулканического типа, расположенных в южном полушарии Кассиуса, внимания колонистов не привлекла.

   К 3200 году, на момент контакта колонистов с империей и корпорацией, население планеты перевалило предел в тридцать миллионов человек, скорее всего благодаря мягкому климату и отсутствием эпидемий среди населения.

   Тут Надир прервался, отпил глоток чая и нахмурившись продолжил. - параллельно колонизации Кассиуса, Исходом второй волны колонистов с Земли была проведена массированная колонизация ближайших скоплений звезд, так зародились такие звездные государства как Империя, Республика и Лига Торговых Миров.

  Третья же волна Исхода бежала с погибающей Земли впопыхах, неорганизованно, практически с тем, что было возможно с собой унести. Пройдя Кассиус, сформировавшиеся государства, они осели за пределами их границ сформировав так называемый Фронтир.

   Возвращаясь к Кассиусу. Ближайшим звездным государством к Кассиусу является Империя.

  На момент контакта, в ее состав входило около двадцати планет, но только восемь из них являлись промышленными центрами и были заселены очень плотно, остальные двенадцать это аграрные миры (незначительный процент населения) и миры-шахты (заезд вахтовым методом). Во Флоте Империи насчитывалось около ста боевых кораблей разных типов, от линкора до эскадрилий истребителей-перехватчиков. Форма правления Империи, как ты уже наверняка понял, это абсолютная монархия, в настоящий момент правит династия Дрэго. За близость к трону, и соответственно за сферы влияния, грызутся не переставая высокие лорды империи и главы крупнейших корпораций.

   Надир перевел дух и сказал. - Кассиусу просто не повезло. На момент контакта правил император Никар, слабовольный можно сказать император и очень падкий на лесть. Тогдашний глава корпорации убедил его дать ему часть кораблей, для, как же он тогда выразился, а вспомнил, для восстановления законного правления династии Дрэго на планете Кассиус и приведения к покорности ее недовольного населения. Никар, доверившись корпоратам, оказал им поддержку своими войсками и флотом, так на Кассиусе была устроена бойня.

  Теперь по результатам. Прошло уже почти сто пятьдесят лет с того момента, а население планеты до сих пор не превышает семи миллионов человек, самостоятельный выход в космос местному населению запрещен. Да что там говорить, только высокопоставленные сотрудники вашего филиала корпорации имеют право покидать пределы вашей планеты. Охрану границ колонии и вывоз ресурсов осуществляется силами центральной структуры корпорации. Высшее образование преподается только руководящему звену филиала корпорации. Остальному местному населению и рядовому составу филиала корпорации обучаться высшему образованию негласно запрещено, а школьное образование преподается в урезанном варианте и только после утверждения в центральной структуре корпорации.

  Тут Надир остановился, немного подумал и сказал Марку. - Ну и кем вы, жители Кассиуса, после этого можете считать себя? Вы фактически рабы корпорации, и жить вы будете так и столько, как и сколько решат в ее центральной структуре.

  - Как только появиться возможность мы, - Надир показал на себя и ткнул пальцем в Керта, - покинем эту богом забытую планету и постараемся больше сюда никогда не возвращаться.

  Тут подал голос Керт. - Эээ, понимаешь Надир, как бы тебе это сказать, - замялся он.

  - Да говори уж прямо, если есть что сказать по существу, - отрезал Надир.

  - У нас появился шанс, наконец, выбраться с Кассиуса, - сказал Керт.

  - Да, и какой же шанс? - с сарказмом переспросил его Надир. - Или ты по вечерам из имеющегося металлолома собрал ржавое корыто, и мы можем постараться на нем удрать в другую систему?

  - Ну, ты не так уж и не прав, - сказал Керт, - собрать не собрал, а вот найти нашел.

  - И что же это за корабль такой? - с легким интересом поинтересовался Надир.

  - Тяжелый рейдер дальнего поиска, - ответил Керт, - причем практически новый и готовый к взлету. Местные построили его в тайной базе на территории бывшего космодрома, который сейчас используется под свалку металлолома. Пять лет назад, я сам случайно наткнулся на него, лазая в поисках редких запчастей по этим горам битых кораблей.

  - И ты все эти годы молчал! - возмутился Надир, - а мы вообще сможем ли его использовать? Если мне не изменяет память то это практически аналог тяжелого крейсера, а у того команды несколько сотен человек.

  - Верно, - согласился с ним Керт, - но на корабле установлен РИ, а Марк как раз подходит по возрасту, чтобы его использовать. На днях я покажу Марку корабль и мы на месте решим, сможет ли он его использовать.

  Старики переглянулись, и Керт спросил Марка. - Марк, а ты хочешь побывать в других мирах, попутешествовать? Посмотреть, как живут другие люди?

  - Вы, наверное, шутите, - встрепенулся Марк, - да я всю свою жизнь мечтал удрать с Кассиуса! А улететь на собственном корабле, это вообще предел мечтаний любого мальчишки.

  - Быть посему, - сказал Керт.

  

  Глава 5. Корабль

  

  На следующее утро Керт взял его с собой на Свалку. Отъехав на граве с сотню километров от комплекса, он остановился у одного из впечатляющих холмов образованных разбитыми кораблями.

  - Иди за мной и не отставай, - бросил он Марку.

  Проскользнув между двумя крупными обломками бывших транспортников, Марк увидел руины старого здания практически полностью погребенные под грудой металла. Керт пролез через узкий лаз во внутреннее помещение здания, прошел на середину комнаты и сгреб в сторону кучу мешающего ему хлама. Под хламом оказался толстый люк. Керт открыл его и поманил Марка за собой. Пройдя по коридору, расположенному за люком, они очутились в небольшой комнате, из которой не было больше выходов кроме как тот, через который они пришли. Керт не глядя, ткнул рукой в ближайшую стену. Через минуту пол, вместе с людьми, стал медленно опускаться вниз, как понял Марк, это был лифт. Лифт медленно опустил их в подземный ангар просто циклопических размеров.

  Увиденное просто потрясло Марка. Корабль занимал практически все место в ангаре. В длину он был значительно более километра, а высота его от пола ангара до самой верхней точки на первый взгляд составляла несколько сот метров. По бокам выступали раструбы ракетных пусковых установок. В верхней и нижней части корабля матовым светом поблескивали линзы лазерных орудий. В носовую часть было вмонтировано гигантское спаренное орудие, о точном назначении которого он и не мог предполагать. Ближе к кормовой части корабля Марк заметил двухсотметровые шлюзовые камеры. Подойдя поближе, он увидел горящую в полумраке надпись, сделанную светящейся краской "Тяжелый рейдер "ЗАУР".

  Со спины его окликнул Керт, - ну что, впечатляет, а?

  Марк, только молча, кивнул в ответ. Керт скрылся в тени корабля. Только были слышны его возгласы: "Твою железку! да где же эта кнопка? А вот, нашел".

  Внезапно, борт корабля прорезал проем, из которого мягко струился свет. Это откинулся пандус.

  - Давай заходи. - Керт махнул ему рукой и скрылся в глубине корабля.

  Марк торопливо поспешил за ним. Почти час им потребовалось, чтобы добраться до центральной рубки рейдера. Рубка была большая метров сто по ширине и пятидесяти метров длиной. Оборудование в рубке было включено, на мониторы поступала какая-то информация. Перед мониторами были установлены с десяток удобных кресел и одно, стояло поодаль, на возвышении. Это место капитана догадался Марк.

  Присев в кресло Керт сказал Марку, - присаживайся, сейчас я тебя с кое-кем познакомлю.

  - РИ, мы пришли, - сказал Керт в воздух.

  В ответ раздался приятный женский голос, - здравствуйте господин Керт, рада видеть вас снова. А кто этот молодой человек, который пришел вместе с вами?

  - Это Марк, - сказал Керт, - мой ученик и возможно твой будущий капитан.

  - Приятно познакомиться господин Марк, - снова произнес голос. - Я РИ, или если полностью - разумный интеллект. Я выбрала сокращенное обозначение в качестве своего имени. В настоящее время в моем управлении находится вот этот тяжелый рейдер "ЗАУР".

  - И мне приятно познакомиться, - ошеломленно произнес Марк, - расскажи мне о корабле, попросил он ее.

  РИ помолчав немного начала рассказ. После успешной колонизации Кассиуса аэрокосмические силы местных жителей насчитывали всего три военных корабля, один эсминец и парочка сторожевиков. Малая верфь Кассиуса была загружена заказами на постройку добывающих кораблей. Кроме того имелось и два небольших транспортных корабля на случай начала торговых отношений с какой ни будь из колоний. То есть возможности, да и особой необходимости, для постройки корабля такого класса как "ЗАУР" в принципе не было. На тот момент министром обороны планеты был Хорт, явно параноидальный тип, он все время боялся что колонию атакуют неизвестный противник.



  - Ха, перебив РИ, - усмехнулся Керт. - А он был прав!

  РИ продолжила. Место, где сейчас расположена Свалка, являлось единственным и крупнейшим космодромом планеты. И вот в этом месте Хорт и решил построить подземную секретную верфь для постройки корабля тяжелого класса. Уж не знаю, на какие рычаги он нажал в правительстве, но секретный указ о создании базы и начале строительства кораблей был подписан. Все работы вели бригады роботов, управляемые искинами, и всего через год база была готова. С наружи вход в базу начинался от одного из технических зданий, расположенного на краю поля космодрома. В настоящий момент данное здание уцелело, но оно практически полностью засыпано металлоломом.

  Само строительство "ЗАУРА" заняло около десяти лет. Он представляет собой корабль класса тяжелый рейдер дальнего действия. Его автономность при полной комплектации командой, а это больше двухсот человек только самого экипажа, может длиться до десяти лет. Что касаемо размеров, то длина корабля от выступающих антенных уловителей до кончиков дюз составляет два с половиной километра. Высота в центральной точке корабля составляет пятьсот метров. Чтобы у тебя более полно сложилось впечатление о рейдере, представь себе следующее. Этот корабль как слоеный пирог. Всего у него пять таких слоев или уровней, каждый из которых разделен еще и на сектора.

  Самым нижним уровнем или пятым является технический уровень, там расположено все основное техническое оборудование корабля, влияющее на его жизнедеятельность и способность передвигаться, запасные части к эскадрильям сопровождения и абордажным ботам, небольшие цеха для ремонта и сборки оборудования. Там же расположены вспомогательные маневровые двигатели. Однако будучи выведенные на максимальную мощность их силы хватит, чтобы поднять "ЗАУР" с поверхности Кассиуса на орбиту.

  Четвертый уровень это грузовой трюм, его полная вместимость составляет порядка полутора миллионов тонн груза. Однако при его полной загрузке, маневренность и соответственно выживаемость корабля будет снижена на тридцать процентов. Это все-таки военный корабль, а не грузовик.

  Третий уровень занимают системы вооружения. Так, что касается атакующего оружия. На корабле размещено двадцать ракетных установок среднего класса и четыре установки тяжелого класса, по двенадцать установок с каждого борта. Кроме того "ЗАУР" оснащен основным тяжелым калибром - протонная пушка, мощность которой хватит, чтобы пробить поле и корпус любого из созданных в обитаемом космосе тяжелых крейсеров. Минусом является низкая скорострельность. Так подготовка к выстрелу занимает не меньше десяти минут, причем корабль должен быть все это время сориентирован на мишень. Также при выстреле мощность защитного поля корабля снижается процентов на двадцать. В верхней и нижней части корабля установлено четыре тяжелых лазерных орудия, по два в каждой плоскости.

  Кроме того, ближе к корме рейдера располагаются шлюзовые камеры, в которых могут расположиться два звена перехватчиков, состоящие из шести кораблей прикрытия каждое, и четыре абордажных бота, любая из этих абордажных групп может без особых затруднений захватить корабль класса эсминец.

  Защита корабля включает в себя встроенные силовые поля перекрывающие друг друга, пассивную лазерную систему защиты, средства радиоэлектронной борьбы, систему маскировки корабля. Кроме того, при строительстве рейдера, колонистами были использованы, утраченные после исхода, технологии Земли, что позволило сделать верхний слой брони корабля полностью из кристаллита. Это повлекло за собой уменьшение возможности обнаружения корабля вражескими системами обнаружения, а также усилило корпус корабля на сорок процентов по сравнению с применяемыми аналогами.

  На уровне располагаются сектора с боезапасом для ракетных установок, автоматическая подача которого к орудиям исключает человеческий фактор. Полная загрузка секторов предполагает по пятьдесят выстрелов на орудие, что более чем достаточно для решения возникающих вопросов во время рейда. Протонное орудие запитано напрямую от главного реактора корабля, а тяжелые лазеры от двух вспомогательных. Боезапас таких орудий, как ты сам понимаешь, не ограничен.

  Во втором уровне располагаются каюты рядовых членов экипажа, бар, столовая, тренажерный зал, операционная, лазарет, комнаты отдыха и комнаты, оборудованные симуляторами обучения. На этом же уровне расположен вспомогательный пункт управления кораблем (сейчас законсервирован) и арсенал, в котором находится ручное оружие и броня членов экипажа, в том числе и десантников.

   На первом уровне расположена главная рубка управления, системы слежения, мини бар, тактическая комната и каюты офицерского состава корабля.

  - РИ, а как ты появилась на корабле и где ты вообще находишься? - спросил ее Марк.

  - Марк, - ответила РИ, - технологический уровень колонистов все же не был настолько высок, чтобы создать такую совершенную систему как я. Все корабли колонистов, а это были циклопические сооружения несколько тысяч километров в диаметре, первой и второй волн Исхода с погибающей Земли были оборудованы РИ. Сейчас РИ остались единицы, и все они установлены на крупнейших кораблях трех могучих космических держав.

  Я размещена по всему кораблю, сейчас я занимаю оперативные мощности искина главной рубки, но в случае ее повреждения будут активированы мощности искина резервной рубки. Чтобы меня уничтожить противнику надо очень постараться. Гарантированное мое уничтожение это уничтожение всего корабля, а это как ты сам понимаешь выполнить довольно затруднительно.

  Да, что касается основных двигателей. Все-таки Министр Хорт был параноиком, раз приказал установить на рейдер двигатели, мощность которых способно без проблем перемещать дредноут. Ну а так как "ЗАУР" это не дредноут, по скоростным характеристикам он сравнялся с эсминцем.

  Выслушав все это, Марк возмущенно воскликнул, обращаясь к Керту. - С чего ты взял, что я смогу управлять этим кораблем?!

  - Да тут только командного состава нужно человек десять! - Марк указал рукой на пустеющие кресла.

  - Понимаешь, - извиняющим тоном произнес Керт, - для того чтобы управлять кораблем, на котором установлена РИ, в принципе экипажа то и не требуется. РИ сама сможет управлять кораблем, но для этого будущему капитану потребуется выполнить операцию по установке необходимых имплантатов.

  - Погоди, - перебил его Марк, - ты же сам говорил, что соединение с искином практически всегда заканчивается летальным исходом? Да люди просто с ума сходят!

  -Да, - согласно кивнул головой Керт, - с искинами так и происходит. Причина в том, что у искинов отсутствует эмоциональная составляющая. Но ты не путай РИ с искином. РИ это разумный интеллект, у нашей есть эмоции, да фактически это человек, только вместо биологического тела его тело вот этот корабль в котором мы с тобой находимся.

  - Хорошо, - еще раз перебил его Марк, - но почему бы тебе или Надиру не пройти эту операцию и самим управлять кораблем?

  - Да потому что такую операцию необходимо делать в юном возрасте, - с досадой ответил Керт.

  - РИ, обратился он к кораблю. - Каков процент успешной операции по установке имплантатов Марку?

  - Восемьдесят процентов господин Керт, - ответила РИ.

  - А если их ставить мне? - вкрадчиво поинтересовался Керт.

  - Менее десяти процентов, - ответила РИ.

  - Теперь понял? - обернулся Керт к Марку.

  - Да понял я, понял, - досадливо поморщился Марк. - Я готов, что нужно делать?

  - Точно готов? - с сомнением посмотрел на него Керт. - РИ проводи его и приступай к операции. Тут же на полу появилась горящая полоса, и раздался голос РИ. - Марк, иди за указателем в операционную и ложись в кресло.

  Указатель привел Марка в операционную, расположенную на второй палубе корабля. После того как он лег в кресло Марк почувствовал укол в плечо и отключился. Буквально через несколько минут он почувствовал, что кто-то трясет его за плечо.

  - Марк, эй Марк, ты жив? - услышал он встревоженный голос Керта. Марк открыл глаза. Фигура Керта двоилась у него в глазах.

  - Да что-то не очень, - слабо ответил Марк.

  - А чего это тебя двое? - спросил он.

  - Эй, РИ, сделай, что-нибудь, - обеспокоенно произнес Керт.

  - Ничего страшного, - успокоила его РИ, - это нормальная реакция на первичное подключение ко мне.

  Сейчас сделаем один укольчик и все, придет в норму. Марк дернулся в кресле, почувствовав укол в шею. Постепенно зрение восстановилось.

  - Все в порядке Керт, - произнес он, - я чувствую себя значительно лучше. Но я не чувствую что во мне что то улучшилось.

  - Это ты так думаешь, - произнес голос в его голове, - это я РИ, мы теперь можем мысленно общаться с тобой. Сначала я ознакомлю тебя с возможностями установленных тебе имплантатов. Помимо улучшенной возможности управления кораблем у тебя на порядок усилилась возможность по обработке поступающей информации. Кроме того, тебе стала доступна возможность "сдвиг", когда твоя физическая реакция на несколько минут резко ускоряется и тебе кажется, что мир вокруг тебя замедлился. Все это пригодится тебе капитан.

  - Ты хотел бы, по-настоящему увидеть свой корабль? - застенчиво поинтересовалась у него РИ.

  Марк, молча, кивнул головой. Внезапно он увидел рейдер со всех ракурсов. Перед его глазами промелькнули уровни и секции корабля, а РИ давала ему их название, назначение и степень готовности. Также Марк понял принцип управления кораблем, его функциональные возможности и характеристики. РИ, как аналог, привела в сравнение характеристики и возможности тяжелого крейсера Республики, и Марк понял, что шансы "ЗАУРА" на победу над таким крейсером составляют три к одному. По всему выходило что "ЗАУР" великолепный корабль.

  Тут РИ обратилась к нему.

  - Капитан, - сказала она, - Керт беспокоиться о вас.

  Марк вышел в пассивный режим работы имплантатов. Керт задумчиво посмотрел на него и спросил. - Каков диагноз состояния корабля?

  Марк уточнил имеющуюся у него информацию у РИ и ответил ему. - Состояние технической готовности корабля составляет восемьдесят пять процентов. Необходимо провести незначительные ремонтные работы в пятом и третьем уровнях, а также произвести калибровку оборудования основного и вспомогательных двигательных секций. Реакторы в норме. Доступ у меня к РИ полный. Звенья перехватчиков и абордажные роботы отсутствуют в полном объеме.

  Из хорошего, рейдер полностью укомплектован боекомплектом, провиантом и запасными частями. В принципе взлет можно произвести хоть сейчас, но лучше немного его отложить и привести корабль в идеальное состояние.

  Керт спокойно выслушал его, улыбнулся и сказал, - да уж придется мне поработать над ним. А ты не спорь, отправляйся лучше к Надиру. Пусть он погоняет тебя на симуляторах. Много знаний не бывает, да и опыт получишь управлением кораблем хоть и виртуальный.

  

  Глава 6. Побег с Кассиуса.

  

  Жизнь вошла в спокойное русло. С раннего утра Марк с Кертом работали в цеху, ремонтируя поступающие к ним части кораблей и оборудования. Потом Марк ехал к Надиру, где до посинения занимался на симуляторах пытаясь научиться управлять кораблем. Возвращался он в общежитие комплекса глубоко за полночь. Все выходные Марк также проводил у Надира, который преподавал ему основы политики, тактики и стратегии вооруженных сил всех трех крупнейших государств освоенного космоса. Надир с удовольствием учил Марка всему тому, что он знал, а знал Надир на удивление довольно много. Временами Марк даже ловил себя на мысли, что не сможет усвоить и малую часть поступающей информации.

  Всеми основными работами по подготовке крейсера к полету занимался Керт. Однако поняв, что такими темпами он может ремонтировать корабль до наступления судного дня, Керт собрал две автоматизированных ремонтных бригады. Для этого он использовал имеющиеся в его распоряжении части ремонтных роботов и парочку списанных искинов среднего класса, которые, с удовольствием передал в подчинение РИ корабля. С этого момента работа по приведению "Заура" в надлежавшее техническое состояние закипела с новой силой. Не нуждаясь во сне, пище и отдыхе, ремботы круглые сутки работали над "Зауром".

  Поэтому через пару месяцев, к концу третьего года пребывания Марка на Свалке, корабль находился в отличном техническом состоянии, был полностью укомплектован и готов к выходу в открытый космос. Помимо проведенных работ над крейсером, ремботы, используя практически неиссякаемый источник запчастей Свалки, умудрились собрать две эскадрильи средних перехватчиков "Пегас" и четыре отряда роботов абордажников. Все перехватчики и абордажники были оснащены малыми искинами, контроль над которыми лег на РИ "Заура".

   Наконец настал тот день, когда Керт сообщил Марку что можно стартовать с Кассиуса. Вечером того же дня Керт, дав на лапу охранникам с КПП провел Надира на территорию Свалки. Спустившись в корабль и заняв свои места в рубке, Керт с Надиром посмотрели на Марка.

  - Ну что парень? - сказал Надир. - Мы ждали этого дня двадцать лет. Ты капитан корабля, тебе и командовать.

  Марк в слух приказал РИ. - Ключ на старт! РИ, вывози нас отсюда.

  Даже сквозь толстую броню обшивки корабля они почувствовали небольшую вибрацию и услышали слабый гул. Это заработали вспомогательные двигатели "ЗАУРА".

   РИ вслух подробно комментировала происходивший процесс взлета.

   - Начата предварительная процедура по подготовке к взлету корабля.

  - Задраены все переборки и шлюзовые камеры.

  - Ракетные установки и тяжелые лазеры убраны в корпус.

  - Включен прогрев вспомогательных двигателей.

  - Прогрев вспомогательных двигателей завершен.

  - Начата процедура взлета.

  - Подана полная мощность на вспомогательные двигатели.

  - Отрыв с территории базы произведен.

  - Ракетные установки и тяжелые лазеры приведены в полную боевую готовность.

  - Внимание! Вблизи точки взлета обнаружено звено тяжелых, бронированных глайдеров. Уровень опасности для корабля ноль.

  - Произведен выход на орбиту.

  - Внимание! По курсу взлета обнаружена неизвестная цель! Цель идентифицирована как легкий сторожевой корабль.

  - Произведен смешанный выстрел ракетой и лазерными установками. Цель уничтожена. Экипаж вражеского корабля покинул корабль в капсулах.

  - Запрос капитану на дальнейшие действия.

   Для сторонних наблюдателей, которые могли наблюдать за точкой взлета рейдера, это могло выглядеть так. Сначала послышался низкий непрекращающийся гул. Задрожали ближайшие горы металлических обломков от разных кораблей и оборудования. Гул резко усилился. Территория Свалки, площадью около трех километров, задрожала и расступилась, пропуская колосс объятый языками пламени. Медленно и неторопливо исполин поднялся в небеса планеты Кассиус и вышел в открытый космос.

  Как ни странно, но побег с Кассиуса удался им довольно легко. На момент прорыва, охрану Свалки осуществляло несколько тяжелых бронированных флаеров корпорации, которые заметив поднимающегося с поверхности исполина, просто бросились в рассыпную. Как потом заявил на допросе командир охранения Свалки, несущий на момент прорыва рейдера охрану ее периметра, в его должностные обязанности не входит война с тяжелыми космическими кораблями, покидающими ее территорию.

  Парочка эсминцев, пикета охраны станции контроля, располагаясь с противоположной стороны от точки взлета, ничего не успевала предпринять. Корпораты просто не ожидали, что с давно покоренной ими планеты взлетит корабль класса тяжелый рейдер, который в принципе не мог опускаться на планету.

  На свою беду им подвернулся легкий сторожевик "Роко", экипаж которого давно довольно халатно относился к своим обязанностям. Ему хватило одного попадания ракеты из средней ракетной установки и двух из тяжелых лазеров, после чего автоматическая система экстренного спасения вышвырнула ошалевший, и отчаянно матерившийся, экипаж в капсулах в открытый космос. Дорога "Зауру" к точке перехода была свободна.

  - Куда теперь? - спросил Марк своих наставников.

  Надир ответил ему, - вот смотри, дорога в империю нам сейчас закрыта. Для того чтобы обосноваться в Республике или Лиге Торговых Миров нужны хорошие средства, а таких денег у нас сейчас нет. Вариантов остается всего два. Можно податься в пираты, но пиратская жизнь говорят очень коротка, либо можно отправиться на планету Лоран, там расположен крупнейший центр наемников обитаемых миров. Так что мой выбор это Лоран.

  Марк посмотрел на Керта. Керт безразлично махнул рукой, - хоть я и знаю кой кого из пиратов и контрабандистов, и связи в тех сферах хоть и старые, но имеются, но начинать лучше с Лорана. Стать пиратами мы всегда успеем.

  - Ну что же, попытаем счастья в качестве наемников, - подвел итог Марк.

  - РИ, - приказал он, - установить курс на Лоран.

  В ответ из динамиков раздался мягкий женский голос, - установлен курс на планету Лоран. Ориентировочное время прибытия к прыжковой точке две недели. Целесообразность использования маскировочного поля подтверждена.

  - Вот и отлично, - ухмыльнулся Керт, - у нас с Надиром еще достаточно времени, чтобы погонять тебя на симуляторах.

  - Ты у нас еще станешь лучшим из капитанов обитаемого космоса, - зловеще пообещал он. Марк непроизвольно поежился.

  В корме рейдера взревели основные двигатели, и корабль лег на курс к точке перехода на планету наемников Лоран. Вскоре рейдер исчез с экранов радаров станции охранения и кораблей пикета, это включилось маскировочное поле. Гордый корабль со свободным экипажем начал свой путь в новую жизнь.

  

  Глава 7. Лоран. Планета наемников.

  

   Казалось, это будет обычное дежурства, каких уже было на его памяти не одна сотня. Ничто не предвещало неожиданностей. В системе было спокойно. Парочка эсминцев и один легкий крейсер наемников стояли в стыковочных доках станции перехода. Свободный торговец, закончив свои дела в системе, направлялся к точке перехода в сторону систем Фронтира. Ах да, еще караван из трех транспортников ЛТМ ожидал окончания таможенной проверки и получения возможности стыковки со станцией.

   Внезапно искин станции охранения окликнул его. - Лейтенант Ирт, система наблюдения зафиксировала переход тяжелого корабля. Вектор направления точка гиперперехода со стороны Кассиуса.

  Ирт лениво перевел взгляд на данные монитора.

  - Так, и что у нас здесь? - риторически спросил он.

  Искин, подумав, что вопрос адресован ему, коротко ответил. - По поступающим данным это тяжелый корабль, с вероятностью пятьдесят процентов тяжелый крейсер прорыва.

  - Имперцы что ли? - недоуменно произнес Ирт, - организуй связь с кораблем, приказал он искину.

  Через минуту искин показал, что связь с неизвестным кораблем установлена по пятому каналу.

   - Неизвестный корабль, - сказал Ирт, - назовите себя и порт приписки.

  - Каковы ваши намерения? - добавил он.

  В ответ он услышал то, что надолго выбило его из ленивой дремы. - Говорит свободный тяжелый рейдер дальнего поиска "Заур", порт приписки отсутствует. Причина посещения Лорана регистрация нового отряда наемников, продажа лекарственных препаратов.

  - Что именно вы собираетесь продавать? - поинтересовался лейтенант.

  - Иприт, - услышал он в ответ.

   Подумав с минуту лейтенант, связавшись с рейдером, приказал остановиться на расстоянии ста тысяч километров от станции перехода, обесточить боевые системы, заглушить двигатели и дожидаться появления досмотровой группы. На вопрос капитана рейдера как долго им необходимо ждать таможню, Ирт сообщил ему, что не больше нескольких часов. После этого Ирт соединился со своим непосредственным начальником и по совместительству членом совета Лорана, капитаном Петерсоном.

  Капитан весело проводил свой отпуск в развлекательном центре столицы наемников. Посмотрев на гудевший комм, Петерсон поморщился, поднес его ко рту и злобно рявкнул в него. - Ирт, вам что, нечего делать, как прерывать мой отпуск? Или вы настолько некомпетентны, чтобы занимать место дежурного офицера станции охранения?

  - Прошу прощения мой капитан! Дело в том, что в систему вошел корабль, который явно заинтересует вас, - замялся Ирт.

  - Конкретнее! - перебил его Петерсон.

  - Это тяжелый рейдер дальнего поиска, корабля такого типа в нашей базе нет, ближайшим аналогом по утверждению искина является класс тяжелого крейсера прорыва. Капитан корабля заявил, что корабль свободный, порт приписки отсутствует. Однако корабль пришел со стороны второстепенной имперской точки перехода. Причиной посещения системы, по утверждению капитана рейдера, является регистрация нового отряда наемников, а также продажа иприта. Я думаю, это может вас заинтересовать, - вежливо добавил Ирт.

  - И где сейчас находится этот непонятный рейдер? - успокаиваясь, поинтересовался у лейтенанта Петерсон.

  - В настоящее время корабль направляется к досмотровой точке. Время прибытия два часа, - услышал он в ответ.

  - Хорошо, - сказал Петерсон, - я направляюсь на станцию перехода. Пусть катер досмотровой группы подберет меня там через час.

  - Будет исполнено Шеф! - услышал он преисполненный служебного рвения голос лейтенанта. Петерсон поморщился, но делать было уже нечего, отпуск пошел ко всем чертям. Вызвав глайдер, капитан доехал до орбитального лифта, ведущего на станцию перехода. По требованиям техники безопасности подъем лифта с поверхности на станцию занимал порядка получаса, тогда как спускаться со станции на поверхность планеты приходилось от полутора до двух часов. Поднявшись на станцию, Петерсон прошел к служебным стыковочным докам, сел в ожидающий его катер и направился осуществлять досмотр рейдера.

   Тяжелый рейдер "Заур" стоял в назначенной ему точки в ожидании досмотровой группы. Весь экипаж находился в главной рубке корабля, наблюдая за приближающимся катером. Юный капитан чувствовал себя не в своей тарелке. Он до сих пор так и не почувствовал себя настоящим звездным капитаном, так сказать настоящим космическим волком.

  Капитан, а это был Марк, покосился на двух других мужчин, стоящих у мониторов. То, что произошло во время перехода с Кассиуса на Лоран, до сих пор приводило его в изумление. Буквально за день до прибытия в точку перехода на планету наемников, в бар, где Марк спокойно проводил свое время, ввалились два смутно знакомых ему человека. На вид им было лет под сорок. Одним был высокий и черноволосый мужчина шатен с ярко зелеными глазами. Второй был крепыш низкого роста, сероглазый блондин.

  Ввалившиеся мужчины яростно жестикулировали руками, что то пытаясь доказать друг другу. И если низкий крепыш пытался с возмущением, что то высказать шатену, несмотря на душившие его ругательства, то высокий просто еле удерживался от распиравшего его смеха.

   Марк улыбнулся, вспомнив свою реакцию на их появление в баре.

  Юный капитан, увидев новоприбывших, моментально спрятался за спинкой дивана стоящего в углу бара.

  - РИ! Срочно блокировать все входы-выходы в бар и активизировать систему вторжения! - приказал он, - у нас посторонние на борту.

  Переборка, отделяющая бар от центрального коридора второго уровня моментально захлопнулась. С потолка выдвинулась, ранее незамеченная малая противопехотная турель. Ее лазерные указатели были направлены на новоприбывших. Даже приветливый дроид официант, стоящий за стойкой бара, и тот выдвинул вмонтированное в свой корпус оружие.

   Вновь вошедшие замерли, подняли руки вверх и высокий из них удивленно произнес, обращаясь к спрятавшемуся капитану. - Но капитан Марк, это же мы, Надир и Керт. Вы что нас не узнаете?

   Марк в ответ произнес. - Я хорошо знаю своих учителей. Так вот это довольно таки пожилые люди, а вы что-то на них не слишком похожи.

   В ответ Надир рассказал ему удивительную историю. После взлета с Кассиуса и прокладки курса на Лоран старики, тут Керт многозначительно фыркнул, решили отметить это дело в офицерском баре. Отмечание затянулось до утра. На следующий день они, мучимые великим наказанием рода человеческого поплелись в лазарет в поисках средства от похмелья. Открыв один из шкафчиков, они увидели, что он полностью уставлен небольшими флакончиками странно зеленого средства. Надпись, гласившая, что это лучшее лекарство в обитаемом космосе, ничуть их не насторожила. Внутри флаконов была жидкость легкого серебристого цвета с приятным запахов цветов. Решив, что хуже уже не будет, старики похмелились и направились отсыпаться.

  К вечеру Надир зашел в каюту к Керту и долго не мог вымолвить ни слова, а только тыкал в него рукой. Пока взбешенный таким отношением Керт не посмотрел в зеркало. Пораженный увиденным он повернул зеркало к Надиру и, убедившись в том, что тот тоже понял глубину своего преображения, начал задавать ему в довольно крепких выражениях некие вопросы касаемо умственного состояния Надира. После чего эта компания направилась к Марку для того чтобы поставить его в известность и решить что делать дальше.

   Под конец услышанного рассказа Марк, вылез из своего укрытия и смеялся, не скрывая своих эмоций. Особенно его порадовало возмущение, написанное на лице у Керта.

  Наконец Марк успокоился и спросил у РИ. - РИ, и чем же таким наши, - тут он покосился на двух здоровых мужиков и с сарказмом добавил, - старички похмелились?

   РИ незамедлительно ответила. - Это итрип, средство для кардинального омоложения человеческого организма, включая его стопроцентное излечение от любых болезней. В лазарете корабля осталось еще двадцать четыре таких флакона.

   - Итрип?! - не сговариваясь, изумленно переспросили Надир с Кертом.

  - Да итрип, - ответила РИ, - как вы можете понимать, данный корабль представлял не только вооруженные силы планеты, он также мог использоваться как средство эвакуации правительства Кассиуса. А министр Хорт был не только параноиком, но еще и человеком который хотел очень долго жить.

  - Да но откуда это вещество вообще взялось на Кассиусе, - недоуменно спросил ее Марк.

  - Все очень просто, - ответила она, - на всех колониальных транспортных кораблях первой волны Исхода были небольшие запасы такого вещества. Они предназначались для действующей смены экипажа, так как никто на Земле не мог точно предсказать, сколько колонистам придется скитаться в поисках нового дома.

   - И сколько может стоить, флакончик такого вещества поинтересовался? - Марк.

  - Керт опередил РИ с ответом.

  - Очень дорого парень! - произнес он, покачивая головой, - очень дорого!

   В разговор вмешался Надир. - До того как попасть на Кассиус мне всего два раза приходилось слышать о продаже итрипа на открытом рынке. В каждом случае цена перехлестывала порог в сто миллионов кредов. Также ходят упорные слухи что правящие роды Трех государств имеют солидные запасы такого вещества.

  Марк, ты должен понимать, итрип один из рычагов воздействия на элиту этих государств. Если мы выкинем на рынок сразу весь запас итрипа, то не пройдет и месяца как флоты Трех государств будут искать нас по всему обитаемому космосу с целью узнать где находится остальное.

  Пытать нас будут долго. Лучше придумать легенду и в тайне реализовать пару флаконов на Лоране. Так мы решаем сразу большинство имеющихся проблем, во первых мы получим достаточные денежные средства, а во вторых покажем заинтересованным лицам что итрипа у нас больше нет.

   - Да Марк, - опять вмешался в разговор Керт, - а что ты думаешь насчет нас?

   - А что конкретно вас интересует? - поинтересовался Марк.

   Дело в том, что когда мы покинули Кассиус, у нас с Надиром был небольшой запасец кредов и мы просто хотели спокойно скоротать свою старость. Но как ты видишь, помереть от старости в ближайшее время нам не грозит. А бестолку прожигать полученные годы своей жизни нам как то не хочется. Поэтому мы подумали и решили предложить тебе взять нас в свою команду. У тебя есть корабль, мы же обладаем колоссальным боевым опытом. Я, например, считаю себя отличным механиком, а Надир так в недавнем прошлом был лучшим тактиком в ВКС Империи. Поискать счастья в качестве команды наемников? Почему бы и нет. Слушая Керта, Надир только согласно кивал головой.

  Марк подумал и согласился. - Хорошо, это действительно может сработать.

  - РИ, - сказал он, - внеси Надира и Керта в список экипажа. Надира назначь старшим помощником капитана с совмещением функций главного тактика.

  Ну а Керта, - тут он смерил своим взглядом крепыша, - назначь главным механиком с совмещением обязанностей суперкарго нового отряда наемников.

   - Выполнено капитан, - раздался голос РИ, - какое название вы присвоите нашему наемному соединению?

  - Шива, - с улыбкой произнес Марк.

  - Подходящее название, - одобрила РИ. - Согласно древнеиндийской мифологии Шива есть олицетворение разрушительного начала вселенной и трансформации.

   - Отличное название капитан! - переглянувшись, в один голос заявили его новые офицеры.

   - Так, ну где же группа досмотра? - с досадой поинтересовался Марк.

  - Катер досмотровой группы на подходе, - уведомила его РИ. - Стыковка будет произведена в первом абордажном шлюзе.

  - Ну что, - Марк обернулся к своим подчиненным, - пошли, познакомимся с местной таможней.

  - Как скажешь капитан, - согласились они.

   Подойдя к кораблю Петерсон воочию смог убедиться в его колоссальных размерах. Обводы корабля выдавали скрытую мощь. Единственно он не смог опознать орудие, установленное в носовой части корабля, да и главные двигатели явно по стандарту не подходили рейдеру, а предназначались для корабля классом выше. Что скажете, Петерсон поинтересовался у пилота катера, что это вон-то за орудие, указал он на нос рейдера.

  Пилот, не задумываясь, ответил ему. - Я только слышал о таких орудиях сэр, но раньше воочию мне не приходилось их наблюдать. Это протонная пушка главного калибра. Ее мощности хватит, чтобы разнести в дребезги любой тяжелый крейсер или причинить тяжелые повреждения линкору.

  Петерсон в ответ только присвистнул и покачал головой.

  Стыковка произошла в штатном режиме. После того как в шлюзовой камере выровнялось давление досмотровая группа во главе с капитаном Петерсоном вышла из катера. В ангаре их встречало трое мужчин. Юноша на вид которому было восемнадцать лет и двое мужчин лет под сорок. Их сопровождало четыре штурмовых абордажных робота, все системы, которых были приведены в полную боевую готовность.

  Поежившись от такого прохладного приема, Петерсон шагнул вперед по направлению к встречающим и произнес, - капитан Петерсон, командир досмотровой группы станции контроля планеты Лоран. Нам необходимо произвести осмотр вашего корабля. Кто капитан?

  К его некоторому удивлению вперед выступил юноша, - капитан Марк к вашим услугам. Что конкретно вас интересует?

  Петерсон мотнул головой и произнес, - в основном нас интересует контрабанда, которую вы можете провезти на нашу планету и отсутствие болезней в экипаже. Кроме того меня, как представителя совета Лорана, интересуют ваши намерения относительно регистрации отряда.

  - Хорошо, главный механик проводите группу осмотра в грузовой трюм, приказал Марк.

  - Есть капитан, - Керт, стукнув себя в грудь кулаком, в сопровождении штурмовых роботов повел досмотровую группу на четвертый уровень.

   Тем временем Марк предложил Петерсону и своему старпому пройти на первый уровень в бар корабля, для более обстоятельного разговора.

   Зайдя в бар мужчины, взяв по кружке кофе, присели за столик.

  - Задавайте ваши вопросы, - разрешил Марк Петерсону.

  - Ну, для начала мне бы хотелось услышать немного о вашем отряде, откуда вы вообще взялись и откуда у вас такой корабль? - задал Марку свой вопрос Петерсон.

   Марк улыбнулся, отпил глоток кофе и начал рассказ. - Так получилось, что мне в наследство от родных родителей достался вот этот замечательный корабль. Однако корпорация, владеющая Кассиусом, имела свое мнение о том, что и кому может принадлежать. Вот поэтому, после того как мне исполнилось восемнадцать и я стал совершеннолетним, мне пришлось в спешке покидать Кассиус. В настоящий момент экипаж корабля составляет три человека, двух из которых вы видите перед собой прямо сейчас.

   - Погодите капитан! - удивленный услышанным перебил его Петерсон, - но как вы смогли управлять таким кораблем? На кораблях такого класса экипаж составляет несколько сот человек!

  - Да, на обычных кораблях такого класса все так, как вы сейчас упомянули, - согласился с ним Марк, - но на этом корабле установлена РИ.

  - РИ, поздоровайся с нашим гостем, - попросил он.

   - Добрый день капитан Петерсон, рада приветствовать вас на борту тяжелого рейдера дальнего поиска "ЗАУР" капитан, - услышал он женский голос буквально из воздуха.

  Капитан Петерсон быстро оглядел помещение бара но, не заметив никого кроме них, произнес, глядя прямо перед собой. - Мне тоже очень приятно услышать вас РИ.

   Он посмотрел на Марка и с возбуждением сказал ему. - Марк, я слышал о таких вещах, но сам впервые сталкиваюсь с этим лично.

  Марк успокаивающе поднял руки, - капитан Петерсон, уверяю вас, что моя реакция на РИ была абсолютно такая же.

   Петерсон довольно улыбнулся и попросил его дальше продолжать рассказ.

  - Ну, так вот, - продолжил Марк, - покинув Кассиус, я задумался о дальнейшей своей жизни. Вот у меня сейчас есть корабль. Хороший корабль. Даже при минимальном экипаже он может выполнять миссии дальнего рейдера. Корабль полностью компьютеризирован, РИ контролирует его от кончика носа до дюз главного двигателя. По своему оснащению "Заур" превосходит аналогичный корабль класса тяжелый крейсер. Кроме того, на его борту находится два звена перехватчиков и четыре группы штурмовых абордажных роботов. Так что спектр применения этого корабля довольно таки высок. ТТХ корабля я только что скинул на ваш комм.

  - Ну, или на худой конец его можно использовать в качестве курьера, - немного подумав, добавил Марк.

  Петерсон рассмеялся, мысль о том, что бы использовать корабль тяжелого класса в качестве курьерского корабля очень развеселила его. Бедные пираты, да, такой курьер будет явно им не по зубам. Просмотрев ТТХ рейдера, Петерсон внутренне согласился с тем, что этот корабль будет достойно смотреться в качестве корабля наемного соединения.

  - Хорошо капитан Марк, - произнес он, вы убедили меня и как капитана станции контроля планеты наемников, так и как представителя правящего совета Лорана.

  - Теперь давайте перейдем к основному вопросу. Вы кажется, упомянули про итрип в разговоре с лейтенантом Иртом. Вот с этого момента давайте поподробнее, - распорядился Петерсон.

  Марк, взглядом переадресовал вопрос капитана Надиру.

  Тот правильно его понял и начал рассказывать. - После того как капитан был вынужден вступить в права наследования этим кораблем, на его борту мы совершенно случайно обнаружили четыре флакона итрипа. По незнанию мы использовали два из них, так мы и поняли что это иприт.

  - Вот оставшиеся флаконы, - и Надир выставил на стол перед Петерсоном два небольших флакона с серебристой жидкость. - Прошу вас подтвердить наши подозрения насчет них.

  Петерсон открепил с пояса универсальный анализатор. Открыл один из флаконов и опустил датчик в жидкость. Зуммер и зеленый сигнал анализатора привел его в полнейшее замешательство. Закрыв флакон, он осторожно поставил его обратно на стол как величайшую драгоценность мира.

  - Да, - хриплым голосом произнес Петерсон, - вы абсолютно правы, это итрип. Не отрываясь, он продолжал всматриваться в стоявшие перед ним флаконы и видя вместо них миллионы кредов.

  Голос Надира прервал его грезы, - капитан Петерсон, мы бы хотели их предложить выкупить вашему совету, а вас попросить выступить в качестве посредника от совета. Само собой, десять процентов от вырученной суммы будут автоматически перечислены вам, после поступления денег на наш счет.

  - Вы согласны заключить с нами договор посредника? - поинтересовался Надир.

  Петерсон посмотрел на него как на умалишенного.

  - Кто же будет отказываться от таких денег! - воскликнул он.

  - Капитан, - повернулся он к Марку, - я готов подписать с вами такой договор.

  - Отлично! РИ зарегистрируй договор в торговой палате Лорана, - произнес Марк.

  - Договор посредника АХ5344 зарегистрирован в торговой палате, - спустя минуту раздался голос РИ, - вознаграждение за оказанные услуги составит десять процентов от вырученной суммы продажи товара.

  Петерсон встал, пожал руку Марку и произнес, - буду рад работать с вами капитан.

  В баре раздался голос РИ, - капитан Марк, проверка грузовых трюмов закончена, ничего противоречащего законодательству Лорана досмотровая группа не выявила. Члены досмотровой группы находятся в ангаре возле катера и ждут указаний капитана Петерсона.

  Услышав это, Петерсон скомандовал в комм, - досмотровая группа возвращаемся на станцию перехода, проверка завершена, рейдеру "Заур" разрешена стыковка со станцией перехода.

   Надир проводил Петерсона в ангар и через десять минут Марк получил сообщение РИ о том, что катер произвел расстыковку с рейдером. Еще через полчаса РИ доложила ему, что получено разрешение станции перехода Лорана на проведение стыковки во втором доке станции.

  Получив подтверждение Марка "Заур" начал процедуру сближения и стыковки со станцией. Еще через час команда "Заура" смогла перейти на борт станции.

  

  Глава 8. Путь наемников.

  

   За неделю, проведенную на станции, Марк с командой облазили ее вдоль и поперек, побывали в маленьких ресторанчиках, чтобы попробовать национальную пищу других миров. Вредное влияние Керта выразилось в том, что он не пропустил не одного бара на своем пути.

  Однажды он даже умудрился, после посещения очередного бара, затащить их в публичный дом станции. Где феечки научили Марка такому, что при этом воспоминании, его невинную и целомудренную натуру, охватывало дикое смущение. Как выразился потом Керт, нужно брать от жизни все самое лучшее. Потом еще долго слушая подколки Керта про это самое лучшее, Марк только молча, краснел и отводил глаза в сторону.

   Под конец недели команда, пресытившись новыми впечатлениями, сидела в корабельном баре, когда РИ сообщила, что поступил сигнал вызова от Петерсона. Вызов от посредника был выведен на панель бара.

  - Как дела? - поинтересовался Марк у сияющего капитана.

  - Отлично! - воскликнул Петерсон, - значит так, слушай меня внимательно. Я провел переговоры с заинтересованным лицом Лорана. Он в сопровождении еще двух человек прибудет завтра на ваш корабль, я подъеду к вам чуть раньше него.

  - Марк, смотри не облажайся, мои комиссионные в твоих руках, - шутливо погрозил ему Петерсон пальцем.

  - Не волнуйся капитан, - спокойно произнес Марк. - Мы ждем твоих гостей. Связь прервалась.

   - Ну что, - задумчиво обвел взглядом Марк свою команду, - завтра нас кажется, ждет упорная торговля.

  - Значит так, - решил он. - Я возьму на себя переговоры по итрипу. Керт, попытайся выбить лучшие условия для ведения дел на Лоране, мало ли чем мы в дальнейшем будем заниматься. Возможно, нам здесь придется покупать запчасти и расходные материалы, а также продавать добычу. Надир, ты берешь на себя весь организационный блок по регистрации и формированию наемного отряда. РИ, веди под запись все, что будет сказано во время переговоров, да и активируй один отряд штурмовых роботов в качестве охраны корабля на всякий случай. Потом в бар все вместе подведем итоги.

  - Хорошо капитан, - согласился с ним экипаж.

   На следующий день, сразу после обеда, РИ сообщила Марку, что капитан Петерсон прибыл и просит разрешения подняться на борт корабля. Марк дал разрешение. Поднявшись на борт, Петерсон встретился с Марком и его командой в главной рубке корабля.

  Присев в кресло, он сказал. - Марк и вы остальные, слушайте меня внимательно. Скоро на корабль поднимется делегация Лорана.

  - Возглавляет делегацию пресветор Присвик, Олег Присвик, поправился он, - Это на вид добродушный старикан лет под восемьдесят с гаком, но ты Марк не обольщайся. Этот человек является главой одного из крупнейших правящих семейств Лорана. Он один из самых богатых людей планеты и самый влиятельный из них. Фактически он правит советом Лорана железной рукой уже более двадцати лет, и в маразм впадать не собирается. Если переговоры с ним провалятся, вы можете спокойно собирать вещички и сматываться из системы, работать, чиниться и торговать здесь вам уже не дадут. Скорее всего, один из флаконов итрипа нужен ему для личного использования.

   Следующим переговорщиком будет казначей Изя Беркович, его предки были колонистами из Израиля, вот с ним нужно будет торговаться изо всех сил. Говорят, он каждый переплаченный кред считает личным оскорблением для себя.

   Последним сопровождающим будет Горн Присвик, он племянник Олега Присвика и входит в комиссию Лорана по урегулированию вопросов с наемниками. С ним ты и будешь решать вопрос организации нового отряда наемников.

   - А я буду присутствовать на переговорах в качестве посредника договаривающихся сторон и наблюдателя от совета Лорана, - закончил Петерсон.

   Как только он завершил свое повествование, РИ сообщила присутствующим, что ожидаемая ими делегация просит пустить их на борт корабля. Марк дал свое согласие и отправил Надира встретить Присвика с людьми. Совещание было решено провести в зал переговоров второго сектора.

   Войдя в помещение вновь прибывшие, увидев ожидавшую их за большим столом троицу, спокойно подошли к нему, и присели в кресла расположенные напротив встречающих их хозяев. Петерсон расположился в кресле во главе стола, разделив, таким образом, хозяев и их гостей. Напротив Марка сидел Олег Присвик, спокойный внушающий доверие старик с веселыми, жизнерадостными глазами. Петерсон представил собравшихся мужчин друг другу.

  С минуту посидев, молча в кресле, старший Присвик сказал, обращаясь к Марку. - Капитан, мне бы хотелось лично взглянуть на товар и удостовериться что это то, что мы думаем.

  - Никаких проблем ответил, - Марк, протянув руку к стоящим на столе флаконам, он сдернул салфетку прикрывавшую их.

  - Вы можете проверить товар господин Присвик, - спокойно произнес он.

   Присвик незамедлительно кивнул казначею и стал с плохо скрываемым напряжением ждать итогов проверки. Беркович ткнул пальцем в миниатюрный прибор, находящейся у него в руке и поднес его к флаконам. Как потом пояснил Марку Петерсон, это была усовершенствованная модель анализатора, безумно дорогая, но дававшая практически стопроцентное познание веществ и грузов.

  - Через десять минут Беркович повернулся к Присвику и сказал. - Олег, это действительно то, о чем нам говорили. В этих двух флаконах действительно находится итрип.

  Присвик заметно расслабился, откинулся в кресле и поинтересовался у Марка. - Капитан, прежде чем мы приступим к торговле, мне бы хотелось узнать у вас историю появления этого лекарства.

  Марк, помолчав минуту и собравшись с мыслями, ответил, - хотя в среде наемников не принято говорить, откуда они взяли добычу, рассказ мой будет краток. Когда под мой контроль перешел этот корабль на его борту мы обнаружили несколько флаконов итрипа.

  - Причем случайным образом, - усмехнулся он, - результат действия двух флаконов вы можете наблюдать в лице моих старпома и механика. Как только мы поняли, какое сокровище попало к нам в руки, то первым же делом решили от него избавиться. Вот эти флаконы мы и хотим продать тому, кто в них заинтересован.

  - И нет, - тут Марк возмущенно махнул рукой, - эти флаконы не краденные. Какому либо из Трех государств они не принадлежат.

   - Дядя, - произнес младший Присвик, - мой чип подтверждает слова капитана насчет того как итрип попал к ним и что он не является краденным.

  Тут Марк посмотрел на старшего Присвика и возмущенным тоном произнес, - вы что, господин Присвик, подозреваете нас в воровстве?

  - А вам не кажется, что это начинает казаться оскорблением меня как капитана корабля и будущего командира наемного отряда, - зло высказал он свое возмущение Присвику.

  - Прошу меня извинить, - произнес Присвик, - я действительно сожалею о произошедшем, но мне не хотелось бы потом иметь проблемы с правящими кругами Трех государств.

  - Довольно об этом, - капитан Марк, перевел он тему разговора, - назовите свою цену за имеющийся у вас товар.

   Тут вступил в разговор Керт.

  - Уважаемый господин Присвик, - произнес он, - двадцать лет назад, на черном рынке, подобный товар раскупили более чем за сто миллионов кредов каждый. Но это было больше двадцати лет назад, с тех пор такой товар явно подорожал в цене. Наше слово сто двадцать миллионов кредов.

  - Чтооо..!! - Подскочил Беркович, - сто двадцать миллионов кредов за два пузырька!!! Да им красная цена двадцатка за штуку!!!

  - Кому двадцатка, а не меньше чем за сто девятнадцать миллионов, их у нас с руками оторвут в любом из трех государств! - Продолжал стоять на своем Керт.

  Казначей, опершись руками на стол, уставился на Керта и процедил сквозь зубы. - Мы дадим вам двадцать пять за каждый.

  - Вы только подумайте! - продолжал кричать он, - это же пятьдесят миллионов кредов!! Это огромные деньги!! Да за них можно построить с нуля такой же корабль, на котором мы находимся!!!

  Торг затянулся почти на час. Присутствующие с еле скрытым удовольствием наблюдали за происходящим. Старший Присвик с удивлением покачивал головой. На его памяти это был первый случай, когда Изя нашел себе подходящего оппонента.

  Наконец спорщики выдохнулись и казначей, чуть не плача, повернулся к Присвику и произнес, - господин Присвик, мы договорились по цене в сто пять миллионов кредов за флакон. Кроме того Лоран предоставляет право кораблю "Заур" право бесплатной парковки в доках станции сроком на десять лет. Также, в случае добычи капитаном достойных призов, или обнаружения редких вещей, на подобии этого, он ткнул рукой в сторону флаконов, нам предоставляется преимущественное право их выкупа после проведения независимой оценки.

  - Ваше решение господин Присвик? - спросил он его.

   - Ну что же господин Беркович, как я посмотрю, вы нашли подходящего для себя оппонента в решении финансовых вопросов, - улыбнулся Присвик.

  - Цена и условия заключенного договора меня устраивают капитан, - произнес он, глядя на Марка.

  Марк, взглянув на довольно улыбающегося Керта, сказал, - хорошо. Мы согласны. Договор заключен.

  - Договор QR1244 / между господином Присвиком и капитаном Марком зарегистрирован в торговой палате планеты Лоран, права на имущество корабля общей стоимостью двести десять миллионов кредов переданы господину Присвику, - тут же раздался голос РИ. - Деньги поступили на счет корабля "Заур".

  Беркович опустился в кресло, сокрушенно качая головой. Так его казну давно не разоряли.

  - Так первый вопрос решен. Капитан Марк, вы, кажется, хотели бы обсудить вопросы регистрации вашего отряда в качестве наемников, - напомнил старший Присвик.

  - Господин Горн в вашем распоряжении, мы ждем ваших вопросов, - произнес он.

  Вперед подался Надир, - господин Горн, наша команда хотела бы зарегистрировать себя в качестве наемного отряда с портом приписки планеты Лоран.

  Горн, недолго подумав, ответил ему, - не вижу особых проблем для регистрации. Корабль отсутствует в розыскных листах Трех государств, в пиратстве замечен не был. Проблемы с корпорацией заправляющей Кассиусом, это ваши личные проблемы. Лоран они не касаются. Говорите, как будет называться ваш отряд в рядах наемников. Даете мне полное ТТХ по вашему кораблю, его возможностям. Сообщаете о приписанном к нему экипажу. Платите пошлину совету Лорана в размере десяти тысяч кредов и все, вы официально наемники.

  - РИ, - приказал Марк, - отправить данные господину Горну. Оплатить требуемую пошлину.

  - Уже исполнено господин капитан, - раздался голос РИ. - Данные отправлены. Пошлина заплачена.

  - А что насчет названия, - уточнил Горн у Марка.

  - Называйте нас отряд "Шива", улыбнувшись, ответил тот.

  - Название внесено в протокол, - отметил у себя на комме Горн.

  - Остался еще один незначительный вопрос, - сообщил он Марку. - Дело в том, что у каждого отряда наемников зарегистрированного на планете должен быть свой представитель на планете Лоран, который мог бы решать, связанные с получением заданий, а также помогать в решении таких вопросов как рекрутинг экипажа, реализация добытых трофеев и перевозки грузов. Оплата такого агента составляет в среднем три процента от чистой прибыли полученной наемниками в результате успешной операции.

  - Я понял вас, - улыбнулся Марк, - я готов платить такому агенту пять процентов от прибыли, но только если им станете вы, Горн.

  - Согласен! - выпалил Горн не задумываясь.

  - Договор заключен, - добавил он.

  - Договор посредника AX6428 между отрядом "Шива" и господином Горном заключен и зарегистрирован в торговой палате планеты Лоран, - сообщила РИ.

  Простившись, делегация с Лорана покинула корабль. Старший Присвик был доволен. Он смог купить то что давно искал за приемлемую цену, кроме того его племяш показал себя на высоте. Мало того что Горн исполнил свои непосредственные обязанности на высоте, так еще и смог стать агентом новообразованного отряда наемников, что сулило ему значительные прибыли в будущем. Растет надежная смена, с гордостью подумал он.

  Петерсон также покинул рейдер в отличном расположении духа. Мало того, что РИ незамедлительно перевела ему двадцать один миллион кредов комиссионных, так еще и Марк, попросив его задержаться, договорился с ним о дополнительных выплатах в случае поступления действительно важной информации для отряда.

   Проводив гостей команда "Заура" собралась в баре на первом уровне.

  Надир поднял бокал вина и произнес. - Я хочу сказать этот тост за наш отряд, корабль и за нашего юного капитана. Пусть сопутствует всем нам удача.

  Все дружно согласились с ним. До самого утра в баре корабля раздавались радостные возгласы экипажа и поднимались тосты, отряд обмывал свой новый жизненный путь. Путь наемников.

  

  Глава 9. Первый шаг к славе.

  

   Прошло две недели с момента основания наемного отряда "Шива". Все оргвопросы с местной властью были утрясены Надиром. Керт как обычно пропадал в поисках развлечений на Лоране, куда он перебрался со станции перехода. Горн так и не вышел на связь с ним. Устав ждать поступления заказа от Горна, Марк сам вызвал его.

  - А капитан Марк, рад видеть вас во здравии, - произнес Горн, увидев Марка на экране визора. - Нам давно пора встретиться и поговорить с вами о делах капитан.

  - Вы можете подъехать в мой офис? - спросил он.

  - Когда и куда? - поинтересовался Марк.

  - Можно встретиться через пару часов. Я встречу вас в своем офисе, он расположен в деловом центре "Лонг". Это прямо возле здания совета, в пятнадцати минутах езды от станции орбитального лифта, - пояснил Горн.

  - Хорошо, - сказал Марк, - но я возьму с собой старпома, вдруг понадобится уточнить пару вопросов о состоянии дел отряда.

  - Жду вас, - Горн отключился.

   - РИ! Вызови мне Надира, - приказал Марк.

  - Выполнено капитан, - произнесла РИ.

  Через некоторое время в дверь каюты Марка постучали.

  - Открыто! - крикнул Марк.

  На пороге стоял Надир. Капитан ты искал меня? - спросил он.

  - Да Надир, собирайся, нам нужно посетить Горна, а то что-то наш агент не слишком торопиться облагодетельствовать нас заказами, приказал ему Марк.

   - Я готов капитан, - сказал Надир.

  Мужчины покинули борт рейдера, спустились на орбитальном лифте на Лоран и вызвали глайдер.

  Дожидаясь, транспорт, Марк поинтересовался у Надира, - а где наш механик?

  - Где-где, по бабам гуляет! - презрительно сплюнул на пол Надир. - Видать итрип повлиял не только на его возраст, но еще и на мозги.

  - Те, что ниже пояса, - ехидно пояснил он Марку.

  Марк промолчал. Подъехал их глайдер. Назвав водителю адрес, они уже через полчаса были у входа в здание, где ожидал их Горн. Поднявшись на лифте, они прошли по длинному коридору и остановились у двери, на которой висела табличка "Мистер Присвик. Без дела не входить". Тут Надир рассмеялся и пихнув Марка плечом попросил рассмотреть ее поближе. Приглядевшись, Марк увидел маленькую приписку сделанную карандашом: "и по делу тоже не входить". Улыбнувшись, они постучались и прошли в кабинет. Горн сидел в углу комнаты, в окружении мониторов и что-то, невнятно бормоча, старательно выискивал среди мелькающих данных. Подняв голову, он увидел вошедших к нему посетителей.

  Он встал и стремительным шагом подошел к ним, пожал руки и пригласил присесть в стоявшие возле стены кресла. Присев так, чтобы, не напрягаясь видеть обоих мужчин, Горн спросил Марка. - Капитан как ваши дела?

  - У меня дела нормально, а вот о делах отряда я бы хотел поговорить с тобой, - ответил ему Марк, - прошло уже две недели, а ни одного заказа от тебя к нам не поступала.

  - В чем причина Горн? - поинтересовался он.

   - Смотри Марк, - тут Горн пододвинул к ним журнальный столик, положил на него лист бумаги и стал что-то быстро рисовать на ней. - Сейчас на планете Лоран зарегистрировано около четырех сотен наемных отрядов, у половины из них есть подтвержденный боевой опыт более чем с десятком выполненных миссий. Такие отряды в полной мере оснащены оружием, имеют в наличии космические корабли. Эти отряды составляют так называемую золотую сотню наемников. То есть отрядов наемников, которые получают приоритет заказчика при выборе отряда. Дальше идут отряды наемников входящие в серебряную сотню, такие отряды имеют на своем счету довольно неплохое вооружение, собственные или арендованные по субконтракту корабли и от пяти до десяти успешно выполненных миссий.

  Дальше идет бронзовая сотня. Одна две выполненных миссии, среднее вооружение, обычно базируются по договору на транспортных кораблях носителях переделанных в боевые.

  Завершают список новообразованные отряды, у которых нет ни одной выполненной миссии, вооружение и транспорт самое разнообразное. Таких отрядов на сегодняшний день на планете зарегистрировано около двадцати.

  - Да, - спохватился Горн, - еще есть элита, это десяток лучших отрядов наемников, лидируют в списке "Головорезы Лона", и мясо, наемники новички или группы новичков, жаждущие попасть в один из зарегистрированных отрядов. Вот такие на сегодняшний день обстоят дела с наемниками на Лоране.

  - Я так понимаю, что мы находимся почти в конце списка и шанс получить высокооплачиваемое задание у нас минимален? - задумчиво поинтересовался у него Марк.

  - Да капитан, несмотря на ваш отлично вооруженный корабль, у вас на счету нет ни одной успешно выполненной миссии. И все средства, полученные тобой от дяди, не смогут это изменить. У наемников свой не писаный устав и кодекс чести, - развел Горн руками.

  - Ну, хорошо, что на сегодняшний день ты можешь нам предложить? - спросил его Марк.

  - Сначала дослушай капитан, - устало произнес Горн. - Касаемо градации миссий. Наверное, ты понимаешь, что все поступающие миссии делятся как по степени оплаты: малооплачиваемые, оплачиваемые в среднем размере, высоко оплачиваемые. Так и типу выполняемых поручений. Например, эскорт каравана транспортников, рейд во вражескую систему, участие в боевом столкновении, захват станции, курьер и т.д. Да их просто десятки. Кроме того в каждом конкретном случае советом наемников выставляется уровень сложности каждой миссии, что тоже как ты понимаешь значительно влияет на степень оплаты. За риск платят больше.

  - Хорошо Горн, - успокаивающее поднял руку Марк. Повернувшись к Надиру, он поинтересовался у него. - Надир, а ты как помощник командира отряда, что ты посоветуешь?

   Надир глубоко задумался и через пять минут ожидания проговорил. - Горн, капитан, вот смотрите, что у меня выходит. У нас в наличии тяжелый рейдер дальнего действия. Он полностью боеспособен. Его автономность просто невероятна. Он способен выполнять большинство типов миссий, которые ты Горн нам здесь перечислил. Включая миссии связанные с абордажем кораблей и станций. Есть только один значительный минус у такого корабля как "Заур". Содержание его просто в действующем состоянии будет обходиться отряду около пяти миллионов кредов в год. Дополнительно придется тратить средства на боеприпасы, ремонт и покупку штурмовых роботов и перехватчиков, а также на зарплату экипажу.

  - Да капитан, а какая у офицеров и рядового состава корабля годовая зарплата? - поинтересовался он у Марка.

  - Один миллион кредов у командного состава, и от ста тысяч до полумиллиона у рядовых членов экипажа, не считая долей в прибыли с полученных трофеев, - рассеянно ответил тот.

  Горн уважительно кивнул Марку, поражаясь его щедрости. Такие деньги экипажу редко кто платил из капитанов. Обычная зарплата в лучшем случае составляла не больше половины от озвученных сумм, наемники в основном рассчитывали на выплату, полученную с реализации имеющихся трофеев.

   - Так вот, - продолжил Надир, - все перечисленное означает, что нашему отряду потребуется выполнять высокооплачиваемые миссии. Тип миссии особого значения не играет. ТТХ корабля, а значит и его возможности, вы Горн знаете.

  Что касается уровня сложности, то наш отряд в состоянии выполнять, в том числе и миссии с тяжелым уровнем. Главное чтобы платили хорошо, - усмехнулся старпом.

  - Горн, - спросил он, - в настоящий момент у тебя в базе есть высокооплачиваемые миссии с высоким уровнем сложности, заказчики которых находятся в отчаянном положении и будут не особо разборчивы, есть у отряда успешный опыт или нет его?

  - Минутку, - проговорил Горн, копаясь в комме. Вдруг он поднял голову и удивленно посмотрел на своих собеседников.

   - А знаете, произнес он, - у нас есть такая миссия. Секундочку, я выведу информацию на голофон.

  Между мужчинами возникла голографическая проекция системы.

  Так это система Горан, пограничная планета Республики, планет нет никаких, в наличии только три астероидных пояса и научная станция "Харн". Из защиты присутствует несколько эсминцев пикета, на станции расквартирован взвод десантников и установлено несколько средних орудий. Проблема в том, что туда уже отправился отряд наемников под командованием коммандера Берга. Он взял заказ стоимостью ста тысяч кредов у представителей ЛТМ на вывоз всей технической документации и прототипов новейших силовых щитов, предназначавшихся для оснащения тяжелых кораблей республики.

  Узнав об этом, Империя выставила параллельную миссию. Цель опередить наемников ЛТМ и передать добычу Империи. Они выставили стоимость миссии в двести тысяч кредов и среднюю степень сложности. Однако свободных отрядов, способных обойти Берга, на том момент на Лоране не нашлось. Сейчас стоимость миссии составляет пятьсот тысяч кредов, уровень сложности выставлен как максимальный. Если вы возьмете эту миссию, вы должны будете срочно вылететь на место проведения операции. В случае успешного выполнения операции ваш отряд будет автоматически переведен в бронзовый список наемников. Однако у вас могут впоследствии возникнуть проблемы с коммандером Бергом и представителями ЛТМ.

  - Каково ваше решение капитан? - Горн испытующе посмотрел на Марка.

  Марк решительно произнес. - Отряд наемников "Шива" берет на выполнение миссию в системе Горан от представителей Империи.

  - Контракт SP8900747заключен. Капитан Марк вам необходимо срочно приступить к выполнению операции. В случае успешного выполнения ваш гонорар составит полмиллиона кредов, плюс переход в бронзовый список, - услышали они спокойный голос искина Горна.

   Попрощавшись с Горном, наемники ушли, и через два часа уже были на борту рейдера. Еще час потребовался, чтобы подняться на борт отчаянно матерившемуся Керту. Как оказалось, звонок Надира выдернул его с тела одной из скучающих дам Лорана. Через сутки "Заур" покинул систему наемников, отправившись на выполнение своей первой миссии.

  

  Глава 10. Операция Неверус

  

  Командор наемников Берн стоял на возвышении командного мостика флагмана своей крошечной флотилии крейсера "Ориноко". Под его командованием находилось четыре корабля. Тяжелый крейсер в качестве флагмана, два средних крейсера и один легкий.

  На мониторы консолей суетливо стекалась информация о проходившей операции. Операция была обыденная. Заказчик, Лига Торговых Миров, желал получить с научной станции Харн, принадлежавшей Республики и расположенной в пустынной системе Горан, всю техническую документацию и прототипы новейших силовых щитов, предназначавшихся для оснащения тяжелых кораблей республики.

  По предварительной информации, охрану станции осуществлял взвод десантников, кроме того в системе имелся стандартный мобильный пост из трех эсминцев Республики. На станции был размещен минимальный набор тяжелого вооружения, батарея ракетных установок среднего класса и две лазерные турели.

  После перехода в систему Берн понял, что имеющаяся у него информация, мягко говоря, устарела и не соответствует реальности. По факту к охране периметра станции присоединился еще средний крейсер "Радагаст", а также легкий авианосец "Перегрин". Количество орудий станции было удвоено, а по имеющимся перехватам корабельной связи, было понятно, что на станции вместо взвода был расквартирован уже целый батальон десантников.

  - Открыть огонь по противнику! - приказал он.

  Ракеты понеслись в сторону кораблей пикета. Те не остались в ответе и открыли заградительный огонь по наемникам. Обе стороны использовали РЭБ, активные и пассивные системы защиты кораблей. Но постепенно, то одна, то другая ракеты прорывались через всю выстроенную оборону и, взрываясь, направляла в сторону своей цели, жалящие лазерные лучи, пытаясь принести как можно больший вред спрятанному за толстой корабельной броней оборудованию и убить находившихся внутри людей.

  Его эскадра, связав боем корабли охранения станции, постепенно смещалась в сторону от нее. Это была обычная тактика, увести за собой корабли охранения и дать дорогу абордажной команде.

  - Сэр, - прервал его размышления голос офицера секции контроля, - в районе третьего пояса астероидов зафиксировано окно гиперперехода.

  Берн встрепенулся и приказал, - данные на экран.

  На мониторе высветились показания прошедшего гиперперехода. Светилась надпись "цель не идентифицирована".

  - Что за хрен! - выругался Берг. - Провести опознание цели!

  - Сэр, по предварительному анализу спектра, переход осуществил корабль не ниже класса крейсер. Сэр, цель включила маскировочное поле, контакт потерян. - доложил офицер секции контроля.

  Берг проскрежетал зубами, пока он не разобрался с кораблями охранения станции, он не мог отвлечься на непонятный корабль. Вместе с тем, он приказал отслеживать все возможные перемещения незнакомца. Уже через полчаса перехват сообщений со станции установил, что незнакомец начал операцию абордажа.

  Пользуясь тем, что наемники Берга отвлекли от станции корабли охранения "ЗАУР", под прикрытием поля маскировки, проскользнул к станции и высадил сорок штурмовых абордажных роботов. На станции начался ад. Абордажный отряд Марка, под контролем разумного интеллекта, с боем пробивался к ключевым узлам станции. Десантники яростно сопротивлялись. Еще бы, пленных наемники редко когда брали.

  Несмотря на упорное сопротивление десантников, уже через час контроль над станцией перешел к Марку. Еще час потребовался для изъятия и переправки на "ЗАУР" прототипов шиитов с технической документацией.

  Отходя от станции, Марк приказал РИ открыть заградительный огонь в сторону поврежденных боем с наемниками кораблей охранения. Два залпа по двадцать ракет в каждом стартовали с тяжелого рейдера и направились в сторону врага. Из сорока ракет, восемь были тяжелого класса. Для скованных боем кораблей охранения это был неприятный и очень болезненный сюрприз. Треть от выпущенных "Зауром" ракет прорвались через все системы обороны намеченных целей. Их лазерные боеголовки сдетонировали, посылая в сторону врага тяжелые лазерные лучи. Не всякий силовой щит смог устоять перед их напором.

  Капитан Свенсон с мрачным удовлетворением смотрел на то, как погибали эсминцы, а крейсер, получив тяжелые повреждения, вышел из боя и направляется к точке перехода.

  Потрепанные корабли наемников благоразумно не стали вступать в бой с неизвестным противником.

  Подойдя к точке перехода, "ЗАУР" отключил систему маскировки и Берг, наконец-то, смог получить ТТХ неизвестного противника. Сравнив полученные данные с данными, имеющимися в искине, Берг, вместо ожидаемой всеми вспышке ярости, впал в глубокую задумчивость.

  Он не мог понять как его опытнейшего командира наемников более чем с двадцатилетним стажем, входящего в первую сотню лучших наемных отрядов по рейтингу Лорана, смог обойти восемнадцатилетний молокосос, не входящий даже в третью сотню по рейтингу наемников и вырвать, как он считал, принадлежащую ему добычу.

  - Какие будут приказания сэр? - вырвал его из раздумий голос помощника.

  Берг, мрачно посмотрев процесс перехода чужого рейдера из системы, подумав, ответил, - нам здесь больше нечего делать, возвращаемся на Лоран. Миссия провалена.

  Когда его потрепанные боем корабли уже подходили к точке перехода Берг, сквозь зубы произнес. - Погоди же капитан Свенсон, мы еще встретимся с тобой на Лоране.

  

  Глава 11. Становление наемника.

  

  После выполнения миссии в системе Горан Марк, думал неделю другую перевести дух, познакомиться с Лораном, посмотреть, что на вырученные средства можно улучшить из оборудования "Заура". По прибытии он, сидя в главной рубке, вышел на связь с Горном, однако тот его не обрадовал.

  - Марк, - сказал Горн, - миссию отряд "Шива" выполнил на отлично. Стыкуйся к станции, представитель заказчика заберет товар, и средства будут перечислены тебе на счет.

  - Но Марк, ты не сможешь надолго задержаться в системе, - продолжал он, вскоре сюда вернется разъяренный командор Берг и совету наемников не хотелось бы наблюдать бой в близи планеты Лоран. Поэтому, на то время пока Берг приходит в себя, я, от лица совета наемников, предлагаю тебе миссию курьера. На первый взгляд это легкое задание, но учитывая направление прыжка, уровень сложности установлен выше среднего. Оплата двести пятьдесят тысяч кредов по выполнению будет перечислена на твой счет.

  Марк, толчком привлек внимание Надира и перевел разговор в режим конференции. Давай подробности Горн, - попросил он.

  - Хорошо, слушай. Ты должен будешь доставить запечатанный пакет с инфодисками Кавису Нерро, главе планеты Келан, системы Валлир. - сообщил ему Горн.

  - И где же находится эта система? - подозревая подвох в его словах, поинтересовался Марк.

  - Эта система располагается во Фронтире, - проинформировал его агент, - это довольно таки промышленно развитая система. Основным источником ее дохода являются производимые ею системы вооружения и оборудование для космических кораблей и станций.

  - Так вот, - продолжил он, - совет наемников заинтересован в получении некоторых редких видов оружия и систем защиты. Доверить такие переговоры дальсвязи нельзя, ходят упорные слухи что Три государства прослушивают подобные переговоры. Поэтому было решено отправить курьера. А учитывая, что это все-таки Фронтир, а ты у нас на тяжелом рейдере под рукой, советом было решено отдать эту миссию тебе.

  - Каково возможное сопротивление? - вошел в разговор Надир.

  - Во Фронтире любое, - ответил ему Горн, - достоверных оперативных данных у нас сейчас просто нет. А Что касается планет Империи? Ну, если вы не будете нападать на их корабли, вы сможете довольно спокойно пересечь пространство Империи. Единственно возможной проблемой для вас может стать встреча с кораблями корпорации Зен, это те которые ищут вас. Они до сих пор не могут простить вам потерю "Заура". В качестве бонуса возможна доставка запрашиваемого нами оборудования на вашем корабле.

  - Оплата будет достойная, в пределах установленных лимитов конечно, - спохватился Горн.

   - Хорошо, мы берем этот контракт, - заявил ему Марк и прервал связь.

  - Контракт SP9612677 заключен, навигационные данные получены капитан, - раздался голос РИ.

  - Стыкуемся со станцией, - приказал ей Марк, - и вызови в рубку Керта.

  Через двадцать минут на пороге рубки нарисовался главный механик Керт. Марк пригласил его присоединиться к ним. Подождав пока Керт устроиться в кресле он попросил РИ прокрутить запись состоявшегося разговора. Прослушав разговор, и немного подумав, Керт высказал ему свое мнение.

  Марк, корабль считай в полной боевой готовности. Двигатели в норме, боезапас практически не израсходован. Звенья перехватчиков, даром, что их собирали на Свалке, целехонькие, практически не пользованные. Провести профилактический ремонт абордажной группы? Это дело недели, все запчасти для этого у нас есть. Через Империю у нас все шансы пройти спокойно, по крайней мере, во Фронтир, - поправился он.

  Вот во Фронтире нам может повстречаться кто угодно, вплоть до дредноута самопровозглашенного планеты-государства или эскадры наемников. Да и при возвращении с фронтира на корабле будут перетряхивать каждый уголок, ища контрабанду. И корабли корпорации к моменту нашего возвращения будут курсировать в приграничных мирах Империи. А так я только буду рад возможности пополнить свой счет парочкой лишних кредов, - улыбнулся он.

   Надир поддержал его.

  - Капитан, - сказал он, это дело может выгореть. Я только за!

   - Хорошо, - задумчиво произнес Марк. - В ближайший час стыкуемся со станцией перехода Лорана, выгружаем груз, получаем креды и сразу же выходим к основной точке перехода в Империю.

  Марк непроизвольно потер подбородок. "Кажется, начала пробиваться щетина", - подумал он.

   После проведенной стыковки процесс выгрузки груза затянулся. Представители нанимателя внимательно осматривали каждый получаемый ящик с грузом, ища скрытые повреждения. Наконец Марк не выдержал и заявил им, что если они в течение часа не примут груз и проведут его оплату в полном размере, он отчалит от станции и выкинет товар в космос, где они смогут осматривать его до конца существования этой системы. После его слов приемка груза была завершена в течение десяти минут, а вознаграждение за выполненную миссию поступило на счет отряда без проволочек.

   Еще через полчаса "Заур" отчалил от станции и взял курс на точку перехода на Кардиф, пограничный мир Империи. С отрядом "Шива" взбешенный коммандер Берг разминулся буквально на сутки.

  

  Глава 12. Фронтир. Система Нерон

  

   Тяжелый рейдер "Заур" неторопливо скользил по территории Империи. От одной точки гиперперехода к другой. Проверка таможней Кардифа была проведена формально, рейдер по дальсвязи сообщил местным властям об отсутствии намерения совершать посадку на объектах империи и заниматься торговлей. Корабли пиратов и корпоратов экипаж так и не встретил во время своего следования. Однако, на границе действия сенсоров обнаружения, РИ засекла неопознанный корабль среднего класса, который контролировал передвижение "Заура" от одной точки перехода к другой на всем пути их следования через миры Империи.

  Поколдовав над поступающими к нему данными, Надир выдвинул предположение, что этот корабль принадлежит ВКС Империи.

  Как сказал Надир, - опасаются нас, значит уважают.

  Марк решил ничего не предпринимать в отношении неизвестного корабля, пока он держится в отдалении и не демонстрирует агрессивных действий.

   Отряд достиг последнего мира Империи, граничащего с Фронтиром, планетой Неури. Дальше начиналась неизвестность. Планета Келан, место назначения их миссии, лежала через три системы Фронтира от имперской точки перехода. Попытавшись узнать у дежурного офицера станции контроля Неури хоть какую-то информацию о близлежащей системе Фронтира, Марк нарвался на неприкрыто грубый ответ.

  Фактически ему посоветовали не лезть в пропасть, а когда его атакуют пираты и работорговцы, не пытаться обращаться к ним за помощью. Выслушав все это, Марк приказал РИ привести все системы корабля в повышенную боевую готовность и произвести переход во Фронтир.

   Вынырнув из точки перехода корабль, содрогнулся и стал периодически вздрагивать. Его корпус стал буквально звенеть от оглушительных ударов.

   - РИ что это! - прокричал Марк, пытаясь удержаться в кресле.

   - На выходе из точки перехода замечено около сотни хаотично разбросанных предметов округлой формы, метров десять в диаметре. При столкновении с "Зауром" они взрываются. Предположительно это мины. Повреждение корпуса семь процентов и продолжает увеличиваться. Использование пассивной системы защиты не целесообразно, - сообщила ему РИ.

  - Активировать силовые щиты. Задействовать активную систему ведения огня. Уничтожать ближайшие мины лазерами. Расчисти проход кораблю от точки перехода, - приказал Марк.

  - Выполнено капитан, - доложила РИ. - Уничтожено две мины, восемь, двенадцать...

  Вскоре они вырвались из кольца мин. Не успел Марк вытереть пот со лба, перевести дух и уточнить у РИ степень повреждения его сокровища, как снова раздался ее голос. - Зафиксирован залп ракет среднего класса. Время подхода двадцать минут. Второй залп. Третий. Обнаружено две цели. Удаление сто тысяч километров. Цели идентифицированы как модернизированный транспорт поддержки и эсминец.

  - РИ, - снова приказал Марк. - Включить активную и пассивную системы лазерной защиты. Включить систему РЭБ. Принять маневр уклонения.

  - Исполнено капитан, подтвердила она принятие приказа. - Все системы активированы. Захват целей включен.

   - Тактик! Ваши рекомендации? - обратился он к Надиру.

   Надир что-то колдовал над планшетом, - секундочку капитан...Так... ага... есть! Даем полный залп из средних ракетных установок в сторону эсминца. Потом уворачиваемся от вражеских ракет. Наши ракеты подойдут к врагу через пятнадцать минут. Фиксируемся на транспортнике и делаем залп протонной пушкой. К этому моменту эсминец будет за транспортом, как раз на линии поражения от выстрела главным орудием.

   - Ты уверен Надир? - уточнил у него Марк.

  - Да капитан, это пираты, их капитан тоже придет к выводу, что спасение будет за спиной второго корабля. Они будут спасать свои шкуры. А транспортник, он ведь так неповоротлив! - Утвердительно качнул головой Надир.

   - РИ, ты слышала тактика? Выполняй, - приказал Марк.

   Они почувствовали легкий толчок. Шестнадцать тяжелых ракет полетело в сторону эсминца пиратов.

   - Керт, начинай борьбу за живучесть корабля, - распорядился Марк.

  - Уже выполнено капитан, - доложил Керт. - Все отсеки перекрыты. Воздух из большинства отсеков откачан. Ремонтные системы корабля активированы.

   Экипаж, молча, стал ожидать приближения ракет. В рубке воцарилась тишина. Только голос РИ негромко вещал о приближающейся смерти.

   Первую волну ракет РИ перехватила в двадцати тысячах километрах от корабля. Из десяти ракет, системы четырех были одурачены системой РЭБ. Еще шесть были уничтожены активной лазерной системой защиты.

   Последняя ракета второй волны была нейтрализована РИ в десяти тысячах километрах.

   Но третья волна дошла практически до самого корабля. Не смотря на отчаянное сопротивление РИ. Система РЭБ смогла перехватить только две ракеты. Еще три обезвредили активные лазеры. Пассивная система лазерной защиты успела перехватить две из пяти оставшихся ракет. Три ракеты прорвали всю систему обороны рейдера и взорвались рядом с ним.

  К великому счастью отряда, это оказались не стандартные ракеты, несущие термоядерный заряд. На прорвавших периметр защиты корабля ракетах были установлены лазерные боеголовки, принцип которых был следующий. На ракете был установлен миниатюрный термоядерный реактор, который, при произведенной детонации, выплескивал свою энергию через фокусирующую линзу. Тяжелый лазерный луч летел к мишени и пронзал ее насквозь.

  Пучки лучей тяжелых лазеров ударили в борт корабля. Силовые щиты смогли немного ослабить их удар. "Заур" содрогнулся.

  - Доложить о повреждениях! - рявкнул Марк.

  - Незначительные капитан, - доложил Керт. - Основной удар пришелся на четвертый уровень, в пустые грузовые трюмы. Поврежден третий абордажный шлюзовой отсек. Уровень повреждения внешней обшивки корабля составляет около десяти процентов. Ремонтные боты приступили к исправлению внутренних повреждений. Для ремонта внешней обшивки нам следует посетить любую большую вервь.

   - Капитан, - вмешался Надир, - наши ракеты на подходе к пиратам. - Прикажете открыть огонь из главного калибра?

   - РИ, вывести изображение эсминца на мониторы. Захватить транспортник в цель. Огонь из главного калибра в автоматическом режиме при совмещении линии двойного поражения вражеских целей, - приказал Марк.

   - Выполнено капитан, - раздался невозмутимый голос РИ.

  На мониторах рубки появилось схематичное изображение вражеских целей, их траекторий. Также была схематично обозначена линия будущего выстрела из главного калибра, проведенная к одной из целей.

  

  ...чуть раньше...

  Капитан Ли Цзян, поэт по натуре и пират по призванью, мрачно смотрел на тактическую карту местности, вращавшуюся перед ним. Уже полгода они сидели возле точки перехода в империю. За это время он смог перехватить караван, состоящий из трех больших жирных транспортников, сопровождаемый легким крейсером эскорта, да одиночного торговца, понадеявшегося, проскочить незамеченным в систему Дави. Давно проверенная стратегия минирования точки перехода себя не подкачала, потерь не было.

   - Кэп, - привлек его внимание офицер наблюдения. - Зафиксирован гиперпереход.

  - Надеюсь очередной жирный торговец, а? - весело поинтересовался Ли у подчиненного.

  - Наверное, кэп, - усмехнулся тот в ответ.

  - Похоже, не маленький корабль, - добавил он, посмотрев на поступающие данные.

   - Активируйте минное поле, - приказал Ли.

   - Выполнено капитан, - доложил подчиненный.

   - Капитан! - встревожено произнес другой член команды, - датчики зафиксировали применение активной системы лазерной защиты прибывшим кораблем. Кэп! Он прорвался сквозь минное поле!

   - Наверное, это опять какой-нибудь из легких крейсеров имперцев. - нахмурившись произнес Ли, - черт, дороговато обойдется его уничтожение, а убегать неохота. Решено! Выпустить по цели три полных ракетных залпа.

   - Выполнено кэп. Ракеты запущены, - доложил ему оружейник.

   - Капитан! - услышал он крик офицера наблюдения. - Цель выпустила по нам ракетный залп!! Датчики фиксируют шестнадцать ракет среднего класса!!!

   - Маневр уклонения! Активировать системы обороны! - Заорал подскочив Ли. - Навигатор! укройте нас за транспортником!

  - По окончанию ракетного обстрела выводите корабль на полном ходу из системы, - приказал он.

   С постов управления посыпались доклады о принятых мерах. Корабль стал медленно прятаться за ничего не подозревающий транспортник. Ли даже не подумал поставить в известность экипаж транспортника о надвигающейся угрозе. В жестоком мире пиратов каждый сам выживал, как только мог.

  

  ... позднее.....

   Надир оказался прав. Пытаясь уйти от сыпавшихся на него ракет, эсминец попытался укрыться за транспортником. Когда он полностью скрылся за ним "Заур" произвел выстрел из главного орудия. Энергии выстрела большой протонной пушки хватало, чтобы разорвать на части линкор. Поэтому корпус транспортника не стал для него особой помехой. От транспортника не осталось буквально ничего, он весь практически испарился со всем своим содержимым. Но его гибель дала искину эсминца пиратов доли секунды для правильной оценки обстановки, и он, не раздумывая, произвел экстренную эвакуацию экипажа.

   - Капитан, - отвлек Марка голос РИ. - Системы слежения зафиксировали активные маяки двух спасательных капсул.

  - Кто-то из пиратов мог уцелеть?! - удивился Марк.

  - Возможно капитан, - произнесла РИ.

   - Хорошо, - сказал Марк, - нам срочно нужна информация об окружающей нас обстановке и о близлежащих системах.

  - Я не хочу, чтобы такой прием, как нам оказали здесь, - и он ткнул рукой в монитор, - мы бы испытали еще раз.

   - Значит так, РИ, включай маскировочное поле и выставляй кратчайший курс на ближайший пояс астероидов. Да и направь абордажников за нашими пташками, - приказал Марк.

  - Надеюсь, у нас есть комната для проведения допросов? - поинтересовался он у РИ.

   - Обижаете капитан, - ответила ему РИ, - у нас на корабле есть все, что нужно для получения нужной информации. В том числе комнаты для допросов и для содержания военнопленных.

   - Вот и хорошо, - покивал головой Марк.

   - Надир, проконтролируй захват пленников и проведения допроса. Доклад мне на комм завтра утром. Керт, с тебя также доклад о техническом состоянии корабля и выполненных ремонтных работ, - раздал он свои распоряжения членам экипажа. - Я в своей каюте, до завтра меня не беспокоить.

   - Есть капитан, - только и услышал он в ответ.

   Проснулся Марк от вызова РИ.

  - Капитан, - произнесла она, - уже полдень, а вы просили доклады от ваших подчиненных.

  Марок встал, умылся, присел в кресло и произнес, - ну давай, докладывай.

   Выслушав РИ, Марк продолжил задумчиво сидеть в кресле. К удаче отряда в плен попало четыре члена экипажа с пиратского эсминца, в том числе и капитан Ли. Благодаря допросу капитана РИ смогла составить предварительную картину оперативной обстановки творившегося в пространстве Фронтира хаоса. В этой системе, где стоял "Заур", пиратов и других нежелательных элементов больше не было. Обитаемые миры и станции также отсутствовали. Но вот в следующих по намеченному маршруту местах рейдер рисковал столкнуться с баальшими неприятностями.

  Всего в пространстве Фронтира насчитывалось около двух десятков колонизированных миров-государств, которые регулярно грызлись между собой, образовывая и расторгая временные союзы. Чужие корабли, имеющие порт приписки в мирах Трех государств, практически всегда единодушно рассматривались ими в качестве своей законной добычи.

  Две колонизированных планеты представляли собой крупнейшие центры работорговли - Таро и Рито. Они периодически организовывали вылазки в пограничные миры Трех государств в поисках рабов, скупали попавших в плен к пиратам. Впоследствии несчастные реализовывались на открытых аукционах работорговцах, проводившихся, по меньшей мере, раз в полгода.

  Рабы во Фронтире требовались везде, на шахтах и рудниках, в услужении у влиятельных лиц планет-государств, в качестве интимных игрушек, в качестве дешевого источника человеческих органов и биоматериалов, да практически везде они были востребованы.

  Вдобавок ко всему этому по всему пространству Фронтира было разбросано около сотни жилых станций-поселений, причем восемь из них достоверно организовано промышляли пиратством и образовывали так называемый "союз волков", а с десяток занимались поганым промыслом периодически, при возможности урвать достойный куш без потерь для себя.

  В их рядах насчитывалось несколько сотен кораблей всех типов, от легкого истребителя до дредноута. К счастью дредноут в личном подчинении главы союза волков и в настоящее время проходил перевооружение вдалеке от пункта назначения Марка.

   Марк тяжело вздохнул, а что делать, хоть и не хочется, а задание выполнять надо. Совет наемников его просто не поймет. И приступил к ознакомлению с докладом по состоянию корабля.

   Повреждения внешней обшивки корабля составили пятнадцать процентов. Ну тут ничего не поделаешь надо искать верфь, - подумал Марк. - Так, что у нас следующее по списку? Ага. Ремонт третьего абордажного шлюза завершен. Абордажные команды и звенья перехватчиков в норме. Сквозные пробоины второго уровня заделаны. Силовые линии корабля в норме, поврежденные участки были заменены ремонтными ботами. Двигатели в норме. Так. Системы оружия. Главное орудие исправно. Ракетные установки исправны, боезапаса еще хватает с излишком. Так, а вот это очень не хорошо, покачал головой капитан, увидев надпись "повреждение фокусирующих линз тяжелых лазеров нижней полусферы, требуется замена на верфи".

   Ознакомившись с поступившей к нему информацией, Марк приказал РИ. - начинай переход в систему Дави. С этого момента идем только под прикрытием маскировочного поля.

  - Да и напомни мне, пожалуйста, обратиться к специалистам верфи Келана по поводу лазеров и брони корпуса, - попросил он ее.

   - Исполнено капитан, - невозмутимо произнесла РИ. - Переход на Дави, будет произведен через три часа.

  Окутанный маскировочным полем корабль развернулся и лег на курс к их следующей точке перехода.

  

  Глава 13. Фронтир. Система Дави.

  

   Юный капитан неторопливо прохаживался вдоль экранов, установленных в рубке. Чуть сзади от него в креслах сидели его офицеры. Но если Надир полностью погрузился в тактические расчеты возможных столкновений корабля с неизвестным противником, то Керт откровенно скучал, прохлаждаясь в кресле и наблюдая за своим капитаном.

   - Ну хорошо РИ, - произнес Марк, - обрисуй нам еще раз оперативную обстановку по этому сектору.

   - Согласно ранее полученным сведениям от капитана ЛИ, светило системы Дави представляет собой умирающую звезду, на орбитах которой вращаются три планеты. В системе имеются два астероидных пояса. Атмосфера на одной из планет кислотная, на двух других она полностью отсутствует. Третьей волной исхода была произведена попытка колонизации одной из безжизненных планет, основав колонию закрытого типа. Однако эта попытка успеха не имела, колония погибла. После основания союза волков в системе была размещена одна из их станций-поселений. Помимо пиратов в системе, в одном из поясов астероидов, также находится поселение шахтеров. Главы поселения договорились с пиратами полюбовно. Они выплачивают пиратам так называемый налог за охрану, а те их не трогают.

   По уточненным данным, полученным с сенсоров системы слежения, в системе ориентировочно размещено около десятка боевых кораблей пиратов. Уровень кораблей сильно варьируется и не превышает класс среднего крейсера. Практически все из них пристыкованы к их базе, однако, сенсоры отметили три корабля осуществляющих патрулирование системы. Кроме того, во втором астероидном поясе системы расположен засекреченный склад пиратов. Капитаны кораблей союза волков обязаны передавать в него пятьдесят процентов от полученной добычи. На текущий момент это все, - обрисовала окружающую "Заур" обстановку РИ.

   Услышав насчет склада, Керт сразу оживился.

  - Капитан, - умоляюще произнес он. - Нам обязательно нужно будет посмотреть на него. Вдруг там, что-то найдется подходящее для нашего корабля.

   Марк улыбнулся словам Керта. После того как они умудрились выбраться с Кассиуса механик превратился в страстного любителя всего механического.

  Хомячья натура дает о себе знать, как однажды выразился про него Надир. На вопрос Марка, что такое хомяк, Надир, рассмеявшись, скинул ему на комм картинку небольшого зверька со смешно надутыми щеками.

   - Твои предложения Надир? - обернувшись, спросил Марк у него.

  - Капитан, лучшим выходом для нас будет, не ввязываясь в драку, проскочить по краю системы сразу до точки перехода. Причем все движение нужно осуществлять под прикрытием поля маскировки, - предложил он.

   - Но капитан! - Вскочив из кресла, возопил Керт, - а как же добыча, которую можно взять просто так, за нечего делать?!

   Надир предостерегающе посмотрел на Керта и сказал, - капитан, если мы попытаемся пробраться через склад, то мы будем вынуждены столкнуться, как минимум с одним кораблем из трех, которые сейчас патрулируют систему.

   - Погодите, - Марк попытался предотвратить начинающийся спор жадного до халявы Керта и осторожного Надира.

  - РИ, - попросил он, - ты сможешь заглушить каналы связи искина склада с пиратами, а также рассчитать ориентировочное время прибытия пиратских кораблей к складу в случае нашего обнаружения?

   - Конечно капитан. Время прибытия вражеских кораблей патруля составляет три часа, кораблей пристыкованных к станции до пяти часов. Заглушить каналы связи искина физически можно, но для этого нам потребуется незамеченными подойти к астероиду на расстояние около двух - трех километров, - ответила РИ.

   - А что насчет пиратского корабля, который курсирует возле склада? - снова поинтересовался он.

  - Если мы сможем незамеченными проскользнуть к станции и не дать ей подать сигнал, то он ничего не сможет узнать о нашем присутствии. Но на пути от склада к точке перехода нам все равно придется сразиться с ним, - пояснила РИ.

  - Надир, - уточнил Марк у тактика, - каковы у нас шансы на быстрое уничтожение этого корабля?

  - Если это корабль классом не выше среднего крейсера, как до этого говорила РИ, то в прямом боевом столкновении три к одному в нашу пользу. А если мы сможем напасть внезапно, с их мертвой зоны, то десять к одному и выше, - подсчитал Надир.

   - А точка перехода не заставлена минами, как в прошлый раз? - поинтересовался Марк у РИ.

  - Нет, капитан. Просто Ли перестраховывался на случай появления боевого корабля империи, - успокоила РИ его.

   - Ну, тогда РИ веди нас к складу, - тихо и незаметно развел Марк руками, - надо же утолить хомячью натуру Керта.

  Все весело засмеялись. Причем виновник веселья смеялся громче всех. Как он считал такая черта его характера очень полезна для благополучия отряда "Шива", его новой семьи.

   Все прошло как по нотам. РИ под прикрытием поля маскировки проскользила по краю системы и подвела рейдер вплотную к складу. Заглушив каналы связи искина, РИ выпустила все четыре группы абордажников. Охраны на складе не было, поэтому процесс его потрошения пошел полным ходом. Чего только там не было.

  В наличии было несколько систем вооружения для средних и тяжелых кораблей, ракеты всех мастей и калибров, навигационное оборудование и системы перехвата, ремонтные роботы, боевые искины и много чего еще. Керт перебравшись на астероид, лично контролировал процесс опустошения склада. В одной из секций он нашел несколько небольших контейнеров, почуяв их его переносной анализатор, завопил как резаный.

  Внутри оказались слитки очищенного нитриума, баснословно дорогого вещества используемого при создании двигателей космических кораблей. Переправив содержимое склада на "Заур", Керт, хомячья его натура, принялся разбирать сам склад.

  Как он потом сам признался капитану под кружечку пива, он смог разобрать и перетащить на склад половину отсеков станции включая и его искина.

   Тем временем патрульный крейсер пиратов подошел на расстояние ракетного выстрела к астероиду, у которого притаился рейдер, и, получив от РИ фальшивый сигнал искина склада, произвел разворот и стал отдаляться от наемников.

   В этот момент Марк приказал. - РИ три залпа тяжелыми термоядерными ракетами в кормовую часть крейсера, интервал две минуты. И сразу начинай движение к прыжковой точке.

  - Керт уже вернулся? - поинтересовался он.

  - Да капитан, он на корабле, - сообщила РИ.

  - Принято к исполнению капитан, - подтвердила приказ РИ.

  Рейдер трижды мягко вздрогнул, выпуская ракеты и набирая скорость, понесся к переходу на Нерон. В это время ничего не подозревающий крейсер пиратов неспешно продолжал удаляться от астероида. Системы обнаружения корабля смогли засечь ракеты практически вплотную с ним.

  Искин крейсера, не дожидаясь приказа от перепуганной команды, сделал все возможное и невозможное для спасения корабля. Каким-то чудом он смог перехватить три из четырех тяжелых термоядерных ракет первого залпа в мертвой точке крейсера. Однако взрыв четвертой выжег систему защиты во всей его кормовой части и ослепил датчики слежения. Подошедший второй залп ракет превратил крейсер в кучу оплавленных обломков. Третий залп и вовсе оказался лишним. Цель уже была уничтожена. Подать сигнал бедствия пираты так и не успели, катапультироваться тоже.

  

  Глава 14. Фронтир. Система Нерон

  

   Нерон, сверкающая жемчужина в глубинах космоса. Идеальное место для колонизации. Три планеты земного типа пригодных для колонизации, четыре безвоздушных шара, два больших газовых гиганта и богатый ресурсами пояс астероидов омывались лучами местного солнца. Казалось вот он рай, бери и основывай новый дом, однако ни одного поселения в системе не было. Причина была банальна и стара как мир. В этой системе находилось, по меньшей мере, пять точек перехода, одна из которых вела через земли занятые пиратами в Империю, а остальные выходили к уже колонизированным карликовым государствам.

  В итоге, на протяжении уже нескольких сотен лет между ними, изредка прерываясь, шла борьба за эту систему. То тут, то там сенсоры РИ выхватывали обломки станций и разбитые корабли, обозначавшие места ожесточенных боев.

   В перерывах между сражениями систему наводняли мусорщики, они перерывали разбитые остовы в надежде найти уцелевшее оборудование и вооружение, которое потом реализовывали в этих же карликовых государствах. Перемирие между сражениями обычно заключали лет на десять пятнадцать и на этот срок торговцы этих планет желая получить дополнительную прибыль, начинали вести интенсивную торговлю. Мусорщики пытались в свою очередь урвать свою долю от торговцев и предлагали им "охрану от пиратов" и некоторые из торговцев, не желая рисковать, шли на их условия.

  Но некоторые торговцы отказывали вымогателям и на свой страх, и риск пытались прорваться к обитаемым мирам. Некоторым из них это удавалось и все их приключения в этом случае окупались. Некоторым нет, и они пополняли места для поиска уцелевших корабельных частей. Мусорщики использовали очень простую, но эффективную тактику. Когда они видели, что корабль торговца слаб, они наваливались на него со всех сторон пытаясь повредить двигатели и уничтожить орудийные системы. Если это им удавалось, то торговцу приходил конец.

   Вот к одному такому сражению и невольно приблизился "Заур" пытаясь проскользнуть между обломками. Перед ними кипел ожесточенный бой. Четыре десятка небольших юрких корабликов нападали на большого торговца, медленно продвигающегося к точке перехода на Валлир. Торговец яростно отстреливался от нападавших из всех орудий. Носитель нападавших, явно модернизированный бывший тяжелый транспортный корабль, спокойно наблюдал за происходившим. Происходившее было для находившихся на его борту людей обычным рутинным делом.

  В тот момент, когда рейдер приблизился к сражавшимся, поле маскировки внезапно дало сбой. В рубке корабля взвыла сирена тревоги.

  - Марк! - встревожено произнесла РИ. - На транспортнике мусорщиков установлен нейтрализатор маскировочного поля. Мы обнаружены.

  Буквально через пару минут на "Заур" поступил вызов с торговца.

  - Кто бы ты ни был незнакомец, - произнес капитан торговца, появившись на экранах рубки рейдера.

  Это был мужчина лет пятидесяти, среднего роста, с выпирающим брюшком и сверкающий лысиной.

  - Помоги мне отбить нападение и доставить мой груз на Валлир, и я хорошо отблагодарю тебя, - попросил он Марка.

  Связь с торговцем прервалась.

  - Капитан, - произнесла РИ, - три десятка истребителей повернули на наш перехват. Корабль носитель также лег на наш курс.

   - Марк, - тут же произнес Надир, - выбирать не приходится. Нам придется разнести этих мусорщиков, иначе на обратном пути у нас будут с ними проблемы, кто знает, сколько их еще здесь.

  - Да и с торговца кредитов снимем, - дружно поддержал его Керт.

  Оглядев друзей, Марк приказал РИ, - выпустить звенья перехватчиков, цель истребители противника. Открыть огонь из основного калибра и тяжелых ракетных установок с предельной дистанции по носителю мусорщиков.

  Бедные истребители мусорщиков и их пилоты. Искины установленные в перехватчиках РИ превосходили, искины на их кораблях, по скорости быстродействия на порядок, а учитывая отсутствие координации действий у противника так и на все два. За пятнадцать минут прямого столкновения отряд потерял только один перехватчик, но при этом уничтожив, все истребители противника.

  Пока перехватчики добивали истребители мусорщиков, вражеский носитель подошел к точке боевого столкновения с тяжелым рейдером наемников.

  В тот же момент в его сторону "Заур" выпустил пять залпов ракет тяжелого класса и стал наводить основное свое орудие на так подходящую для этого цель.

  Двадцать ракет понеслись в сторону своей добычи и вскоре настигли ее. Все- таки переделанный транспорт значительно уступал боевым кораблям, которые изначально проектировались с более высокой степенью жизнестойкости. По принятым в Трех государствам нормативах они обязаны были выдерживать несколько попаданий ракет разных классов, поэтому такие корабли оснащались более крепкой внешней броней, силовыми щитами повышенной мощности и самыми современными системами защиты.

  Искин корабля противника использовал все возможности для отражения ракетной атаки. Он запустил систему РЭБ, которая смогла увести в сторону пять ракет тяжелого класса. Использовал активную и пассивную системы защиты, успевшие перехватить еще три подобные ракеты. Наконец кинул весь резерв мощности на силовой щит корабля. Но все было напрасно.

  Тяжелые лазерные лучи от сдетонировавших возле борта носителя боеголовок буквально пронзили насквозь бывший транспортник, причиняя немыслимые разрушения. Системы защиты корабля и его двигательная установка мгновенно вышли из строя. Почти полторы сотни человек были убиты или покалечены. Как разъяснила капитану после боя РИ, подобные корабли были просто переполнены людьми для транспортировки захваченных кораблей и грузов.

  Погибающий носитель успел выпустить только один залп из всех своих пусковых установок по направлению к рейдеру наемников. Десять ракет среднего класса взяли курс на "Заур".

  РИ просто на отлично использовала все возможности для обороны рейдера. Система РЭБ сбила с курса пять ракет мусорщиков. Активная система защиты перехватила еще две ракеты среднего класса. Пассивная система защиты смогла записать на свой счет еще одну.

  Единственная взорвавшаяся у борта корабля наемников ракета не смогла причинить ему повреждения. Лазерные лучи от сдетонировавшей боеголовки только немного снизили мощность силового щита рейдера, проникнуть за его пределы они не смогли.

  Выпустить второй ракетный залп или дать возможность выстрела из лазерных орудий наемники ему не дали. Буквально через минуту после своего единственного выстрела, тяжело поврежденный носитель пронзил выстрел из протонной пушки тяжелого рейдера. Тяжелые протонные лучи света пронеслись к носителю врага, а так как целеуказание на стрельбу для канониров выставляла РИ, то попадание пришлось прямо в его главный реактор. Невероятная вспышка ослепительного света озарило все поле боя, испарив близлежащие осколки погибших кораблей и заставив задрожать щиты "Заура".

  Этот выстрел решил весь исход боя.

  Увидев такое дело, оставшийся десяток истребителей мусорщиков бросился в разные стороны, и они скрылись между обломками. Перехватчики рейдера вернулись на корабль.

  Марк вызвал торговца. - Стая мусорщиков уничтожена, единицы бежали и больше вас не побеспокоят. Вы в состоянии добраться до точки перехода?

  - Спасибо тебе незнакомец, - произнес тот в ответ. - Хвала богам космоса, но наши двигатели практически не повреждены. Через час мы достигнем точки перехода. Незнакомец, меня зовут Микар, я свободный торговец порта приписки Келан системы Валлир.

  - Капитан наемного отряда "Шива" Марк Свенсон, - в ответ представился Марк.

  - Капитан Свенсон, я и весь мой экипаж, моя семья, обязаны вам жизнью. Давайте достигнем станции перехода планеты Келан в нашей родной системе, и я с радостью отблагодарю вас, - произнес, чуть поклонившись, торговец.

  - Не возражаю, - кивнул в ответ Марк.

  И оба корабля поспешили к точке перехода в систему Валлир. Через час корабли совершили переход, и Марк позволил немного себе расслабиться. Цель назначения миссии была уже совсем рядом. Дикие пустынные земли остались далеко позади.

  

  Глава 15. Фронтир. Система Валлир

  

   Система Валлир была просто напичкана вооруженными до зубов силами местного ВКС. Точку перехода в систему Нерон блокировали станции охранения под прикрытием мобильных ракетных платформ. Поблизости от них барражировала эскадра прикрытия во главе с линкором. У станции перехода планеты Келан РИ сразу засекла еще две эскадры тяжелых и средних кораблей валлирцев.

   Практически сразу поступил вызов с местной станции слежения с требованием деактивировать системы вооружения, обозначить свои намерения и указать цель визита.

   - Курьер от совета наемников Лорана к Кавису Нерро, главе планеты Келан, - сообщил им Марк.

  - Наемник, ты можешь пристыковаться ко второму доку станции перехода, но только попробуй активировать свое оружие и выкинуть, что ни будь этакое, как ты сразу будешь уничтожен, - проскрипел голос дежурного офицера станции слежения.

  - Интересно, а вы всегда угрожаете посещаемым вас гостям? - иронически поинтересовался у него Марк.

  - Поговори мне тут, - буркнул офицер и отключился.

  Делать было нечего, и Марк приказал РИ состыковаться со станцией. Вскоре они состыковались со станцией и Марк с Надиром перешли на ее борт. Керт решил остаться шаманить рейдер. Встретил их отряд вооруженного до зубов десанта во главе со знакомым по ранее проведенным переговорам офицером. Он потребовал от наемников пройти с ним. Вот так, под конвоем десантников они спустились на планету и добрались до резиденции главы планеты.

  Конвоирующий офицер передал их в руки офицера охраны резиденции и быстро испарился вместе с конвоем в неизвестном направлении. Офицер охраны тоже не стал забивать себе голову и выяснив цель их визита просто перенаправил их в помещение канцелярии с требованием ожидать когда их вызовет на прием многоуважаемый Кавис. Прошел час, другой, третий. Марк с Надиром все сидели и ожидали приема. Наконец Марк не выдержал и вопросительно взглянул на Надира.

  - Бюрократы, - презрительно прошептал тот в ответ на молчаливый вопрос командира. - Готов поспорить, что все эти три часа они решали, кто будет сообщать правителю о нашем визите. Нам повезет, если мы сможем вообще попасть к нему на прием сегодня. На что Марк мысленно согласился с ним.

  Наконец, на исходе пятого часа ожидания, к ним подошел неприметный человек и пригласил пройти за ним. Пройдя, по каким то извилистым коридорчикам, они попали в небольшой зал, где за письменным столом сидел крепкий еще мужчина лет пятидесяти с небольшим. Его черные глаза хмуро посмотрели на них.

  - Я Кавис Нерро, а вы кто такие? - спросил он у вошедших.

  - Марк Свенсон, капитан тяжелого рейдера "Заур" и курьер от совета наемников планеты Лоран. Сопровождает старший помощник капитана Надир, - представил их Марк.

  - Как вы смогли добраться до нас через дикие земли? - с подозрением поинтересовался Кавис. Марк, не вдаваясь в подробности, коротко обрисовал похождение экипажа по пути к планете Келлан. Кавис взглядом подозвал к себе одного из неприметных людей стоящих вдоль стены, что-то негромко поинтересовался у него и выслушал какие пояснения.

  - Торговцу нашему значит, помогли, - риторически произнес он добродушным тоном, - хорошо, давайте послание.

  К ним подскочил один из помощников Кависа, взял пакет, вытащил из него с десяток инфочипов и подключил к стоящему на столе комму. Быстро пробежав глазами послание от совета и что-то задумчиво хмыкнув глава приказал своим людям забрать остальные инфочипы и обернулся к стоявшим перед ним наемникам.

  - Ну что же сказал он, внимательно смотря в глаза Марка, - у вас есть три дня, пока мои помощники рассматривают предложение этого вашего совета. Рекомендую вам не шататься у нас по планете, а заняться ремонтом вашего корабля и подготовкой к отлету.

  - Вы можете идти, - махнул он рукой.

  Марк с Надиром поклонились и вышли за провожатым из зала. Уже через час они были на борту своего корабля.

   Собравшись в баре, экипаж по быстрому перекусил, и Марк открыл совет экипажа.

  - Керт у нас есть три дня. Что ты можешь сделать по поводу ремонта рейдера и имеющегося у нас на борту груза? - поинтересовался он.

   - Но Марк! - возмутился Керт. - Полный ремонт обшивки корпуса корабля займет около месяца. На демонтаж старых и установку новых линз для тяжелых лазеров с их откалибровкой потребуется около двух недель. Ну а недостающий перехватчик мы здесь навряд ли купим за такое время.

   - Капитан, - прервал их совещание голос РИ, - к нам на борт хочет попасть какой-то Микар.

  - А, это же тот торговец, которого мы спасли, - произнес Марк. - Керт, иди, встреть его и проводи сюда.

   Керт поднялся и быстро вышел из бара. Минут через пятнадцать он вместе с торговцем уже заходил обратно в бар. Вошедшие мужчины что-то весело обсуждали между собой. Сговорились, сразу понял Марк.

  - Капитан, торговец Микар доставлен, - улыбаясь произнес Керт.

  Марк встал, пожал торговцу руку и пригласил присесть за столик.

  - Уважаемый капитан, - начал разговор Микар. - Я пришел отблагодарить вас. Здесь ровно сто тысяч кредов, положил он на стол чип на предъявителя. Кроме того в бою вы, не зная об этом, защищали не только меня и мой груз но и мою семью. Сейчас вы потеряли один из своих истребителей и не знаете где здесь можно его приобрести. Так уж вышло, что у меня есть такой кораблик, причем мне абсолютно не нужный, и я решил передать его вам безвозмездно.

  - Благодарю вас еще раз, - Микар коротко поклонился.

  - А разве вам самому такой корабль не пригодится для продажи? - поинтересовался у него Марк.

  - Капитан, жизнь моей семьи и честь моего клана за наше спасение мне дороже, - твердо произнес Микар. - Никто не сможет заявить мне потом, что такой торговец как я является неблагодарной скотиной. Да и для репутации как надежного торговца это даже очень хорошо.

   - Да кстати капитан, - обратился к Марку Керт, - у нас полтрюма завалено пиратским барахлом. Может мы с многоуважаемым торговцем Микаром пройдем в трюм, полюбуемся на него? Может, что из этого и приглянется ему. А вы пока с Надиром вопросы всякие обсудите.

  - Идите уж, - махнул рукой Марк и сосредоточился на разговоре с Надиром.

   Керт с довольно что-то подсчитывающим Микаром, возвратились к ним только через три часа. Торговец обратился к Марку.

  - Капитан, - сказал он, - я готов приобрести весь ваш груз. Цена я думаю, вас устроит.

  Марк приготовился внимательно выслушать его предложение.

  - Значит так, - продолжил Микар, - две активные системы защиты для тяжелых кораблей могу взять по сто пятьдесят тысяч кредов за комплект. Пять комплектов для средних кораблей и четыре для легких возьму по пятьдесят тысяч кредов каждый. Десять пассивных систем защиты беру по тридцатке за штучку. Системы слежения и навигационное оборудование забираю оптом за двести тысяч кредов. Оставшийся неформат, такой как ненужные вам запчасти, роботы и боеприпасы потянут еще на сто восемьдесят тысяч кредов. Итого я могу предложить вам один миллион четыреста тридцать тысяч кредов за все.

  - Это всего на двадцать - тридцать процентов ниже, чем если бы вы сами смогли продать этот товар, - пояснил собравшимся Микар.

   Марк посмотрел на Керта. Тот подтверждающее кивнул.

  - Хорошо, - сказал Марк. - Договор заключен.

  Услышав это, торговец обрадовано стал что-то набирать на своем комме.

   - Договор QR3724 между господином Микаром и капитаном Марком зарегистрирован в торговой палате планеты Келлар, права на имущество корабля общей стоимостью один миллион четыреста тридцать тысяч кредов переданы господину Микару, - тут же раздался голос РИ. - Деньги поступили на счет наемного отряда "Шива".

   Обмыв сделку в баре корабля торговец и наемники расстались довольные друг с другом. После того как Микар ушел.

  Керт с хитринкой в глазах сказал Марку. - Капитан, я ему ничего не сказал про нитриум. Это был бы слишком жирный кусок для него.

  - Да кстати, а сколько его у нас всего и за сколько его вообще можно продать? - заинтересованно произнес Марк.

  - Ну не смотри капитан, что контейнер попался небольшой, просто у нитриума очень высокая плотность по сравнению с обычными металлами, - пояснил ему Керт, - всего у нас нитриума чуть больше тонны, ну а в кредах? В кредах нитриум уходит на открытом рынке по цене один миллион кредов за килограмм. То есть наш запасец тянет на миллиард кредов.

  Услышав скромно озвученную Кертом сумму, Марк с Надиром переглянулись и дружно присвистнули.

  Побыв в молчании с минуту Марк принял решение и распорядился.

  - Керт, - сказал он, - спрячь этот контейнер в какой-нибудь хорошо защищенный отсек, закрой там его и забудь пока про него. Вернемся на Лоран там и подумаем насчет него. А пока это будет нашим НЗ на черный день.

  - Уже выполнено капитан, - сообщил ему Керт, - я даже приставил к дверям отсека боевого робота, так на всякий случай.

   - Да, а как там поживают наши гости? - поинтересовался Марк у Надира.

  - В отличном здравии капитан, накормлены и напоены, - ответил старпом, - я рекомендую подержать их у нас до планет империи. Здесь их либо просто вздернут или отпустят за мзду, а в империи за них выплатят хорошее вознаграждение.

  - Ли ведь нападал как раз на имперцев в последнее время, - пояснил он капитану.

  - Так и поступим, - подтвердил правильность решения старпома Марк.

   Через три дня, как раз к тому моменту, когда Микар закончил опустошать их трюм, Марка вызвали в канцелярию главы планеты. Встретил его там один из ранее виденных им помощников господина Нерро.

  - Капитан, - произнес он пристально глядя на Марка, - мы ознакомились с переданными вами, данными, и глава Кавис дал положительную оценку по передаче запрошенному вашим советом оборудованию и системам вооружений. Первую партию товара мы бы хотели отправить на вашем корабле.

  - Вы ведь возвращаетесь на Лоран? поинтересовался он.

  - Да, - подтвердил Марк, - мы готовы в ближайшие дни отправиться обратно на Лоран.

  - Ну а раз вам по пути, то господин Нерро думает, что вы не откажитесь от дополнительной возможности заработать. Оплата перевозки товара составит, - тут он покопался в бумагах на его столе, - да, она составит сто двадцать тысяч кредов.

  - Хорошо, - согласился с ним Марк, - нормальные деньги за доставку небольшой партии груза. Вы можете начать грузить товар.

  - Ну, раз мы пришли к согласию, то не могли бы вы капитан расписаться здесь, и вот здесь, и оставьте отпечаток вашего большого пальца здесь. Вот и славненько, погрузка будет начата в ближайшее время капитан, - закончил он.

  Попрощавшись с ним, Марк вернулся к себе на корабль.

   Погрузка оборудования и систем вооружения заняла пять дней. За эти дни Керт матерясь, не вылезал из трюма. Наконец все было на своих местах и корабль отстыковавшись от станции лег на обратный путь, на Лоран.

   Обратный путь через дикие земли прошел довольно таки спокойно. Мусорщиков было не видать, видно не оправились от прошлого своего разгрома. Пираты были заняты выяснением отношений между собой, пытаясь узнать, кто из них осмелился обворовать склад. Ну а в системе Нерон царила тишина и спокойствие.

   Достигнув станции контроля пограничной планеты Неури, Марк передал пленных пиратов и выбитые у них показания имперцам. Довольный дежурный офицер, связавшись со своим начальством на планете, перечислил причитающееся наемникам вознаграждение. Всего отряд заработал на пиратах почти сотню тысяч имперских кредов, причем большую часть из них, они получили за капитана ЛИ.

   Дальнейший путь через пространство империи пролегал спокойно. Пиратских кораблей или кораблей враждебной им корпорации они так и не встретили. И через пару недель они достигли Лорана.

  

  Глава 16. Заслуженный отдых.

  

   Марк сидел в кабинете у Горна. Тот внимательно вчитывался в текст привезенных им с Фронтира инфочипов. Закончив читать ответ на послание Горн, подняв голову и внимательно посмотрев на Марка, поинтересовался насчет отправленного с ним груза.

  - Полностью в порядке, - поспешил успокоить его Марк, - можно в любой момент приступать к выгрузке.

  - Отлично! - повеселел Горн, - сегодня же и начнем.

  - Но Горн, как там насчет моей оплаты за миссию курьера и привезенный груз? - поинтересовался у него Марк.

  - Да не волнуйся ты так Марк, вот держи, получай свои денежки от совета, рассмеялся он в ответ.

  На поясе Марка пиликнул комм, на котором появилось подтверждение о пополнении счета отряда.

  - Отлично! - обрадовался Марк, - а то нас немного поцарапали в диких землях Фронтира. отремонтироваться надо.

  - Нет проблем, - сказал ему в ответ Горн, - сейчас я свяжусь с руководством верфи, и они поставят тебя в очередь на ремонт.

  Переговорив по комму, как понял Марк с кем-то из руководства верфи, Горн посмотрел на Марка и сказал. - Тебе повезло капитан. Большая верфь как раз на днях освобождается. Через пару дней можешь ставить корабль на причал.

   Уже спустя неделю "Заур" стоял на верфи Лорана. Проводились работы по устранению повреждений корпуса корабля и замена, и калибровка линз тяжелых лазеров.

   На время ремонта рейдера Марк поступил как настоящий начальник. Он вызвал к себе в каюту Керта с Надиром и дал им задание проконтролировать начатые ремонтные работы.

  Также он заявил Надиру, - Надир, у меня организм молодой, мне развеяться позарез надо. Так что я на недельку спускаюсь на Лоран, а ты Надир делай что хочешь, но последний наш поход во Фронтир показал, что нам нужно срочно увеличить экипаж. Ты у нас старпом и отвечаешь за набор экипажа, ну так я жду от тебя кандидатур на вступление в отряд.

  - И заметив скромно улыбающегося Керта, - тут же добавил, - а Керт поможет тебе понять правильность твоего выбора, не так ли Керт?

   - Так точно капитан, - с кислой миной на лицах кивнули ему Керт с Надиром.

  Услышав их ответ, Марк с чистой совестью и спокойным сердцем отправился развлекаться на Лоран.

   Он погулял пару дней в барах, пил за свою удачу и удачу отряда с другими капитанами наемников. Облазил Ярмарку, так назывался гигантский торговый комплекс, где любой наемник, при наличии соответствующих средств, конечно, мог утолить практически все свое желание по вооружению себя родимого и своего корабля с ног до головы.

   Дня три Марк развлекался в курортном поселении Олес с двумя девушками операторами со станции перехода. Причем как оказалось, они заприметили его, смазливого такого юношу, как промурлыкала ему на ухо одна из подружек, когда они весело проводили время, еще на Ярмарке.

  По прошествии этих увлекательных дней подружки уехали обратно на станцию довольные собой, оставив Марку номера своих коммов и пожелание звонить, когда еще захочется развлечься. В последний день отдыха Марк выбрался на берег моря и до глубокой ночи вглядывался в бушующие волны, вспоминая прошедшие годы.

   Наконец он вернулся на корабль. Там его уже ждал с нетерпением экипаж.

   Когда они собрались в баре Керт доложил Марку. - Капитан, ремонтные работы завершены полностью. Все встало нам в триста семьдесят тысяч кредов.

  - Вот смета, - передал он инфочип Марку.

  - Да и еще, - замялся Керт, - я под слово отряда закупил недостающий боекомплект тяжелых и средних ракет. Ракеты уже поставлены, поставщик ждет твоего подтверждения на оплату. Там вышло на сорок тысяч всего.

   - Хорошо, - сказал Марк, бегло просматривая представленные ему чипы.

  - РИ, - произведи оплату, приказал он.

  - Оплата произведена капитан, - прозвучал в ответ голос РИ.

   - Кстати РИ, а как ты оцениваешь сейчас боеготовность корабля? - поинтересовался он у нее.

  - Девяносто процентов капитан, причиной не полной готовности корабля является отсутствие минимального списочного состава членов экипажа, - ответила она ему.

  - А сколько должно быть? - уточнил Марк у РИ.

  - Пятьдесят человек постоянного экипажа или одна пятая часть от полного экипажа корабля, - проинформировала она капитана.

   Марк обернулся к Надиру, - старпом, что у нас по кандидатам?

   Надир откашлялся и начал говорить.

  - Марк, - сказал он, - в настоящее время мы находимся в самой верхней строчке бронзовой сотни наемных отрядов Лорана. Нас сопровождает успех и все отлично понимают, что переход в серебряную сотню это дело одной, двух миссий. А там и золотая сотня не за горами. Кроме того нам сопутствует удача.

  О сумме денежных выплат, которые ты установил для членов экипажа, уже слагают легенды. Поэтому, когда отряд объявил набор, наплыв желающих оказался просто огромен. На места членов командного состава нашлось почти сотня претендентов на каждое место. Про рядовой состав и говорить не приходится, почти под тысячу на место. Причем к нам в отряд желают попасть не, только новички, мясо, но и свободные наемники и даже наемники с уже сформированных отрядов, которые находятся, сейчас в системе.

   Мы с Кертом, посовещавшись, решили предложить тебе такую штатную численность нашего отряда. По нашему мнению нам дополнительно требуется два наемника в командный состав, один в инженерную группу, квалифицированный медик и десантная группа, это человек двадцать примерно.

   На что Марк, посоветовавшись мысленно с РИ, отрицательно покачал головой.

  - Нет, Надир, - сказал он. - Я вижу структуру экипажа нашего корабля немного в другом ракурсе, с перспективой на будущее.

   - Значит так, - начал перечислять Марк. - В командный состав нам понадобится дополнительно семь человек: три навигатора - пилота, два офицера секции обнаружения, парочка канониров. Технический отдел расширяем до пяти человек, нечего Керту в одиночестве страдать, так что это еще четыре человека в его подчинении. По поводу пехоты.... Нам потребуется десантная секция в дополнении к нашим абордажникам, а это человек сорок. В медсектор нам нужно два человека, главный врач, совмещающий функции психоаналитика и его помощник. Ну а пилоты нашим перехватчикам и абордажным ботам не нужны.

   То есть всего нам нужно дополнительно около шестидесяти человек. Ориентируйся на тех кандидатов, для которых отряд смог бы стать родным домом, новой семьей. Да и ограничься, пожалуйста, тремя лучшими кандидатами на место.

   Надир, только молча, покачал головой.

  - Хорошо Марк, - сказал он, - завтра утром я предоставлю тебе измененные предложения по экипажу.

   На следующее утро закадычные друзья ввалились к Марку в каюту, где он ожидал их сидя в кресле.

  - Вот наши претенденты, - Надир сунул инфочип Марку прямо в руки.

  Изучив характеристики желающих попасть в экипаж, а еще тщательнее ознакомившись с комментариями Надира, касающимися претендентов. Марк надолго задумался. Наконец он прервал свое молчание.

  - Надир, - сказал он, - сегодня мы все втроем встретимся с теми из кандидатов, которые помечены тобой как первоочередные на замещение, если они нам подойдут, то я утвержу прием новых членов экипажа по командной секции. По медикам твои предложения я принимаю сразу. Что касается технической секции, я надеюсь на опыт Керта.

  - Керт ты сможешь сейчас определиться со своими непосредственными подчиненными? - спросил Марк его. - На, посмотри кандидатов.

  Керт быстро пробежал глазами данные соискателей и сказал. - Вот эти три, из первоочередных, подходят нам и вот этот из второй очереди тоже годится.

  - Я с ними или работал, или хорошо осведомлен о них, - произнес Керт, возвращая инфочип Марку.

  - То есть техсекцию мы утверждаем в озвученном тобой составе? - переспросил его Марк.

  - Да, - подтвердил Керт.

  - Отлично, - сказал Марк. - Так, ну а что касается десанта, то я в затруднении, оба отряда кандидатов, которые ты мне представил, кажутся мне подходящими.

  - Давай тогда сделаем так. Мы встретимся одновременно с лейтенантами, командующими этими отрядами, и проведем перекрестное собеседование. По итогу и выберем, - предложил Надир.

  - Хорошо старпом, но только после претендентов на места в командной секции, - одобрил его предложение Марк.

  На том и решили.

   В течение всего дня на борт корабля поднимались претенденты на должности офицеров в командную секцию. Проведя собеседование с претендентами, Марк потребовал у Надира предложить других кандидатов на должности главного пилота и второго стрелка. Пилот как показалось Марку, немного предвзято отнесся к его возрасту и соответственно к способности правильно командовать отрядом, а на стрелка РИ смогла накопать в сетях дальнета, что тот неоднократно замечался в пристрастии к тяжелым синтетическим наркотикам. Надир спокойно представил Марку других кандидатов. К вечеру командная секция "Заура" была укомплектована. Оставался открытым вопрос с десантной группой.

   Марк сидел в своей каюте за небольшим столом. По бокам от него чуть поодаль расположились Керт с Надиром. Прямо напротив Марка в кресла присели лейтенант Бергман и лейтенант Ригз. Марк стал задавать по очереди претендентам вопросы, пытаясь выяснить их профессиональный уровень как командиров отрядов, уровень профессионализма их подчиненных, отношение к нему как к главе отряда и капитану корабля.

  Наконец он откинулся к спинке кресла. Собеседование практически не выявила главного претендента. Оба отряда были хороши. У обоих имелся боевой опыт. Оба лояльно отнеслись к его возрасту, считая главным показателем не прожитые годы, а успех в выполненных миссиях и полученных вознаграждениях. Отряд лейтенанта Ригза был на несколько лет сформирован позже, чем у Бергмана, но быстро догонял его по количеству выполненных миссий.

  Еще раз посоветовавшись с РИ Марк, наконец, решился.

  - Господа, - сказал он спокойно смотрящим на него лейтенантам, - дайте полную характеристику отряду вашего конкурента, какие есть достоинства и недостатки и чтобы вы могли сделать, если бы вы были его командиром.

  Лейтенанты по очереди охарактеризовали друг друга, причем Ригз предоставил преимущественное право высказаться первым Бергману.

   Выслушав все, что они ему рассказали, Марк повернулся к Надиру и произнес, - все-таки старпом нам придется создавать полную десантную секцию.

  Повернувшись обратно к лейтенантам, Марк предложил им следующее.

  - Господа, - сказал он, - я пришел к выводу лучшим из вас, но только по причине чуть большего боевого опыта является лейтенант Бергман.

  - Поздравляю вас, - кивнул он ему.

  - Как вы считаете, господин Бергман, вы справитесь с руководством полной десантной секции, особенно если в ваше подчинение будет и отряд лейтенанта Ригза? - спросил он его.

  - Так точно капитан, - ответил ему Бергман, мельком посмотрев на немного напряженного Ригза.

  - Тогда поздравляю капитан Бергман. Вы и ваш заместитель лейтенант Ригз с вашими людьми приняты на борт корабля, - поздравил их Марк.

  Оба офицера ощутимо расслабились и заулыбались.

  - Ну а ты Керт постарайся настроить наших роботов абордажников так, чтобы они могли беспрепятственно использоваться десантниками в качестве отряда прикрытия и поддержки, - добавил он, обращаясь к Керту.

  - Нет проблем капитан, - лениво ответил ему Керт, - учитывая, что нас техников теперь пятеро, то это дело пары дней.

   - Офицеры, - обратился к десантникам Марк. - Начинайте размещение отрядов на борту корабля и сразу же приступайте к тренировкам по отработке совместных действий.

  - В ближайшее время мы возьмем несколько миссий среднего уровня для обкатки экипажа корабля, - добавил он уже для всех присутствующих в каюте.

  Козырнув, десантники вышли из каюты и покинув борт корабля отправились в расположение своих отрядов выполнять приказ своего нового капитана.

  

  Глава 17. Конвой.

  

   Через несколько дней Марк, наконец, посчитал, что сформированная команда готова произвести свой первый боевой вылет. Он связался по комму с Горном.

  - Горн, есть у тебя на примете, какая нибудь не особо сложная миссия на примете, - спросил Марк. - Мне нужно отработать взаимодействие сформированного экипажа.

  Горн задумался на мгновение и утвердительно ответил ему, - конечно капитан. Таких миссий у нас немало. Вот например сопроводить конвой в пограничную систему Эта Республики. Заказчик Лига Торговых Миров. Платят там конечно не много, около ста тысяч кредов, но и сложность ее ниже среднего. В худшем случае наткнешься на одиночного пирата.

  - Хорошо Горн. Мы берем ее, - сказал Марк.

  - Отлично! - обрадовался Горн.

  - Место сбора конвоя Харон, это внутренняя система ЛТМ, - пояснил он Марку. - Вы должны прибыть в точку сбора через шесть дней капитан. Удачи вам.

  Горн отключился.

   Вскоре "Заур" отстыковался от дока станции и не торопясь направился в систему Харон.

   Прибыв в систему Харон, к назначенному времени, Марк увидел три больших и два средних транспортных корабля ожидающих его в точке сбора. Там же он заметил и средний крейсер, и парочку эсминцев ЛТМ, стоявших в походном ордере конвоя. Удивившись этому, он связался с капитаном крейсера, чтобы прояснить сложившуюся ситуацию.

  Барри, капитан крейсера, успокоил его, - просто руководство ЛТМ в последний момент приказало погрузить на борт транспортников довольно дорогостоящее оборудование и товары и на всякий случай решило подстраховать конвой своими боевыми кораблями.

  Барри также пояснил Марку, что охраной конвоя будет руководить он и соответственно "Заур" должен выполнять его приказы.

  - Какова моя роль в конвоировании этих транспортников? - решил поставить все точки над "и" спросил Марк его.

  - Очень простая, - ответил Барри, - ты идешь в авангарде конвоя и проходишь прыжковые точки первым. Если конвой будет устроена засада, то ты должен будешь попытаться уничтожить ждущего транспорты противника, ну или хотя бы сковать его боем. Уничтожил противника молодец, бонус к оплате.

  - Сковал его боем, то на подходе караван, а врагу не до транспортников, а мы тута в качестве дополнительной ударной силы, - разъяснил ему Барри.

  - Тогда приступаем, - сообщил ему Марк и отключился.

   - Занять позицию перед конвоем, - приказал Марк пилотам.

  - Старпом, ваши рекомендации? - обратился Марк к Надиру.

   Надир немного подумав сказал. - В принципе капитан крейсера правильно разъяснил вам тактику конвоя. Однако я предлагаю внести несколько дополнений в наши действия. Во первых при выходе из точки переходы мы сразу ставим маскировочное поле и начинаем сканировать сенсорами обнаружения систему. Если противник отсутствует, то мы спокойно дожидаемся конвоя и летим перед ним. В случае обнаружения легковооруженного противника мы выпускаем перехватчики. Они начинают атаку на противника а "Заур" выступает в качестве корабля огневой поддержки. Если мы встречаем тяжело вооруженного противника, то подкрадываемся к нему под прикрытием поля маскировки и пытаемся уничтожить его с самой уязвимой зоны атаки.

  - А если противников слишком много? - поинтересовался Марк у него.

  - В таком случае капитан, - усмехнулся Надир, - мы спокойно стоим у точки перехода под прикрытием маскировки и ждем остальной конвой, а когда он совершит переход там и будем думать возвращать транспортники, а самим прикрывать их отход или предпринять попытку, массированную прорыва.

   Внезапно раздался голос РИ.

  - Капитан, - сообщила она, - поступили навигационные данные движения конвоя.

   Марк быстро просмотрел поступившую информацию. Согласно поставленной Барри задачи, путь конвоя ЛТМ лежал через четыре пограничных мира. Эпсилон альфа, Эпсилон бета, Олимп и Павин.

  Ознакомившись вместе с Марком путем следования, Надир произнес, - капитан особое внимание нужно обратить на систему Олимп. Это довольно таки пустынное место, много астероидных полей, местное население отсутствует. Там более чем вероятна атака пиратов.

  Марк, молча, согласился с тактиком.

   - Поступил сигнал начать движение, - проинформировала экипаж РИ.

  - Выступаем, - приказал Марк.

   Конвой медленно двинулся к точке перехода на Эпсилон альфа. Наемники, как и было ранее оговорено, первыми осуществили переход.

   Появившись в системе Эпсилон альфа, рейдер поставил поле маскировки и вслушался в окружающее их пространство.

  - Капитан, - доложил офицер поста слежения, - в окружающем нас пространстве никого нет.

  - Хорошо, - кивнул Марк ему, - если вдруг кто-то появится, сразу сообщите.

  - Ну что старпом, - обратился к нему Марк, - здесь, похоже, все тихо.

  - Это радует, - произнес Надир.

  - Тогда ждем конвой и действуем дальше по ранее согласованной схеме, - распорядился Марк.

   Ждать слишком долго не пришлось. Уже через час конвой стал появляться из врат точки перехода. Доложив обстановку капитану Барри, рейдер двинулся к следующей точке перехода.

  Переход в систему Эпсилон бета был произведен без происшествий. Окружающая их оперативная обстановка практически полностью напоминала предыдущую систему, лишь далеко в глубине системы высвечивалась хорошо защищенное поселение, да парочка торговых кораблей возле нее.

   Совершив переход на Олимп, корпус корабля стал глухо подрагивать.

  - Капитан, возле точки перехода установлены ракетные установки легкого класса и средние лазерные установки, - доложил Марку офицер пункта слежения.

  - Силовое поле выдерживает атаку, повреждения корпуса не зафиксировано. Управление турелями осуществляется с переоборудованного среднего транспортного корабля, - добавила РИ.

  - Вот он, - пометила она его на тактической карте.

  Пиратский корабль находился на расстоянии около тридцати тысяч километров от "Заура". Его прикрытие осуществляло четыре истребителя. Увидев, что из прыжковой точки вышел не беспомощный транспортник, а тяжелый боевой корабль, пираты развернулись и попытались удрать в астероидное поле.

   - Уничтожить их! - приказал Марк.

  Буквально в тот же момент рейдер озарился вспышками тяжелых лазеров, стреляя по истребителям, и вздрогнул от выпущенного по транспортнику залпа тяжелых ракет. Через десять минут около точки перехода было все спокойно. Турели, потеряв управление с контролирующего их пиратского корабля, отключились.

   Через час из точки перехода вышел конвой. Марк доложил об уничтоженной пиратской группировке капитану Барри, а также изложил предположения своего старпома касательно потенциальной засады на пути следования к точке перехода в систему Павин.

   - Капитан Барри, - сказал Марк. - Мой корабль оборудован маскировочным полем. Я предлагаю следующую диспозицию. Рейдер будет двигаться в авангарде конвоя под прикрытием поля примерно на расстоянии двадцати тридцати тысяч километров, в отдалении от него. Если засада пиратов существуют, то они кинуться на вас как раз тогда когда мы будем у них в тылу.

  - Что вы на это скажете сэр? - спросил Марк, обращаясь к Барри.

  - Хорошо, - согласился Барри, обдумав его предложение. - Выдвигайтесь вперед.

   Конвой не торопясь продвигался к следующей прыжковой точке. На острие конвоя, в тридцати тысячах километрах от него, скрытый под полем маскировки призраком скользил тяжелый рейдер "Заур".

   Все вышло так, как и предсказывал Надир. Где-то на середине пути, в месте, где практически вплотную смыкались два огромных астероидных поля, конвой был атакован. К моменту совершения атаки на экранах поста слежения рейдера было пусто, густо расположенные астероиды мешали нормальной работе радаров, чем и воспользовались пираты.

   "Заур" практически прошел точку сближения астероидных полей, когда внезапно раздался сигнал тревоги и голос РИ сообщил о нападении на конвой.

  - Капитан, регистрирую атаку истребителей на корабли охранения конвоя. Засечен сигнал трех боевых кораблей пиратов. Сканирую. Корабли опознаны как средний авианосец и два эсминца. Удаление десять тысяч километров, - сообщила она Марку.

   - Полная боевая готовность! - приказал он. - Развернуть корабль!

  - РИ ты можешь синхронизовать атаку протонным орудием и всеми ракетными установками? - возбужденно спросил он ее.

  - Да капитан, - ответила РИ. - Такая возможность существует.

   - Тогда будь готова по моему приказу открыть одновременный огонь по кораблям пиратов. Раздели ракетный залп на эсминцы, а удар главного калибра сфокусируй на носителе, - приказал он ей. - Себя мы, конечно, обнаружим, но пираты ничего не успеют предпринять.

  - Выполнено капитан, отозвалась она. - Жду команды на открытие огня.

   - Капитан, мы на позиции огня! - крикнул ему буквально через несколько секунд Надир.

   - Огонь! - приказал Марк.

  Через мгновение авианосец пиратов вспухал огненным шаром, разлетаясь на обломки, а эсминцы, заметив летящую к ним карающую длань рейдера, попытались набрать скорость и спрятаться за астероидами. Но все их попытки были тщетны, расстояние до рейдера было слишком мало, и их постигла участь первого пиратского корабля.

  - Выпустить перехватчики! Помочь конвою добить вражеские истребители, - приказал Марк.

  - Капитан, - произнесла РИ, - наша помощь им уже не требуется. Они смогли сами справиться с ними.

   Чуть погодя на связь с Марком вышел капитан Барри. Довольно покачивая головой, он стал расспрашивать его о подробностях битвы с кораблями пиратов. Оказалось, что сосредоточенный на защите конвоя от истребителей Барри пропустил момент уничтожения основных пиратских сил. Выслушав рассказ, Барри довольно хмыкнул и приказал продолжить движение.

   Оставшийся путь до точки перехода в систему Павир и путь через нее до места их назначения, в систему Эта, прошли без приключений. Завершив эскортирование конвоя, отряд получил свое вознаграждение и Марк, с нескрываемым удовольствием выслушав слова благодарности Барри скомандовал возвращение на Лоран.

  

  Глава 18. Сигнал бедствия.

  

   Тяжелый рейдер мчался сквозь окружающее его космическое пространство, возвращаясь на Лоран, планету наемников, когда дежурный офицер секции контроля окликнул Марка.

  - Капитан, зафиксирован сигнал бедствия с пограничной системы Потака. Сигнал очень слабый и передается по каналам связи, сходным с каналами дальсвязи, - доложил он.

  Марк стоял в главной рубке корабля мучимый сомнениями, после миссии конвоя он и его команда желали отдохнуть на Лоране. Его сомнения разрешил Надир.

  - Капитан, мы обязаны откликнуться на сигнал, - негромко заявил он Марку.

   - Хорошо, главный пилот взять курс на Потаку, - приказал Марк.

   Корабль повернул к точке перехода в указанную капитаном систему. Вскоре "Заур" прибыл в систему Потака.

   - Капитан, направление сигнала указывает на воон то пылевое облако, расположенное на границе системы, - доложил ему подчиненный.

   - Подходим к границе облака и направляем внутрь несколько зондов, - распорядился Марк.

   Приблизившись, рейдер замер у границ пылевого облака и выпустил зонды. Прошел час томительного ожидания. Три зонда из пяти выпущенных "Зауром" сообщили о полученных неполадках и отключились.

  Наконец в рубке раздался голос РИ. - Обнаружен неизвестный объект.

  На экраны установленных в рубке мониторах из клубов космической пыли медленно выплывал невероятно гигантский корабль. Поступающее изображение транслировал один из уцелевших зондов рейдера.

  - Это что еще за штуковина! - воскликнул Марк, пораженно оценивая размеры появившегося корабля.

  То, что это все-таки корабль подтверждали огромные дюзы, установленные в кормовой части объекта. Сам неизвестный корабль представлял, из себя нечто огромной шарообразной формы, один конец которого был обрезан и на его месте стояли двигатели. Поверхность его внешней брони была местами выщерблена от столкновения с небольшими метеоритами.

  Размеры неизвестного корабля, как сообщила РИ находившимся в рубке "Заура" наемникам, составляли чуть больше одной тысячи километров.

  - Да это небольшой планетоид, а не космический корабль! - восхищенно присвистнул Марк.

  - Капитан, корабль такого типа есть в моей базе данный, - внезапно раздался голос РИ. - Это транспортный корабль колонизатор первой волны Исхода с погибающей Земли.

  - Такой же корабль как тот, на котором была первоначально размещена я, - пояснила она Марку.

  - Капитан, источник сигнала бедствия определен, он точно идет с этого корабля, - доложил ему офицер секции контроля.

  - РИ, там разве могут быть выжившие? - с сомнением поинтересовался Марк у нее, - ведь прошло уже несколько сотен лет с тех пор, как был отправлен сигнал.

  - Капитан, вы забываете о том, как проходила колонизация Кассиуса, - опровергла его доводы РИ, - первые гипердвигатели были весьма несовершенны и такие корабли как этот, летели к ближайшим звездам несколько десятков лет. Все колонисты, включая и экипаж, находились в капсулах криозаморозки. Экипаж дежурил вахтовым методом, два года через два.

  - Так было с тем кораблем, которым управляла я, - добавила РИ, - если реактор исправен, то скорее всего системы криозаморозки еще функционируют и выжившие там могут быть.

  - Тогда может просто сообщить представителям Трех государств на Лоране о найденном корабле? - предложил Марк Надиру, - и со спокойной душой заниматься своими делами?

  - Не пойдет Марк, - отрицательно качнул головой Надир, - сигнал за эти столетия уже долетел до ближайших пограничных миров. Так что кроме нас его могли услышать и пираты и работорговцы.

  - Но нам ничего не заплатят, если мы будем его защищать, - возмутился Марк.

  - Конечно капитан, вы правы, но есть несколько но. Во первых мы все таки получим премию за спасение погибающих, не слишком большую но все лучше чем ничего. Есть такой межгосударственный фонд, - пояснил Надир ему, - во вторых вы забыли еще об одной вещи и довольно таки существенной.

  - Это какой такой вещи? - поинтересовался у него Марк.

  - Итрип, капитан, - раздался в ответ голос РИ, она опередила с ответом Надира, - на таком корабле как этот колонизатор его должно быть не меньше трех ящиков. Это приблизительно от миллиарда до двух миллиардов кредов капитан. А покупатель на него у нас есть.

  - Ничего себе!!! - раздался громкий возглас удивления среди экипажа, - да капитан за такой куш мы, не сомневаюсь, поборемся и с пиратами и с работорговцами.

  - Установить второй уровень тревоги! Капитан Бергман, лейтенант Ригз, вот ваш шанс показать, на что вы способны. Приступить к высадке на транспорт! РИ, прикрой их перехватчиками и если у тебя есть типичная схема расположения помещений такого транспортника, то выдай им ее, - приказал Марк.

  Четыре абордажных бота стартовали с рейдера под прикрытием двух звеньев перехватчиков. Они несли на своих бортах два отряда десантников, сорок человек, и два отряда штурмовых абордажных роботов, по десять единиц в каждом.

  Боты подошли к открытому провалу огромного шлюзового отсека и залетели внутрь корабля. Внешний шлюз медленно закрылся, начался процесс открытия внутреннего шлюза. Атмосфера на корабле отсутствовала.

  Десантники одетые в скафы под прикрытием штурмовых роботов пробирались по пустынным переходам гигантского корабля. Они разделились. Группа под командованием капитана Бергмана направилась к рубке корабля. Ригз с людьми направился в лазарет к их основной цели, итрипу.

  Лазарет корабля представлял собой большое помещение, разделенное на десяток секций. Когда лейтенант достиг лазарета, то в одном из помещений он обнаружил три больших ящика заполненные флаконами с надписью "итрип".

  - Капитан, - доложил он. - Основной груз найден. Приступаю к доставке на "Заур".

  Захватив с собой ящики, группа под командованием лейтенанта Ригза начала отход к ботам.

  В это же время капитан Бергман достиг капитанского мостика. Он передал на рейдер картинку помещения с камеры установленной на его скафе. В большом помещении было установлено чуть больше двух десятков кресел. Кресло капитана корабля стояло чуть поодаль на небольшом возвышении. Большая часть этих кресел была пуста, остальные занимали скелеты в остатках корабельной одежды. Это был один из дежурных экипажей корабля.

  - Бергман, ищите инфочип бортового журнала, - подсказала ему РИ.

  Он оглядел мостик и его взгляд остановился на небольшом предмете продолговатой формы матового цвета.

  - Это он, - раздался голос РИ.

  - Бергман, доставьте его срочно на корабль, - распорядился Марк.

   Отряд десантников, получив искомое, отправился к ботам.

  - Всем десантникам покинуть транспорт и прибыть на рейдер для получения дальнейших указаний, - приказал Марк. - РИ направь абордажные боты к реактору и в грузовые отсеки. Мне интересно, что с его грузом.

  - Выполнено капитан, - заверила его РИ.

  Собравшись в кают компании офицеры "Заура" ждали итогов первой их вылазки на колонизатор. Их ожидания не были обмануты. Подошедший капитан, скомандовал РИ вывести данные бортового журнала на экраны. Через минуту томительного ожидания на экранах помещения возникло изображение найденного корабля. Одновременно часть экранов стала транслировать изображение происходящих с кораблем событий. РИ начала вслух озвучивать увиденное ими.

  

  .....29.04.2099 год. Дневник ведется РИ "Зевс" колониального транспортника номер семь. Стартовали со стапелей верфи планеты Земля. Все системы корабля функционируют нормально. Груз находится в криозаморозке. Состояние стабильно.

  23.05.2099 год. Текущая проверка показала полное соответствие работы установленных на корабле систем с планируемыми выходными данными. Состояние груза стабильное, потерь среди колонистов и резервных членов экипажей нет.

  16.07.2099 год. Корабль находится в точке перехода. Системы корабля и груз в порядке.

  18.07.2099 год. Задействована процедура по подготовке корабля к пространственному переходу. Все системы функционируют в штатном режиме. Нештатные ситуации отсутствуют. Состояние груза стабильное.

  20.07.2099 год. Начата процедура перехода. Запущены двигатели пространственного прыжка. Внимание! Обнаружена нештатная ситуация. Двигатель поврежден. Пространственный прыжок совершен в аварийном режиме. Причина происшествия неизвестна. Проводится анализ случившегося.

  18.03.3055 год. Вышли из точки гиперперехода в новой системе. Система ориентировки не функционирует. Пространственный двигатель не функционирует. Основная двигательная установка находится в не рабочем состоянии. Обнаруженная нами система не содержит планет земного типа. Расположенные поблизости планеты не содержат полезных ископаемых позволяющих поддерживать колонию закрытого типа.

  17.04.3055 год. Капитан принял решение не размораживать колонистов до обнаружения системы с подходящими для колонизации мирами. Начаты ремонтные работы по восстановлению основной двигательной системы и пространственного двигателя. Ориентировочный срок окончания работ 3065 год.

  16.07.3057 год. Основная двигательная установка корабля функционирует. Капитан приказал спрятать корабль в пылевое облако.

  24.08.3058 год. Местонахождение корабля пылевое облако системы. В дежурном экипаже вспыхнул бунт. Часть членов экипажа, как показал допрос одного из задержанных, принадлежит к секте фанатиков "Последний путь". Сбой в работе пространственного двигателя это спланированная диверсия с их стороны.

  28.08.3058 год. Выжившие члены дежурного экипажа забаррикадировались на капитанском мостике. Фанатики пустили отравляющий газ в вентиляционную систему, ведущую к мостику.

  01.09.3058 год. Дежурный экипаж корабля, забаррикадировавшийся на мостике, погиб от газа. Капитан погиб. Фанатики пытаются взломать переборку корабля ведущие к главному реактору. Мною принято решение произвести экстренный выброс атмосферы корабля в космическое пространство.

  04.10.3058 год. Угроза кораблю со стороны сектантов ликвидирована. Начата процедура внепланового пробуждения следующего дежурного экипажа корабля. Внимание! Обнаружено отсутствие запасов кислорода для воссоздания внутрикорабельной атмосферы. Процедура пробуждения резервного экипажа прервана. Проводится анализ сложившейся ситуации.

  30.11.3058 год. Анализ не показал наличие скорейших путей решения имеющихся проблем. Мною принято решение подать сигнал "SOS". На время ожидание спасателей корабль переведен в спящий режим. Энергия направлена на поддержание жизнеспособности груза в стадии криозаморозки.

  14.12.3058 год. Мною принято решение на перевод энергии со всех вспомогательных систем корабля для увеличения срока жизнеспособности груза. РИ "Зевс", основной компьютер корабля. Начат переход в режим спячки и экономии энергии.

  ....SOS, SOS, SOS.....

  

   -Да, вот это полет, я понимаю! Да они же летают тут несколько сотен лет! - воскликнул Керт.

  - И что мы с этим грузом будем делать теперь капитан? Вдруг там еще фанатики в спящих экипажах есть? - поинтересовался Надир у Марка.

   - Да погоди ты минуту, - раздраженно прервал его Марк, - РИ ты сможешь запустить Зевса?

  - Для этого, мне необходимо узнать в каком состоянии реактор и сколько энергии мы сможем подать для его повторного включения, - пояснила она.

   - Хорошо РИ, - произнес Марк.

  - Керт, - обернулся Марк, к главному механику отряда, - бери всех своих людей, десантников для прикрытия и срочно валите на корабль. Мне нужно будет починить его.

  - Капитан, да там движки старье! - воскликнул Керт, - даже если мы их запустим, то это корыто лететь будет годами до ближайшей системы.

   Марк улыбнулся, - а вот второй твоей задачей будет модернизировать их своими ручками. Но если ты вдруг не сможешь этого сделать, тогда я, оставив тебя на этом, как ты выразился корыте, полечу в ближайшую населенную систему договариваться насчет буксиров.

  Услышав такой ответ капитана Керт буквально обомлел и хватал, не в силах произнести и слова, воздух своим ртом.

   - Все, сейчас всем отдыхать. Завтра начинаем работу, - распорядился Марк.

   На следующее утро техники под командованием Керта вылетели к транспортному кораблю. За целый день они смогли облазить реакторынй отсек, двигательный и снова посетить мостик.

  К вечеру Керт доложил Марку, - капитан, хоть и прошло столько лет, но реактор в порядке, немного работы и его мощность выйдет на полную мощность. Основной двигатель вроде цел, но пространственному кирдык. Ломал его человек с явно хорошим техническим образованием. Перенаправить часть энергии на вспомогательные системы нас не затруднит. Через несколько часов Зевс очнется.

  - Так что ищи буксиры капитан, - закончил Керт и отключился.

   Марк вызвал к себе в каюту старпома. - Надир, что посоветуешь насчет корабля с колонистами?

  - А что советовать то?! - удивился старпом. - Оставляем на корабле десантников и техников. Это наша добыча, вот пусть техники ее и чинят.

   - А припасы? А воздух? - поинтересовался Марк.

  - Все передадим им с "Заура". Да нас и не будет то капитан всего неделю. Ближайшая населенная планета это Рилан система Кондо Империи. Там есть станция перехода, а на каждой станции по техрегламенту на каждой такой станции должно быть не менее двух единиц буксиров. Ну, транспорт, там какой, дотащить к станции или еще чего, - закончил Надир.

  - Надир, проконтролируй передачу на транспорт припасов и запасов кислорода, чтобы хватило на пару недель. Я у себя в каюте. Как закончишь, командуй переходом на Рилан. Да и прикажи Керту заглушить сигнал SOS. Он не должен привлечь к себе внимание пиратов или работорговцев, - распорядился Марк и ушел.

  Всю ночь кипела работа. С рейдера на транспорт сновали абордажные боты, переделанные под перевозку необходимых грузов. К утру, старпом скомандовал пилотам отход и рейдер, набирая скорость, двинулся к точке перехода в систему Кондо.

  По прибытии в систему Марка вызвал на мостик голос РИ, - капитан, старпом просит подойти к нему в рубку. Скоро будет установлена связь со станцией контроля Рилана.

  Марк быстро собрался и вышел из каюты.

  Старшие офицера стояли рядом в главной рубке рейдера. Наконец со станции контроля поступил сигнал вызова.

  - Неизвестный корабль назовите себя и цель прибытия в наш тихий уголок, - лениво прозвучал в рубке равнодушный голос дежурного офицера Рилана.

  - Тяжелый рейдер "Заур", порт приписки планета Лоран. О цели нашего визита мы хотели бы переговорить лично с правителем Рилана, - сообщил ему Марк.

  - Наемники что ли? - также равнодушно спросил дежурный офицер. - Ладно. Ждите. Попробую соединить вас с губернатором.

  Через десять минут уже собранным, деловым голосом дежурный офицер сообщил им о переключении на прямую связь с губернатором Рилана.

  На экранах рубки возникло улыбающееся изображение невысокого пожилого мужчины лет эдак пятидесяти. В молодости этот шатен видать покорил много незамужних дам, подумал Марк, услышав его жизнерадостный голос.

  - Губернатор Натан приветствует вас, незваные гости, в нашей тихой системе. Что вас тревожит? Чем Рилан может вам помочь? Я к вашим услугам, произнес он.

  Тут старпом, заслышав голос губернатора, шагнул вперед, присмотрелся к его лицу и сказал, - Натан, это ты что ли, старый бабник?

  - О! Какими судьбами Надир! Рад видеть тебя, - удивленно воскликнул Натан, - ладно, давайте стыкуйтесь со станцией перехода, а я, так уж быть, по старой памяти заскочу к вам на корабль. Хоть посмотрю в живую на этого зануду, а то, сколько лет прошло, а он практически и не изменился.

  Губернатор отключился.

  - Капитан, нам поступило разрешение со станции контроля на проведение стыковки. Стыковка разрешена в четвертом доке, - доложила Марку РИ.

  - Начать стыковку, - приказал ей Марк.

  - Ну что Надир, пойдем, - познакомишь меня с твоим другом, - сказал Марк ему.

  - Да какой это друг! Так, старый приятель. Его вся старая знать Империи до сих пор, наверное, вспоминает недобрым словом, - поморщившись, ответил ему старпом.

  Рейдер пристыковался к станции. Черен некоторое время, на борт "Заура" поднялся местный правитель, губернатор Натан. Марк пригласил его и старпома в свою каюту. Зайдя в каюту, все расположились в креслах и Натан, чувствуя себя довольно комфортно, начал разговор.

  - Ну что Надир? Какими судьбами тебя занесло в мои края? - спросил его Натан.

  - Понимаешь Нат, я служу на этом рейдере, - ответил ему старпомом. - Это капитан корабля, Марк Свенсон.

  - Рад знакомству, - вежливо произнес Марк.

  - Взаимно, - кивнул ему в ответ губернатор.

  - Так вот Натан. Мы возвращались с задания, когда поймали сигнал бедствия. Мы решили узнать, в чем там дело и нашли старый корабль. У него проблемы с двигателями. Ну а так как на станциях перехода должны быть буксиры, а Рилан оказался самой ближайшей системой от места терпящего бедствия корабля, то мы и прилетели сюда. Я вот как то не ожидал увидеть тебя на месте губернатора имперской планеты, помня твою историю, - завершил рассказ Надир.

  - Знаешь Над, лет сорок назад я и сам не мог бы предложить что буду наместником императора на окраинах космоса, - хихикнул ему в ответ Натан.

  Заметив любопытный взгляд Марка, губернатор удивленно поинтересовался у старпома. - Надир, ты что, не успел ему рассказать про меня?

  - Да как то времени не было, - покаялся ему старпом.

  - О! Ну если капитан угостит меня хорошим вином, я поведаю вам свои беды, которые и привели меня сюда, - лукаво произнес Натан, глядя на своих собеседников.

  Мучимый любопытством Марк, желание которого услышать увлекательную, как он понял, историю Натана, возрастало с каждой произнесенной в его каюте фразой. Без вопросов он достал из бара бутылку вина приготовленного из лучших сортов винограда Республики, фужеры и приготовился слушать. Надир налил вино в фужеры, подал один из них Натану и откинулся на спинку кресла.

  - Ну что же, - сказал губернатор, попробовав вино. - Неплохо. Ну, так слушай меня внимательно, капитан.

  Я, как и ваш старпом, происхожу из одного из самых старых и уважаемых кланов Империи. Клана Терро. Но даже в лучшем клане есть своя негодная особь. В клане Терро, ну, по крайней мере, на тот момент, это был я. В молодости я пользовался определенным успехом у женщин, буквально лет эдак с двадцати. От самых юных леди и до уже зрелых, замужних дам. Да что там говорить, вешались они на меня, невзирая на последствия. Ну а я им и не думал отказывать, и вот однажды, случилось самое страшное.

  Мне принесли послание, адресованное от одной очень богатой и влиятельной дамы. Должен признать она была еще очень даже ничего. В письме она писала, что мною заинтересовалась одна из ее подружек и та хотела бы встретиться со мною тет-а-тет, не открывая своего лица. Я, недолго думая согласился. Встреча была назначена на вечер.

  Незадолго до наступления вечера за мной заехал глайдер. Сев в него я почувствовал, как мне завязали глаза. Ехали мы долго. Наконец глайдер остановился и меня отвели в особняк и оставили в одной из его спален дожидаться хозяйку дома. Я не увидел тогда эту женщину. Но почувствовал, как она приблизилась ко мне и начала медленно снимать с меня одежду.

  - Погоди, - перебил его повествование Надир. - Ты свои фантазии девушкам рассказывай. Лучше короче говори.

  - Ну, так вот, - обиженно поглядывая на старпома, произнес губернатор. Когда мы занялись этим самым делом, то я услышал, как в комнату кто-то влетел, чуть не выломав дверь. Естественно я сорвал повязку и ба! Кого я вижу! А увидел я своего Императора. Я на даму глядь, а это Императрица! Ну, думаю все, казнят меня к такой-то матери за оскорбление имперской фамилии действием.

  Услышав такой поворот событий Марк, не выдержав, расхохотался.

  - Угу, теперь это смешно. А тогда я чуть не перестал быть мужиком с испугу, - сказал ему Натан. - Смотрю, а Император то от бешенства на месте застыл, рука к мечу тянется. Я, значит, понимаю, что терять мне уже нечего. Спокойно вылез из постели, взял в руки одежду и говорю ему. Император, вы бы лучше вместо того чтобы по фрейлинам бегать с жену утешали б, а то ей без вас так одиноко.

  Сказав это подхожу к двери, открываю ее, выхожу из комнаты и, пройдя по коридору, попадаю в приемную Императорского Дворца! Причем полную знати! Естественно пожилые дамы в обморок, молодые леди наоборот давай присматриваться ко мне, лорды смотрю, рукава мундиров закатывать начали. Я как был голый, с одеждой в руках бегом, да наружу. Благо, возле входа кустарник высокий рос, декоративный такой. Я за ним и переоделся.

  - Ну а дальше выгреб все креды со счета и на первом же корабле удрал в пограничные миры, - закончил он свой рассказ и посмотрел на зрителей.

  Его ожидания оправдались. - Марк с Надиром с надрывом хохотали, еле сдерживая выступившие от смеха слезы.

  Увидев это, Натан грустно вздохнул и продолжил. - Император, отец нынешнего, был в ярости. Он пустил по моему следу имперскую службу безопасности. Но хвала моей удаче найти меня так и не смог. И вот лет двадцать назад, новый император решил объехать ряд пограничных миров, так сказать себя показать и людей посмотреть. Под это дело всех губернаторов этих меров ИСБ проверяла, кто и сколько своровал из казны империи.

  К тому времени я под чужим именем выбился в помощники местного губернатора. А мой шеф довольно таки сильно запустил свою руку в карман Империи. Его и сняли. Император Калин долго думал, кого назначить на его место и тут глава ИСБ Ильяс по кличке "мертвая хватка" узнал во мне бесследно исчезнувшего высокого лорда афф Терро, которого он так долго искал по всей Империи. Вот и в отместку предложил меня на пост губернатора.

  - Теперь я губернатор планеты Рилан системы Кондо и служу Империи. У меня жена, двое детей и пятеро внуков. Вот так повернулась жизнь первого гулены Империи из клана Терро, - закончил Натан.

  - Да, пути Империи не исповедимы, - покачав головой, заметил Надир. - Давай к делу. Ты дашь нам буксиры?

  - Я могу вам их дать, но что я как губернатор Имперской планеты за них получу? - Спокойно поинтересовался у присутствующих Натан.

  - Уважение Императора, десять миллионов новых колонистов и корабль который ты сможешь использовать как мобильный форт, - ответил ему Надир, делая вид, что рассматривает свои ногти на руке. - Правда тебе придется нам заплатить и немало.

  - Заплатить? Мне? За что? - вскричал Натан.

  - Да за сам найденный корабль и разумный интеллект "Князь", - спокойно пояснил ему старпом. - Надеюсь, ты не забыл пункты законодательства империи, касающиеся брошенных находок в открытом космосе?

  - Сколько? - немного успокоившись, поинтересовался у него губернатор.

  Надир, молча, набрал требуемую с него сумму на своем комме и протянул его Натану.

  - Сколько?! Да за такие деньги я парочку линкоров смогу купить для своей планеты! - побагровел губернатор.

  - Ну, парочку вряд ли, а один точно. Но ты не понял Натан, это только половина призовой суммы от реальной стоимости того корабля которую обязана выплатить нам Империя в твоем лице. Вторую половину ты возьмешь себе, - усмехаясь, разъяснил ему старпом.

  - Ай да старый ты жулик Надир, все течет и меняется, а ты все такой же, как прежде, - покачал головой Натан.

  - Я согласен, - произнес он, глядя на Марка.

  - Капитан буксиры выйдут за тобой через два часа. Но имейте в виду, они должны быть возвращены мне в целости и сохранности, - пригрозил он Марку с Надиром.

  - Не волнуйся ты так Натан, через пару недель ты их получишь обратно, - постарался успокоить его Надир. - Ты иди лучше, готовь призовые креды для нас. Да не забудь о жилье, для новых твоих жителей.

  Попрощавшись, мучаемый сомнениями Натан покинул их. Через два часа рейдер в сопровождении буксиров покинул систему Кондо, направившись к к терпящему бедствие кораблю.

  Когда наемники вернулись за своим призом, Марк понял, что желающих получить корабль несколько прибавилось. По данным поста контроля в системе находилось два неизвестных средних крейсера, работорговцы подумал Марк. Дальнейшие события показали, что он не ошибся.

  - Капитан, зарегистрирована передача с неизвестных кораблей, - доложила РИ.

  - Неизвестный корабль, говорит капитан Энрике с планеты Рито, этот транспорт наша добыча. Проваливайте из системы по хорошему, а то наделаем вам дырок в обшивке, - раздался в рубке рейдера гнусавый голос человека неопределенного возраста с неопрятными волосами.

  - Это тяжелый рейдер наемного отряда "Шива", - проинформировал его Марк, - и это не твоя добыча, а наш трофей. На этом транспортнике находятся мои люди. Если хочешь жить, то сам сваливай отсюда да побыстрее.

  Экран визора погас.

  - Капитан, - раздался голос РИ, - неизвестные корабли начали движение в нашу сторону. Фиксирую два залпа средних ракет с каждого вражеского корабля по направлению к "Зауру".

  - Боевая тревога! Задействовать системы РЭБ, активной и пассивной защиты. Приготовиться к ракетной атаке. Курс на перехват ближайшего крейсера. - скомандовал Марк.

  Рейдер лег на встречный курс, к ближайшему среднему крейсеру работорговцев.

  - Мы сможем достать врага из протонного орудия? - спросил Марк главного канонира.

  Тот отрицательно помахал головой, - нет капитан. Цели слишком маневренные. Лучший вариант массированная ракетная атака со средней дистанции. Если выживет, добьем тяжелыми лазерами.

  - Хорошо. Схему ведения боя принимаю, - согласился с ним Марк. - РИ, выпусти оба звена перехватчиков. Пусть попытаются отвлечь от нас второй крейсер.

  - Выполнено капитан. Перехватчики выпущены. Основная цель, двигательная установка второго среднего крейсера, - подтвердила РИ.

  Между тем залпы вражеских ракет приближались к "Зауру". Первую волну ракет РИ смогла перехватить без особых проблем для рейдера. Системы РЭБ и активная лазерная защита сработали как часы. Последняя ракета первого залпа была перехвачена в тридцати тысячах километрах от корабля. Вторую волну ракет РИ уже не успевала перехватить на дальних подступах к кораблю. Попытка уничтожения десяти средних ракет второго сводного залпа противника, была предпринята РИ уже в зоне активной защиты рейдера. Три ракеты все-таки отвлеклись на сработавшие приманки РЭБ. Четыре ракеты были уничтожены активной лазерной системой защиты корабля. Еще одну перехватила пассивная защита.

  Но две ракеты прорвали периметр обороны корабля и взорвались рядом с его бортом. Их лазерные боеголовки одновременно сдетонировали, посылая тяжелые лазерные лучи в "Заур". Щит корабля не выдержал такого напора, и рейдер задрожал от пронзающих его лучей.

  - Капитан, зарегистрированы легкие повреждения корпуса и внутренних помещений третьего, четвертого и пятого уровней. Двигательные установки в порядке. Системы жизнеобеспечения в норме. Перебит энерговод, ведущий к главному орудию, - доложила ему РИ.

  - Начать ремонт повреждений! - приказал ей Марк.

  - Скоро мы сможем атаковать противника? - повернувшись, спросил он у канонира.

  - Сэр, до огневого контакта две минуты, - доложил стрелок.

  - Начать огонь при выходе на дистанцию стрельбы, - распорядился Марк.

  Через две долгие минуты рейдер вздрогнул от стартовавших с него единым залпом в сторону первого противника двадцати ракет тяжелого и среднего классов.

  - Еще залп, - скомандовал Марк.

  "Заур" опять содрогнулся от выпущенной в сторону первого крейсера ракетной мощи.

  - РИ, что со вторым крейсером? - немного озабоченно поинтересовался Марк.

  - Перехватчики делают свою работу капитан. Мощность его двигательной установки упала на сорок процентов и продолжает падать. Он уже не помышляет о сражении с нами, пытается выровнять на противоположный от нас курс и покинуть систему, - проинформировала его РИ.

  - Хорошо, добьем первого и займемся оставшимся крейсером, - подумав, произнес Марк.

  Бедный средний крейсер работорговцев. Всю свою нелегкую жизнь этот корабль с момента своей постройки только и делал, что воевал против сравнительно незащищенных кораблей торговцев. Фактически только своим устрашающим видом он буквально вгонял своих жертв в паническую дрожь. Сейчас ему пришлось побывать в их шкуре, почувствовать, как это бывает, когда на тебя летят, стараясь уничтожить сорок ракет, из которых восемь тяжелого класса, а все остальные средние.

  Первый залп рейдера добрался, наконец, до корабля работорговцев. Его системы защиты работали на пределе своей мощности. Искин корабля использовал систему РЭБ, активную и пассивную системы лазерной защиты. Из двадцати ракет первого залпа наемников все системы защиты корабля прорвало всего пять средних ракет. Тяжелые лазерные лучи, сработавших как требуется ракетных боеголовок, вонзились в силовой щит крейсера. Он просто не смог ослабить всю ту, губительную, мощь, обрушившуюся на него, и отключился, пропуская в сторону борта корабля, кипящие энергией жгуты лазерных лучей.

  Всего первым ракетным ударом наемники нанесли крейсеру противника средние повреждения, лишив его трех средних ракетных установок, некоторых элементов систем защиты и вспомогательного реактора. Его обшивка представляла собой решето, от попавших в корабль лазерных лучей, а экипаж недосчитался человек пятьдесят, отправившихся на тот свет.

  Из второго залпа рейдера работорговцы смогли перехватить только восемь ракет. Остальные двенадцать, включая и две ракеты тяжелого класса, спокойно взорвались у его борта.

  Итог второго залпа наемников был очень печален для работорговцев. Практически все его системы жизнеобеспечения и защиты, просто пришли в полную негодность. Крейсер буквально разорвало на куски. Хвостовая часть корабля с остатками двигательной установки была оторвана от основной части крейсера и удалялась от него к центру системы, медленно переворачиваясь вокруг своей оси. Большая часть экипажа работорговцев просто отправилась навестить своих нерадивых праотцев.

  "Заур" еще не закончил с ними.

  Когда рейдер приблизился на дистанцию выстрела из установленных на своем борту лазерных орудий. Поступил приказ Марка открыть огонь до полного уничтожения врага. Тяжелые лазерные лучи кромсали искореженные останки крейсера, добивая при этом остатки функционирующих корабельных систем и убивая и калеча уцелевший от ракетных залпов его экипаж. Марк, стоящий в рубке рейдера спокойно наблюдал за происходящим. Его не мучили муки совести от того, что в этих обломках продолжают гибнуть люди. Будучи работорговцами, они сами выбрали для себя такую судьбу.

  Удостоверившись, что бывший крейсер больше никогда не будет представлять опасности для кого бы то ни было, Марк приказал. - Курс на второго противника.

  К этому времени второй средний крейсер врага уже полностью потерял ход и стоял на месте, приведя все свои орудия к бою.

  - РИ отзывай перехватчики, - приказал он.

  - Есть капитан. Перехватчики отозваны. Потери составляют две единицы, - отозвалась она.

  - Капитан, - обратился к нему Надир. - Зачем нам подвергать себя опасности? Этот корабль неподвижен и не может уклоняться от нашего огня. Хоть главный калибр сейчас не в порядке, но мы можем с дистанции чуть превышающую дистанцию подлета наших ракет просто остановиться и дать несколько залпов по врагу. Ракеты, исчерпав свое топливо, просто по инерции смогут его достать, и он будет уничтожен.

  Марк усмехнулся ему в ответ, - расстрелять издалека говоришь?

  - Хорошо старпом. Выполнять приказ, - одобрил его план Марк.

  Зря оставшиеся работорговцы поджидали наемников. Рейдер просто выстрелил в их сторону четыре полных ракетных залпа. Восемьдесят ракет не оставили второму крейсеру выбора как просто вспыхнуть небольшим солнцем и исчезнуть из окружавшего его космического пространства. Весь бой отряда "Шива" с двумя кораблями работорговцев занял не больше трех часов.

  Немного успокоившись от проведенного боя, Марк приказал. - Надир, направьте корабль к точке местонахождения транспортника. РИ организуй связь с Кертом.

  - Секундочку капитан... подключаю... все, связь установлена, - РИ.

  - Керт, ты слышишь меня? - Марк.

  - Да капитан, - еле слышно донесся до Марка голос Керта. - Мы ждем вас. Весь бой нам транслировал Князь со своих внешних датчиков. Перед вашим появлением это отродье фартха дважды направляло десант на корабль, но мы смогли отбить их вылазки. У нас пятеро десантников с легкими ранениями, да десяток обломков от штурмовых абордажников.

  - Капитан, через час мы подойдем к пылевому облаку, - доложил Марку главный пилот.

  - Хорошо. Надир, ты остаешься за старшего офицера. Организуй прием раненых и давай, руководи процессом стыковки буксиров с транспортником, распорядился Марк. - РИ, свяжись со своим родственничком и давай, пусть он выводит корабль из облака. Я буду у себя.

  - Будет выполнено капитан, - в один голос ответили ему старпом и РИ.

  Буксиры, переждавшие весь бой у точки перехода начали движение к точки встречи с транспортным кораблем.

  Через час рейдер с буксирами ожидал у края пылевого облака транспортник вместе с находившемся на его борту Кертом. Наконец, спустя еще двадцать долгих томительных минут из пелены пыли стали медленно проступать очертания гигантского корабля.

  Визор в каюте Марка включился, это с ним связался старший над буксирами.

  - Но капитан! - возопил он. - Да как же мы его тянуть то будем?! Он же даже больше дредноута раза в два, не меньше!! Да что же это за монстр такой!?

  - Дредноут можете тянуть, значит, и этот корабль утянете, - успокоил его Марк. - Это транспортный колонист с первой волны Исхода с десятком миллионов людей нуждающихся в вашей помощи. А тянуть вы будете его просто. Его основная двигательная установка вполне в рабочем состоянии, а вот прыжковый двигатель не работает. От вас ему требуется только помощь для прыжка на Рилан.

  - Хорошо. Стыкуемся с монстром, - недовольно буркнул ему в ответ буксировщик и отключился.

  Буксиры состыковались с противоположных друг от друга сторон колоссального транспорта. С помощью РИ транспорт в сопровождении рейдера начал движение к точке перехода в систему Кондо. Двигатели буксиров помогали ему в скорейшем ее достижении, как только могли, работая на пределе мощности.

  Но только к вечеру того же дня наемники смогли произвести прыжок к нетерпеливо ожидавшему их губернатору Натану.

  У Тода, дежурного лейтенанта станции контроля планеты Рилан, это было очередное обыденное дежурство. Выполнив все предписанные по инструкции действия, он переключил слежение за точкой перехода на искин и расслабился. Достав свой комм, Тод продолжил читать очередную захватывающую книгу про вторжения инопланетян. Хоть их и так и не смогли обнаружить за все время освоения человеком космоса, он иногда представлял себе, как эти зеленые человечки врываются в его систему и он, остается единственной надеждой своего народа.

  Да уж. То, что вскоре произошло, надолго отбило у офицера желание читать такие произведения.

  Точка перехода осветилась сиянием, которым обычно сопровождался выход корабля из подпространства. Однако ее сияние не погасло, а наоборот, усилилось и продолжало сверкать, переливаясь цветами радуги. Что-то ломилось сквозь нее. Наконец из точки перехода вырвался огромный корабль. Его размеры просто потрясли воображение Тода. Моментально припомнив о том, что он читал в последнее время, его рука решительно нажала кнопку боевой тревоги.

  На станции раздался сигнал тревоги. В пункт управления станцией ворвался полуодетый капитан Нэт, его командир и напарник по дежурству.

  - Ты что творишь Тод! - с порога заорал он.

  - Инопланетяне! - немного заикаясь, ответил ему лейтенант и указал напарнику на экран монитора.

  - Идиот, - присмотревшись к кораблю и чуть успокоившись, произнес ему в ответ Нэт. Давай, вырубай тревогу и лучше свяжись с губернатором Натаном. Это прибыл тот корабль, которого он так ждет.

  - Ты что не видишь, что его тянут наши буксиры?! - закричал на Тода капитан.

  Тревога отключилась и вскоре, обрадованный губернатор уже связывался с "Зауром".

  - Рад видеть, что у вас все получилось капитан, - произнес губернатор, здороваясь с Марком. - Вы будете стыковаться со станцией перехода?

  - Нет, губернатор, - отказался Марк. - Мы бы хотели получить свои креды за доставленный корабль и распрощаться с вами.

  - Понимаете капитан, - задумчиво произнес губернатор, - вот с деньгами то у нас небольшая проблемка.

  - Это ваши проблемы губернатор, - холодно отрезал Марк, - чтобы добыть для вас этот корабль нам пришлось схватиться с кораблями работорговцев, несколько моих людей ранены, а у стрелков, которые сейчас сидят за оружейными пультами нервы в последнее время на пределе. Или вы не хотите получить от нашего отряда причитающийся вам бонус, а Натан?

  - Все нормально капитан, - губернатор немного приподнял руки, показывая, что он понял, что его уловка не прошла и с наемниками придется расстаться полюбовно. - Требуемые вами средства сейчас переведут на счет вашего отряда.

  Через десять минут РИ сообщила Марку, что один миллиард двести миллионов кредов переведен на счет наемного отряда "Шива".

  Забрав Керта, десантников и оставшихся целыми штурмовые абордажные роботы, рейдер повернул к точке перехода. Наемники спешили на Лоран, отпраздновать удачно выполненные задания.

  

  Глава 19. Поединок.

  

   После успешного завершения очередной миссии отряд "Шива" только что прибыл на Лоран и Марк, отправив рядовых членов экипажа на планету уже хотел было пойти отдохнуть. На корабле остались только офицеры.

  Вдруг РИ сообщила о поступившем на корабль вызове.

  - Выведи на экран, - приказал Марк, сидя в своем удобном кресле главной рубки корабля. На экране появился незнакомый наемник в мундире со знаками отличия коммандера.

  Он зло посмотрел на Марка и представился. - Коммандер Берн.

  - Вы капитан Свенсон? - поинтересовался он с напором у Марка.

  - Да, чем могу служить? - произнес Марк.

  - О да, вы можете, не сомневаюсь, - злорадно произнес Берн и уставившись прямо на Марка сказал. - Капитан Свенсон, вы перехватили принятый мною заказ и вырвали причитающуюся мне добычу прямо из моих рук. Ваши действия нарушают кодекс наемников. Я кидаю вам вызов в круге равных. Встретимся в зале совета наемников. Официальный вызов сейчас поступит на ваш корабль.

  Он отключился.

  Надир уже стоял у мониторов, изучая текст вызова.

  - Вот подонок! - Воскликнул он, - Марк, а ведь он хочет не только избить тебя, но еще на этом неплохо заработать! Он официально выставил против тебя ставку в имуществе своего отряда, а поскольку у нас кроме рейдера имущества нет, то мы будем вынуждены внести равнозначную сумму арбитру перед началом поединка.

  - А какая там ставка? - поинтересовался Марк.

  - Не волнуйся, денег нам хватит, - успокоил его Надир, - ты иди лучше отдыхай, поединок будет завтра.

  - Надир, - обеспокоенно произнес Марк, - но у меня нет опыта в таких схватках. Керт конечно дал мне несколько уроков, да Ригз меня потихоньку тренирует рукопашному бою, но я боюсь, что это мне мало поможет в поединке.

  - Марк, расслабься и иди отдыхать. Мы что-нибудь придумаем, - постарался успокоить его Надир.

  Марк, пожав плечами, ушел к себе в каюту.

  Удостоверившись, что он ушел и не может их услышать, Надир вызвал всех офицеров в главную рубку рейдера. Когда все прибыли он начал свою речь.

  - Надеюсь, все отлично понимают, что против Берна у нашего капитана практически нет шансов на победу? - поинтересовался он у собравшихся офицеров. - Марк завтра будет вынужден пойти на бой и проиграть командору. Если он не пойдет, то нас просто вышвырнут из системы за нарушение кодекса наемников, а выиграть мы не сможем. Так что давайте, будем скидываться на ставку, но Марку, о ее сумме, ни слова. Пусть по-быстрому проиграет и все. При проигрыше Марка деньги мы с таким капитаном быстро вернем, но в случае отказа от поединка репутацию отряд вернуть уже не сможет.

  - Я могу дать в общий котел двадцать миллионов имперских кредов. Кто еще? - поинтересовался он у присутствующих.

  - Старпом, а какова общая ставка Берна? - поинтересовался кто-то из собравшихся офицеров.

  - Он выставил имущество своего отряда на сто миллионов имперских кредов, - спокойно ответил ему Надир.

  - Вот жабий выкормыш! - выругался Керт, - ну ничего, встретимся мы с ним еще в космосе. Космос хоть и большой, но для наших отрядов слишком маленький.

  - Даю еще двадцать миллионов имперских кредов! - решительно произнес он.

  Дальше офицеры скидывались, кто сколько может. Им пришлось привлечь и рядовых членов экипажей отдыхающих в это время на Лоране. Узнав в чем дело, никто из экипажа Марка не отказался внести свою посильную лепту. Ставка была собрана.

  Утром Марка разбудил Надир. - Капитан, приводите себя в порядок. Через полчаса мы должны будем выдвинуться к залу совета наемников.

  Через полчаса Марк, Надир и еще парочка его офицеров перешли на борт станции перехода Лорана и спустились по орбитальному лифту на планету. К залу совета наемников они решили идти пешком. Керт наотрез отказался идти с ними и смотреть на поединок. Он боялся, что не сможет сдержаться от победы Берна и просто вышибет ему мозги своим излучателем.

  К удивлению Марка весь их путь был заполнен толпами людей. Многие из них оборачивались на Марка, показывали на него пальцем и что-то говорили окружавшим их людям.

  - Все они знают о предстоящем поединке, - хмуро произнес Марку старпом.

  - Еще бы! Бой с такими внушительными ставками капитан, - добавил один из сопровождавших Марка офицеров.

  Марк замер как вкопанный.

  - Надир, а какова сумма ставки? - поинтересовался он у старпома.

  Тот замялся, погрозил кулаком проговорившемуся офицеру и ответил ему. - Сто миллионов имперских кредов.

  - Скоолько!!! - голос Марка дал петуха.

  - Но Надир, разве у отряда есть сто миллионов свободных имперских кредов на азартные игры? - спросил он у него.

  - Даже если и есть ни один здравомыслящий наемник не стал бы их ставить на такой бой, - ответил ему Надир, - Марк ты пойми, ты идешь на заведомо проигрышный бой. Берн разделает тебя буквально за пять минут. Наш отряд не может позволить себе отказаться от участия в этом поединке, потому что в этом случае наша репутация будет порушена, и нас просто вышвырнут из системы. Весь экипаж "Заура" скинулся на затребованную Берном ставку. По нашему мнению ты проиграешь, но, даже проиграв, ты сохранишь лицо и репутацию отряда "Шива".

  Услышав все это, Марк решил, невзирая на все победить Берна любой ценой. Наемники отряда "Шива" продолжили свой путь и вскоре вошли в зал совета, где и должен был состояться поединок.

  К стенам зала жались все находящиеся в этот момент на Лоране капитаны отрядов наемников. В центре зала красной краской был очерчен круг радиусом чуть меньше десяти метров. В центре круга его уже поджидал Берн. Скинув верхнюю одежду и оголившись до пояса, он старательно разминался. Увидев вошедшего Марка, он весело оскалился. Да ему было с чего радоваться. Марк уступал ему в росте практически на голову, да и в комплекции был меньше его раза в два.

  Марк тоже разделся, и собрался было вступить в круг, как Надир придержал его за плечо, и тихо произнес, - после сигнала арбитра.

  Сравнив внешне накаченного Берна и хоть и подросшего за последнее время Марка, кто-то из капитанов наемников не выдержал и прокричал, - что Берн, ты теперь уже с пацанов деньги выколачиваешь? Смотри, скоро с грудничков трясти придется!

  Собравшиеся капитаны весело рассмеялись. Берн побагровел, сплюнул в сторону сказавшего это, и, повернувшись к Марку, сделал приглашающий на поединок жест рукой.

  Раздался голос арбитра. - Вниманию присутствующих. Сегодня состоится поединок между двумя командирами отрядов наемников.

  Вызывающая сторона коммандер Берн. Ставка в имуществе отряда сто миллионов имперских кредитов.

  Сторона ответчик капитан Свенсон. Денежная ставка сто миллионов имперских кредитов.

  Бой длится до полной победы одного из участников, до физической неспособности одного из участников продолжать бой или до принятия одним из участников решения о проигрыше. Также в том случае если один из участников покидает поле боя, то оставшийся в круге автоматически становится победителем. Бой проводится в полный контакт, ограничений на причинение физического вреда здоровью участников нет.

  - Начали! - скомандовал арбитр и Марк, подняв к груди руки, шагнул в круг.

  Сразу же в направлении его головы выстрелила правая рука Берна. Он решил закончить бой одним ударом. Марк без труда ушел от удара и, вспомнив уроки Ригза, пробил ему в печень. Дальше поединок напоминал бой Давида с Голиафом. Берн не мог достать своего противника мощными ударами, а Марк буквально вертясь вокруг него бил в корпус, но его удары не причиняли особого беспокойства Берну.

  Наконец Берн смог вскользь достать Марка. Отлетев к краю линии круга тот судорожно, пытался прийти в себя. Перед его глазами все плыло. Он увидел летящий по направлению к его лицу кулак Берна. Внезапно все в зале для Марка резко замедлилось, и он уклонился от удара. Посмотрев на противника, который как в замедленной съемке продолжал атаковать его, Марк понял, это сработал сдвиг, один из побочных эффектов установленного ему РИ для управления "Зауром" имплантата.

  Вспомнив, что его физическая реакция ускорилась только на несколько минут, Марк, отвел в сторону один из ударов Берна и резко, изо всех сил выворачивая корпус, ударил его снизу в подбородок. Как в замедленной съемке он смотрел на отрывающиеся от пола зала наемников ноги Берна. От полученного удара тот вылетел за пределы круга и врезался в стоявших у стены капитанов. Нет, даже такого удара Марка не хватило, чтобы отправить его в нокаут и, помотав головой, Берн поднялся и направился к нему с желанием продолжить бой.

  Его остановил как громом прозвучавший для окружающих голос арбитра, - в связи с тем, что коммандер Берн покинул поле боя, то оставшемуся в круге капитану Свенсону автоматически присуждается победа.

  - Нечестно! - заорал Берн.

  - Нечестно, это вызывать противника заведомо слабее тебя на поединок равных, - произнес подошедший здоровяк капитан, одетый в форму одного из элитных наемных отрядов Лорана.

  - Хочешь драться с равным, дерись со мной, - предложил он Берну.

  Тот немного успокоился и, поигрывая желваками на скулах, целеустремленно направился к Марку, которого окружили восторженно вопящие члены его экипажа.

  На рейдер они ввалились веселой орущей толпой, причем сопровождающие Марка и Надира офицеры на ходу отмечали вином победу своего капитана и своего отряда. Керт ожидал их в шлюзовой камере "Заура".

  - Ну как прошло? - взволнованно поинтересовался он у Марка.

  Ему ответил Надир. - Все нормально Керт. Мы победили!

  - Молодец! - завопил Керт и стал сжимать в объятьях своего капитана.

  - Отпусти меня! - простонал Марк, - кажется Берн все-таки задел меня по корпусу. Ребра болят.

  Керт сразу же выпустил его из своих рук.

  - Надир, а что ты не слишком то и доволен? - спросил он у старпома.

  - Так капитан отдал обратно Берну его ставку, - раздраженно произнес Надир.

  - Чтоо!? - в возмущенном Керте верх взял хомяк.

  - Да как ты смог отдать этому эксидорскому червю такие деньги! - завопил он.

  - Да ничего я не отдал, - ответил ему Марк, со стоном ощупывая поврежденное тело. - После боя он подошел ко мне и попросил отсрочки, ему это оборудование нужно для выполнения контракта. Однако учитывая, что это Берн, мы с арбитром повернули его просьбу в нужное мне русло. Старший Присвик по просьбе арбитра выдал ему кредит, в размере ста миллионов имперских кредов, которые он сразу же перечислил на счет нашего отряда.

   - Молодец! - хлопнул его по плечу Керт и повернувшись к Надиру сказал. - Учись, моя школа!

   Наемники продолжали отмечать победу. Пьянка стала набирать обороты. То тут то там можно было услышать здравницы наемников в честь своего капитана. Он не только смог удивить весь свой экипаж, но и дать им заработать на нем вдвое больше того чем они скинулись на его проигрыш. А виновник торжества тихо проскользнул в лазарет, мечтая только об одном. Забыть этот тяжелый день.

  

  Глава 20. Большой куш.

  

   Вот уже второй месяц отряд "Шива" торчал в богом забытой системе ЛТМ Тонго. Выполнив миссию конвоя, Марк все-таки решил взять еще одну миссию легкого уровня. Вот Горн и предложил ему миссию по блокаде системы Тонго. По договору заказчик, а им была Республика, хотел, чтобы отряд в течение трех месяцев отгонял приближающиеся к планете транспортные корабли ЛТМ. Как пояснил представитель заказчика, такими действиями Республика хотела склонить подписание одного важного торгового договора с ЛТМ в свою пользу. Цена контракта составляла сто пятьдесят тысяч имперских кредов. Вот Марк и согласился, а сейчас просто не знал чем заняться.

   Тем временем счастливый Надир гонял экипаж до изнеможения, добиваясь отменной слаженности, хотя требования и него были явно завышены. Экипаж крыл втихаря матом старпома, его капитана, корабль и систему Тонго. Однако действия Надира действительно постепенно приводили экипаж в работающий в едином режиме механизм.

  К концу второго месяца блокады Надир, обвел отеческим взором офицеров командной секции рейдера и, повернувшись к Марку, одобрительно сказал. - Капитан, по моему мнению, у нашего корабля действительно появился настоящий экипаж. Я думаю, мы готовы приступать к более сложным и высокооплачиваемым миссиям. Экипаж готов сэр.

  Марк рассмеялся, услышав дружный вздох облегчения всего экипажа. Оказывается, РИ ретранслировала слова Надира по всему кораблю.

  - Ну, раз готов, то мы ждем окончания блокады и будем приступать к более интересным для нас миссиям, - объявил Марк всему экипажу.

   Уже подходил к концу срок выполнения миссии. За все время блокады "Заур" отогнал парочку торговцев пытавшихся приблизиться к ней да попугал местное руководство планеты, заявив, что отряд будет сбивать любой, попытавшийся подняться в космос корабль. Однако надежде Марка на спокойное завершение миссии не суждено было сбыться.

   В один из обычных дней спокойное дежурство экипажа в рубке прервал сигнал тревоги.

  - Капитан! - воскликнул дежурный офицер поста слежения. - В системе появилась группа неизвестных кораблей.

   - Выйти с ними на связь. Сообщить о проводимых отрядом действиях по блокаде планеты, - приказал Марк ему.

   - Выполнено капитан, - офицер исполнил приказ, затем прислушался к ответу неизвестных кораблей, перевел разговор на громкую связь и, повернувшись к Марку, встревожено заявил. - Капитан, думаю, вам будет интересно это услышать.

   В рубке рейдера зазвучал усталый мужской голос. - Говорит командир эскадры сопровождения транспортного конвоя Эхо Дельта пять Лиги Торговых Миров. Наемники согласно распоряжению правительства ЛТМ ваши действия по введению блокады планеты признаны лигой незаконными. Эти транспорты должны попасть на планету любой ценой. В случае попытки приблизиться к конвою я имею право открыть огонь по вашему кораблю.

   - Приближающиеся корабли опознаны сэр, - доложил офицер поста наблюдения. - Это три тяжелых транспортника капитан.

  - Идут на половинной тяге, видно загружены под верхнюю палубу, - добавил он. - Охрану конвоя осуществляют четыре корабля. Тяжелый крейсер в авангарде конвоя, два эсминца по бокам и легкий авианосец прикрывает его тыл.

   Выслушав все это, Марк поинтересовался у РИ, - повтори текст контракта особенно в части непредвиденных событий.

  - Согласно действующему контракту отряд обязан принять все меры для полного прекращения транспортного сообщения с планетой. В случае нештатной ситуации, как эта, например, - пояснила РИ, - отряд должен сначала оценить текущую обстановку. Если отряд видит, что он может справиться с противником, то он должен действовать в рамках выполнения текущего контракта. В этом случае право на всю взятую отрядом добычи остается в распоряжении отряда. В противном случае разрешено прервать контракт. Однако сумма контракта будет урезана до пятидесяти процентов от ранее оговоренной. Штрафные санкции, доходящие до ста процентов от цены контракта, могут быть применены к отряду в случае, если у отряда была возможность не прерывать контракт, но он ей не воспользовался.

   - Капитан, - немного озадаченно произнес Надир, оторвавшись от комма, - расчеты показывают, что у нас есть возможность для перехвата этого конвоя. Шанс успешной операции около двадцати процентов.

  - Подтверждаю капитан, - раздался голос РИ. - Согласно действующему контракту мы обязаны остановить данный конвой или отогнать его. В этом случае все добытые нами трофеи останутся у нас.

   - Боевая тревога! - приказал Марк. - Идем на перехват конвоя.

  - Тактик изложите планируемый ход операции, - попросил он Надира.

   Надир что-то быстро рассчитал на своем комме, переговорил с РИ, еще раз посмотрел в комм, явно не веря своим глазам, и стал говорить. По мере того как Надир пояснял ему планируемый ход операции выражение лица Марка сменилось сначала с озабоченного на удивленное, потом на обрадованное, а потом он просто весело рассмеялся. Да подумал Марк, если дельце выгорит, то руководство ЛТМ ждет баальшой сюрприз.

   Тяжелый рейдер несся на максимальной скорости к конвою. На подходе к границе запуска ракет он резко вывернул на парралельный конвою курс и дал залп тяжелыми ракетами в направлении первого большого транспортника. На ракетный залп, стартовавший со стороны тяжелого крейсера "Заур" ни как не стал реагировать. Четыре тяжелые ракеты разнесли в клочья рубку транспортника и он, потеряв основной искин и практически весь командный состав, через какое-то время остановился в неподвижности.

  Как оказалось в последствии управление транспортником перешло резервному искину, однако не получив каких либо команд со стороны капитана корабля и оценив имеющиеся у него повреждения, он просто заглушил двигатели и запустил в космос сигнал спасения.

  Все это привело к тому, что оставшиеся транспортные корабли, что бы избежать столкновения с первым транспортником, просто стали не снижая скорости уходить в разные стороны. Двигавшиеся парралельным с ними курсом эсминцы тоже стали принимать аналогичные действия. Капитаны эсминцев кроя матом подчиненных добились от них безукоризненного маневра уклонения от столкновения с транспортными кораблями.

  Пока транспортники и эсминцы были заняты друг другом "Заур" достиг конца расползавшегося в разные стороны конвоя и атаковал легкий авианосец. К этому моменту с авианосца успела стартовать только одна из двух размещенных на нем эскадрилий истребителей. Рейдер не стал особо заморачиваться с авианосцем. Скинув обе эскадрильи перехватчиков, он просто выпустил по нему два залпа ракет средней мощности, первый из которых перегрузил оборону авианосца, а второй просто превратил его в летевшую по инерции кучу обломков. И описав дугу, лег на перехват крейсера.

  Не обращая внимания на еле улепетывающие транспортники, на эсминцы, экипажи которых только начали приходить в себя, на эскадрилью истребителей, которую в этот момент перехватчики разносили в клочья, рейдер шел полным ходом в сторону начавшего разворачиваться крейсера.

   Крейсер даже не успел открыть огонь, когда с предельной дистанции на него обрушились лучи протонной пушки. Корпус крейсера разорвало буквально пополам, следом в обломках сдетонировали его реакторы и он окончательно исчез с экранов пункта слежения "Заура".

   Увидев такое дело, дух капитанов эсминцев явно дрогнул. Отлично понимая, что в открытом бою они, даже вдвоем, не смогут ничего сделать с тяжелым рейдером, эсминцы бросились к точкам перехода и вскоре, совершив гиперпереход, исчезли с экранов поста слежения рейдера.

   Капитаны оставшихся двух транспортников, осознав, что их охрана погибла или просто сбежала, предпочли заглушить двигатели и сообщить Марку, что они сдаются на милость победителя. Узнав об этом, Марк отправил капитана Бергмана и лейтенанта Ригза принимать добычу.

   Команда Марка радовалась трофеям как малые дети. Оказалось, что все три транспортника были забиты под завязку системами вооружения и концентратами дорогостоящей руды. Даже на первый взгляд добыча превосходила все их самые смелые предположения. Оценить точную стоимость доставшихся им трофеев Марк решил по прибытию на Лоран.

   Последние дни до окончания миссии прошли для всего экипажа "Заура" в тяжких трудах. Они перегружали груз с разбитого транспортного корабля в трюмы рейдера. Кроме того, два оставшихся целыми транспортника были взяты под полный контроль наемников. РИ смогла переписать и заменить установочные коды искинов транспортника, а Марк выделил призовую команду, урезанный экипаж, на каждый борт, в составе пилота и по десятку десантников.

   Дождавшись окончания срока действия контракта, Марк отпустил выживших торговцев на спасательных ботах и вместе с двумя призами покинул окрестности системы Тонго.

  

  Глава 21. Помощь обреченным.

  

   Отряд "Шива" встречали на Лоране как самых дорогим местному населению планеты родственников. Умудрившись разгромить хорошо защищенный караван и привести на планету наемников неслыханную по местным меркам добычу, отряд махом перелетел в середину списка серебряной сотни. Владельцы питейных заведений и борделей станции перехода, да и самого Лорана разом потирали руки предвкушая неслыханный многодневный загул наемников. К их неимоверному разочарованию наемники ограничились только недельным запоем. Однако каким!

  Практически все кабаки перешли только на обслуживание наемников Марка и их друзей. Если кто-то из экипажа "Заура" заходил в кабак, он тут же объявлял на весь зал, что сегодня пьют за удачу отряда "Шива" и за знаменитого капитана Марка Свенсона. Желающих отказаться от халявой выпивки не находилось, хотя многие из других капитанов завистливо пожимали губами мысленно восклицая про себя. Боже ну почему так подфартило кому то другому, а не мне!

   Общая стоимость полученных трофеев, включая и транспортные корабли, перевалила цифру в три миллиарда имперских кредов. Прочитав заключение независимых оценщиков, казначей старого Присвика буквально остекленел и только застывшим взглядом смотрел на Марка и довольного ухмыляющегося, как объевшегося сметаной кота, Керта. Присвик еле смог выдрать из его оцепеневших пальцев лист бумаги, прочитал его, присвистнул и с уважением посмотрел на Марка.

  - Капитан Свенсон, - произнес он, - фактически по ранее заключенному между нами договору вы можете моментально проделать огромную дыру в бюджете нашей планеты.

  Марк понимающе поднял руку и произнес. - Господин Присвик, я все отлично понимаю. Давайте сделаем так.

  - Один миллиард кредов, - Марк с большим трудом спокойно смог озвучить эту сумму, - вы нам выплачиваете сейчас, забрав наши трофеи. Это доля моего экипажа, а также требуемые средства на ремонт и техническое обслуживание корабля. На оставшуюся сумму мы можем предоставить вам, ну скажем двухлетнюю отсрочку. За этот период времени вы спокойно реализуете всю нашу добычу, а зная вашего казначея, я не сомневаюсь, что реализуете без промедлений да еще с хорошей прибылью.

  - Хорошо капитан, - произнес, внимательно выслушав его Присвик. - Мы принимаем ваши условия.

   По прошествии недели Лоран перестало лихорадить. Наемники Марка, словно опомнившись, стали отдыхать более спокойно. Загулы сошли на нет.

   В это же время Марк выбрался на поверхность планеты. Многие из местных жителей узнавали его. Как оказалось на Лоране есть даже отдельный канал инфовидения, где каждый желающий мог посмотреть текущий рейтинг любого из отряда наемников, узнать краткую историю его похождений, посмотреть состав экипажа. Так вот отряд "Шива" как оказалось одним из самых упоминаемых отрядов наемников, по мнению местных жителей. Что привело к интересному результату.

  На Марка стали западать незнакомые ему девушки. Некоторым из них он не отказывал. Также он частенько проводил время с давними подружками со станции перехода. Однако до него стали доходить слухи, что кое-кто из мамаш местных элит положил на него взгляд как на будущего перспективного зятя, что несколько встревожило Марка. Поэтому к выбору очередной пассии на время проведения отдыха он пытался подходить довольно таки аккуратно.

   Керт с Надиром практически все время занимались кораблем и экипажем пытаясь, по словам РИ, превратить тяжелый рейдер в конфетку.

   Наконец время отдых подошло к своему завершению, экипаж постепенно возвращался на борт рейдера и Марк подумывал уже увидеться с Горном, как неожиданно с ним связался Старший Присвик. Он попросил Марка срочно подъехать в зал совета наемников. Марк прихватил с собой Надира и они, не задумываясь, отправились к нему.

   Когда они вошли в зал Марк увидел всех капитанов наемных отрядов находящихся в этот момент на Лорине, почти полторы сотни. Основную часть из них почти восемьдесят процентов от числа присутствующих составляли капитаны входящие в серебряную и бронзовую сотни, остаток занимали золотые. Приглядевшись пристальнее, Марк заметил и парочку капитанов из элиты наемников.

   Присвик попросил знаком внимание. В зале мгновенно стало тихо.

  - Я попрошу остаться капитанов отрядов, у которых сейчас есть свободные и боеспособные боевые корабли среднего и тяжелого классов, - обратился он к присутствующим в зале.

  Услышав его слова, собравшиеся потянулись, на выход, негромко переговариваясь. В зале осталось человек сорок капитанов, большинство из них относилось к золотой сотне. Остались и Марк с Надиром.

   - Господа капитаны, - обратился к оставшимся Присвик, - к главе нашей планеты, ко мне то есть, с просьбой о помощи обратился правитель планеты Лодри. Это окраинный мир Республики. В настоящее время на миры Республики, граничащие с Фронтиром, совершаются набеги объединенных сил пиратского соединения "союз волков" и флотилий работорговцев. Уже три окраинных мира Республики полностью разграблены, а жители вывозятся караванами в рабство. Лодри следующий по очередности мир, который будет атакован жителями Фронтира. В настоящее время республика формирует новое боевое подразделение, предназначенное для защиты пограничных миров, однако Лодри они защитить не успеют.

  - В связи с этим правитель Лодри просит Вас помочь жителям их планеты. - закончил он.

  - А что насчет оплаты? - крикнул кто-то из серебряных.

  - Оплату наемники получат только после окончания защиты населения Лодри от набега, - спокойно произнес Присвик.

   Услышав это, все ранее оставшиеся капитаны наемников развернулись и направились к выходу. Полагая, что с очень большой вероятностью совместный рейд пиратов и торговцев окончиться удачей, работать за бесплатно, рискуя потерять жизнь или корабль, наемники не хотели.

   - А ты почему не уходишь? - удивленно спросил Присвик у спокойно стоявшего Марка.

  - А мы бы с Надиром хотели бы услышать более точные детали касаемо набега, сил местной обороны и предлагающихся нам наемникам трофеев в случае победы с нашей стороны, - ответил ему Марк.

  Услышав, что командир отряда "Шива" интересуется возможным заданием, несколько из капитанов бронзовой сотни наемников остановилось в дверях зала. Об обонянии Марка на возможную прибыль, "чуйке" как ее называл Керт, на Лоране уже ходили легенды одна другой краше.

   - Ну что же капитан, слушай, - произнес Присвик, обращаясь к Марку и, подчеркнуто не обращая внимания на стоявших в дверях остальных капитанов наемников. - Лодри довольно таки развитый примышленный мир, что в принципе редкость для границы. Касаемо сил защиты мне доподлинно известно о парочке тяжелых кораблей и десятке среднего и легкого классов, которые в настоящий момент находятся там.

  - Там же находятся три довольно устаревших форта, остались со времен последней междоусобной войны Трех государств, - пояснил ему Присвик, - возможно подойдут еще несколько кораблей на защиту этого мира. Что касается трофеев то система такова. Военные корабли Республики не получат ничего, так как это их прямая обязанность защитить планету. Корабли корпораций получат вознаграждение, но напрямую у правительства республики. Так что все трофеи, оставшиеся от битвы, получают наемники, в равной доле. Повышенную долю получают наемники, которые командовали несколькими кораблями, а также те, кто внес особый вклад в дело защиты планеты.

  - А сколько сейчас именно наемных кораблей находятся у Лодри? - заинтересованно спросил его Марк.

  - Насколько мне известно, ни одного, - развел руками Присвик.

  - А каков перевес вражеских сил? - поинтересовался Марк.

  - Не меньше чем три к одному, - ответил тот.

   - Отряд "Шива" берется за выполнение миссии по защите планеты Лодри господин Присвик, - заявил ему Марк.

  - Договор заключен, - облегченно произнес он, - но Марк, ты уверен, что сможешь помочь Лодри и выжить при этом?

   Марк, подумав, ответил ему, - мы сделаем все, что в наших силах господин Присвик. Если мы поймем, что больше ничем помочь местным жителям не сможем то тогда да, мы будем вынуждены прервать миссию и вернуться. Будучи во Фронтире я видел, что творят работорговцы с жителями пограничных миров, и мой отряд приложит все усилия, чтобы помочь населению Лодри избежать этой участи. Если мы победим, то полученные трофеи окупят нашу помощь, если нет, то ранее добытых средств из моей доли хватит чтобы успокоить экипаж.

   Марк не врал, будучи на планете Келар системы Валлир он поинтересовался у помощника главы планеты как обстоит во Фронтире дело с работорговцами. Тот любезно предоставил ему груду инфочипов с записями, добытыми у работорговцев. Ознакомившись с представленными материалами, Марк несколько ночей мучился кошмарами. Самым ярким из них представлял собой описание жителей одного из отдаленных миров ЛТМ, где практически все его небольшое местное население, включая женщин и детей, работорговцы просто разобрали на органы для дальнейшей продажи.

   Его переговоры привлекли внимание оставшихся капитанов наемников продолжающих стоять возле дверей, ведущих из зала совета. Они что-то коротко переговорили между собой, и подошли к Марку.

   - Капитан Свенсон, господин Присвик, - вежливо поприветствовал один из подошедшей четверки.

  Это был высокий мужчина лет тридцати, седоватым ежиком коротко стриженых волос и открытым взором.

  - Господа, мы невольно услышали ваш разговор. Капитан Свенсон, мы бы хотели взять субподряд у вас на выполнение миссии на Лодри, - проговорил он.

   - Представьтесь для начала капитан, - перебил его Марк.

  - Ах да, - смущенно сказал незнакомец. - Я капитан Норт, командир тяжелого крейсера "Заря".

  - А это, - обернувшись, он указал в стоявших чуть поодаль капитанов, - мои друзья. Капитаны Гарт, Вен и Дравис. Они командуют средними крейсерами и авианосцем поддержки. Мы все входим в бронзовую сотню наемников. За плечами по одной две выполненных миссий.

   - И на каких условиях вы бы хотели участвовать в деле? - поинтересовался Марк.

  - На только что озвученных вами капитан, произнес Норт, - будут трофеи, значит, делим поровну на пятерых. Если нет, то тогда вы оплачиваете только понесенные нами ущерб.

   В разговор вмешался до этого спокойно слушавший Надир.

  - Так дело не пойдет капитан, - сказал он, обращаясь к Марку, - если эти наемники хотят присоединиться к нам на уже заключенный контракт, то наша доля в случае успеха должна составлять не менее половины от возможных трофеев.

  - Кроме того Марк, - добавил он. - Мы не можем позволить себе разброд во время боя. Эти капитаны должны подчиняться тебе во всем, что касается боевых действий беспрекословно, тогда будет шанс уцелеть для отряда. Фактически ты должен стать во главе эскадры боевых кораблей. Коммандером.

   Марк посмотрел на внимательно слушавшего его Норта.

  - Вас устраивают дополнения моего старпома капитан Норт, - поинтересовался Марк у него.

  Норт чуть скривившись, повернулся к своим друзьям, и они коротко обсудили требования отряда "Шива".

  - Да господин Свенсон, мы принимаем ваши требования. С этого момента мы в деле и под вашим руководством, - произнес он.

  - Надеюсь, коммандер вы не подведете эскадру, - не сдержавшись с иронизировал Норт.

   Марк постарался не обращать внимания на еле прикрытый намек в отсутствие у него опыта управления большим скоплением кораблей.

   - Вылетаем через два дня, - сухо приказал он Норту, и произнес, уже обращаясь ко всем стоявшим подле него. - Отставшие корабли ждать не будем.

  

  Глава 22. Оборона Лодри.

  

   Эскадра мчалась к Лодри в боевом построении. На авангарде находился тяжелый крейсер Норта "Заря", в центре был "Заур" как самая полезная единица. С тыла корабли прикрывал авианосец "Красотка". Марк так и не смог понять, почему у корабля Дрависа такое название, на вопросы коммандера он просто отмалчивался и смущенно отводил глаза в сторону. Средние крейсера "Орк" и "Гоблин" располагаясь поблизости от "Красотки" прикрывали эскадру с флангов.

   За три дня пути к Лодри Надир выработал несколько тактических схем действий эскадры в разных ситуациях и наладил взаимодействие с экипажами других кораблей эскадры, что несколько успокоило Норта. Несмотря на то, что Норт продолжал считать Марка не слишком подходящей кандидатуры на роль командора эскадры, действия Надира позволили ему надеяться на лучшее. Он полагал, что в случае чего старпом сможет подсказать своему командору правильное решение для выживания эскадры.

   Перейдя в систему Лодри, их корабли были вынуждены остановиться возле точки перехода.

  Рубку "Заура" наполнил тревожный вой сирены, а голос РИ сообщил ему. - Коммандер Свенсон, мы находимся под прицелом мобильных ракетных установок и двух кораблей тяжелого класса. Фиксирую сигнал вызова сил местной обороны.

   - Срочно свяжитесь с местными ВКС, - приказал Марк, - сообщите им, что мы эскадра наемников с Лорана и прибыли помочь им в отражении набега.

  Дежурный офицер пункта слежения лихорадочно отторобанил сообщение Марка местным воякам.

  - Коммандер, они разрешили нам состыковаться со станцией перехода, - доложил он Марку и с облегчением откинулся на спинку кресла.

   - Приступить к стыковке, - приказал Марк.

   Эскадра проследовала к станции перехода в сопровождении тяжелых кораблей Лодри и пристыковалась к ней.

   Марк с Надиром и капитаны его кораблей перешли на борт станции. Там их уже поджидали пожилой человек в мундире адмирала ВКС Республики и, как Марк понял несколько офицеров штаба.

   - Адмирал Вильсон, - представился он.

  - Кто командует эскадрой? - обратился он к капитанам.

  - Коммандер Свенсон, капитан тяжелого рейдера "Заур", сэр, - шагнув вперед, представился Марк, - это мой помощник Надир и капитаны остальных кораблей эскадры.

  - Мы сводный наемный отряд с планеты Лоран сэр, - добавил он.

  - Почему вас так мало? - с горечью произнес адмирал, вглядываясь в наемников.

  - Это все наемники адмирал, которые поставили жизнь жителей Лодри превыше возможных трофеев сэр, - невозмутимо пояснил ему Марк.

  - Ну что же похвально, что и среди наемников есть настоящие войны, - произнес адмирал и пригласил их следовать за собой.

   Пройдя практически через всю станцию они очутились в бывшем конференц зале станции, ныне переоборудованного под оперативный штаб местных сил обороны. Внутри их дожидалось с десяток капитанов одетых в разномастные мундиры.

   Адмирал прошел к стоявшей на небольшом возвышении у стены трибуне и начал свою речь. - Я приветствую всех собравшихся в этом зале. Все вы обеспокоены за судьбу планеты Лодри. Мы больше не можем никого ждать. Те, кто хотел сюда уже прибыл.

   Отпив глоток воды из стакана, он продолжил. - Лодри будет четвертым миром, который атакует смешанные силы пиратов и работорговцев. Согласно анализу разрозненных сведений поступивших от выживших жителей пострадавших систем орда наступает волнами. Сначала идет первая волна, разведка боем так сказать. В составе около десяти боевых кораблей, под предводительством тяжелого крейсера.

  Если силы этой волны отбиты, то через несколько дней сквозь точку перехода наступают основные силы пиратов. Состав десять пятнадцать боевых кораблей среднего и тяжелого классов. Возглавлять атаку будет один из линкоров. Так они смогли захватить два мира из трех. Третья планета смогла продержаться до последней волны. Ее возглавляет лидер "союза волков" на своем дредноуте. Точное количество нападавших неизвестно, однако мы предполагаем, что в их составе будут как минимум два линкора.

   Наши силы обороны включают в себя следующие войска. Линкор, который возглавляю я, два тяжелых крейсера, три средних крейсера, пять легких крейсеров и четыре эсминца. Дополнительно у нас есть три легких авианосца несущие на своих бортах шесть звеньев истребителей и три устаревших форта, которые также координируют огонь сотни мобильных средних ракетных платформ и лазерных турелей.

   Кроме того, к нам присоединилась эскадра командора Свенсона. В его составе тяжелый рейдер с двумя звеньями перехватчиков, тяжелый крейсер, два средних крейсера и средний авианосец, на борту которого четыре звена истребителей.

   Тактическая модель такова. На выходе из точки перехода пиратов встречают платформы и турели под прикрытием фортов. За ними стоят основные наши силы под моим командованием. Пираты будут рваться к нашим кораблям через форты, и нести потери, а в это время эскадра командора Свенсона будет бить их с фланга. Ему я даю под командование все наши легкие авианосцы.

   Первую волну набега мы отразим практически без потерь. Шанс на отражение второй волны чуть больше пятидесяти процентов. Когда придет третья волна нам останется только молиться всем богам космоса, добавил он.

   - Вопросы есть? - спросил Вильсон.

  - А каковы у нас в целом шансы выжить и выстоять против противников? - раздался голос из зала.

  - Около десяти процентов, - ответил адмирал.

  В зале воцарилось просто гробовое молчание.

  - Если вопросов больше нет, тогда выдвигаемся к точке перехода, с которой ожидается удар противника, - произнес он.

   Капитаны в тишине выходили из зала. Вдруг Марка окликнул адмирал.

  - Командор, задержитесь, пожалуйста, - попросил он.

  Дождавшись, когда все выйдут из помещения, и они останутся вдвоем, Вильсон протянул Марку пакет.

  - Что это? - взвесив пакет в руке, спросил его Марк.

  - Это план действий и приказ о назначении вас вторым высшим офицером сил обороны Лодри, - спокойно ответил ему Вильсон. - В случае моей гибели вы обязаны будете принять командование над выжившими кораблями и постараться сдержать набег. Капитаны находящихся в системе кораблей принадлежат разным фракциям республики, корпорациям. Сейчас подчиненных мне сил ВКС хватает, чтобы держать их в узде, но в случае моей гибели они попытаются незамедлительно покинуть систему. Вторая наиболее мощная вооруженная группа кораблей это ваша эскадра коммандер.

  - Так что в случае моей гибели только от вас будет зависеть судьба жителей Лодри, - пояснил он ему.

  - Я понял вас адмирал, - тихо произнес Марк.

  Его планы по возможному отступлению из системы Вильсон пресек на корню. Он фактически загнал его в угол принятым им решением. Нет, Марк, конечно, мог бы скомандовать отход эскадре в случае явной ее скорой гибели, но он не смог бы сам пойти против своей совести и бросить умирать жителей Лодри, особенно если судьба планеты полностью легла бы на его плечи. Марк попрощался с адмиралом и отправился на борт "Заура".

  Возле точки перехода на Фронтир кипела работа. Маленькие юркие кораблики местных жителей, тягачи, как потом пояснил ему Керт, расставляли ракетные платформы и лазерные турели по схеме утвержденной Вильсоном. Шесть буксиров, напрягаясь изо всех сил, подтаскивали форты к точкам назначения.

  Небольшой флот адмирала уже находился на своих местах, делая последние приготовления к бою и ожидая пиратов. Увеличившаяся эскадра Марка пряталась в небольшом астероидном поле, под прикрытием маскировочного поля.

   Наконец все было на своих местах и силы обороны стали ожидать набег пиратов и работорговцев. Часы ожидания тянулись подобно вечности. Наконец точку перехода осветили вспышки выходивших из нее кораблей. Первая волна атакующих кораблей вошла в систему Лодри. Как и предсказывал старый адмирал, ее возглавлял тяжелый крейсер, на эмблеме которого красочно были изображены оковы невольника. Это был боевой корабль работорговцев.

  Помимо него в систему прошло еще двенадцать боевых кораблей. Три средних крейсера, три легких крейсера и шесть эсминцев. На совершившие переход корабли обрушился град ракет и лазерных лучей. Это установленные платформы и турели не жалея себя защищали систему. Чуть погодя в дело вступили форты. Их орудийные системы извергали в сторону врага десятки тяжелых лазерных лучей и средних ракет.

  Работорговцы прорвались сквозь заслон, установленный возле точки перехода, потеряв пять кораблей, в том числе средний и два легких крейсера, а также парочку эсминцев. Они яростно набросились на основную группу адмирала Вильсона, приоритетной целью избрав его линкор. Разгорелось ожесточенное сражение.

  Марк тоже приготовился было вступить в схватку, однако на рейдер поступил вызов адмирала. - Коммандер Свенсон, я запрещаю вам обнаруживать себя сейчас.

  - Ваши силы пригодятся для отражения других волн врага, - сказал он и отключился.

  Марку ничего не оставалось, как молча наблюдать за происходившем на его глазах сражением. На его глазах один из оставшихся в живых эсминцев врага развернулся и бросился обратно в точку перехода.

  Увидев это, Надир одобрительно покачал головой и произнес, обращаясь к Марку, - ты видел, что провернул адмирал? Сейчас орда получит сведения об имеющихся под нашим командованием силах и скоро пошлет в бой вторую волну кораблей. Но про нас они знать не будут. Когда они нападут на Вильсона, мы просто незамеченными ударим им в тыл!

  - Вот что значит опыт, - добавил он.

  Космический бой в принципе довольно скоротечен и уже через час с вражескими кораблями все было кончено. Исключение составил ранее бежавший эсминец врага. Потери адмирала Вильсона составили всего три корабля, средний крейсер и два эсминца. Линкору адмирала и еще одному тяжелому крейсеру были нанесены средние повреждения, остальные корабли либо отделались легкими повреждениями, либо даже краски на своих бортах не поцарапали. Это был отличный результат, если не знать об остальных надвигающихся волнах противника.

  Форты защищающихся были практически целы, так легкие повреждения, однако управляемые ими ракетные платформы полностью израсходовали имеющийся боезапас и превратились в куски никчемного железа. Команды экипажей кораблей и фортов Вильсона в быстром темпе пытались повысить свою боевую готовность, однако враг не дал им на это много времени.

  Еще через два часа в точку перехода ворвалась основная волна врага, большая часть из которых представляла собой пиратов из клана "союз волков". В составе атакующей волны Марк заметил линкор, четыре тяжелых крейсера, шесть средних крейсеров, три средних авианосца и ранее сбежавший эсминец. Двенадцать звеньев истребителей покинуло ангары носителей и стало зачищать точку перехода от лазерных турелей, в также пытаясь вывести из строя прикрывающие ее форты. Ударная же группа врага, оставив в точке перехода авианосцы, направилась в сторону группы адмирала. Вильсон с оставшимися у него кораблями выступил им навстречу.

  Дождавшись, когда боевое формирование кораблей пиратов пройдет большую часть пути к группе адмирала, Марк приказал всем четырем авианосцам, среднему и трем легким, выпустить истребители на перехват истребителей и авианосцев врага. Десять звеньев истребителей стартовали из астероидного поля. В помощь им он приказал РИ выпустить свои два звена перехватчиков. В точке перехода разыгралось ожесточенное сражение. Не раз и не два, какой ни будь, зазевавшийся пилот, сталкивался с другим истребителем и их обломки увеличивали творящийся там хаос.

  В это же время четыре боевых корабля Марка зашли в тыл ничего не подозревающим пиратам и атаковали их. Основной удар его группа сосредоточила на линкоре, возглавляющего нападение.

  Попав между молотом и наковальней, враги несколько растерялись. Большая часть из них продолжила атаковать группу адмирала Вильсона, а меньшая попыталась развернуться и атаковать Марка. Начавшееся сражение переросло в бойню. Три часа потребовалось защитникам Лодри, чтобы окончательно сломить перевес сил в сторону обороняющихся. Враг был остановлен и полностью уничтожен, но силы местной обороны понесли значительные потери. Были уничтожены ранее поврежденные линкор и тяжелый крейсер, два легких крейсера и эсминец. Также врагам удалось вывести из строя один из фортов, очистить точку перехода от остававшихся там лазерных турелей и уничтожить четыре звена истребителей и одно из двух звеньев перехватчиков Марка. Кроме того, вместе с линкором погиб и адмирал Вильсон.

  Все оставшиеся в живых корабли бывшей группы адмирала Вильсона получили повреждения различной степени тяжести. Также повреждения получила и ударная группа Марка. Один из его средних крейсеров словил хвостовой частью ракету и теперь еле набирал половинную скорость при движении. Тяжелый крейсер Норта потерял половину своего вооружения, получив несколько крупных пробоин по левому борту. Даже "Заур" Марка не избег такой же участи. Три ракетных установки по правому борту представляли собой мешанину обломков.

   К счастью, ошарашенные столь быстрой гибелью первых двух волн кораблей, атакующие дали силам Лодри двухдневную передышку, собирая все оставшиеся силы для решающего удара.

   После того как защитники Лодри отбили вторую волну нападавших, капитаны выживших в сражении кораблей встретились на станции перехода в уже знакомом Марку зале. На этот раз он пришел не один, с ним были Надир с Кертом.

   Как и предвидел незадолго до своей смерти Вильямс, мнения капитанов кораблей разделились. Капитаны кораблей корпораций не желали больше идти на верную, как они считали смерть. Выжившие в сражении силы ВКС хотели оборонять планету до последнего корабля, стоять на смерть, однако без авторитета адмирала капитаны корпоратов не считали нужным подчиняться их указаниям.

   К трибуне выскочил полноватый капитан одного из кораблей корпораций.

  - Да что мы тут рассуждаем, - завопил он. - Эти капитаны ВКС нам ни указ. Мы сделали все, что смогли для Лодри, пора подумать и о своих жизнях.

   - Прошу слова, - вскочил Марк.

  Однако корпорат продолжал вопить что-то несвязанное с трибуны, кроя матом капитанов ВКС Республики пытавшихся возражать ему.

  - Керт убери его, - попросил Марк механика.

  Тот вытащил, непонятным образом пронесенный на станцию ручной излучатель и, недолго думая, разнес говорливому капитану голову.

  - Вот спасибо тебе Керт, удружил мне, - с неприкрытым сарказмом поблагодарил его Марк. - Я просил убрать его, а не пристрелить.

  - Подумаешь, перепутал, - невозмутимо ответил ему Керт.

   - Нет человека - нет проблемы, добавил он в наступившей в зале тишине.

   Марк подошел к трибуне, посмотрел на труп говоруна, вытащил из-за пазухи запечатанный пакет, вскрыл его и прочел вслух, находящимся в зале, приказ покойного адмирала.

  Текст приказа гласил: "Я адмирал Вильсон, командующий силами обороны планеты Лодри, назначаю коммандера Марка Свенсона вторым старшим офицером сил самообороны. В случае моей смерти командование флотом и всеми другими вооруженными силами планеты Лодри передается коммандеру Свенсону, пока враг не будет уничтожен и угроза для жителей планеты не исчезнет".

   Марк немного помолчал и обвел глазами капитанов. - Начальником своего штаба назначаю старпома Надира. Главным по железу будет старший механик Керт.

  - На место безвременно покинувшего нас капитана, - тут он, а следом и все остальные посмотрели на мертвого корпората, - новым капитаном будет назначен его старший помощник.

  - Поздравляю вас, - кивнул он привставшему мужчине лет тридцати сорока. - Жду через два часа от всех вас докладов о состоянии кораблей ответственным лицам штаба. Также жду от вас любых предложений, которые могут повысить наши шансы на успех в отражении последней волны пиратов.

   Капитаны уцелевших кораблей ВКС прослушав текст приказа покойного адмирала и услышав четкий, а главное уверенный приказ нового командующего, вздохнули с облегчением. В силах обороны Лодри появился тот, кто взял всю ответственность за дальнейшую судьбу планеты на себя. Корпораты осознав, что остались в меньшинстве также нехотя подчинились.

   Капитаны наемников внешне полностью поддержали действия своего коммандера, но когда все посторонние вышли, Норт повернувшись к Марку, с сомнением уточнил у него. - Коммандер Свенсон, вы точно уверены, что мы сможем победить? Может нам лучше прервать контракт?

  В ответ Марк произнес. - По мнению моих аналитиков сейчас вероятность нашей победы над последней волной противника составляет что-то между тридцатью и сорока процентами. Но мне плевать на эти проценты, наша главная задача защитить живущих здесь людей. Если бы вы думали иначе вы бы никогда не пошли за мной на Лодри. Мы не уйдем отсюда, пока не защитим этих людей.

   - Будем надеяться, что вы знаете что делаете, - со вздохом ответил ему Норт. - Доклад о состоянии наших кораблей поступит в штаб не позднее чем через два часа коммандер.

  Наемники повернулись и вышли из зала. Внутри остались только офицеры отряда "Шива".

   Помолчав, Марк приказал своим офицерам. - Надир, Керт ищите любую информацию, которая может помочь нам выстоять в бою. Привлеките к поискам РИ если надо. Надир тактическая часть на тебе, жду через пять часов готовые планы будущего сражения. Керт посмотри, что станция перехода Лодри сможет сделать для ремонта защищающих их кораблей. Я на "Заур".

  Произнес все это Марк, встал и ушел.

   Друзья не подвели его. Через пять часов план защиты системы лежал у него на столе в каюте, там же стояли Надир с Кертом готовые доложить о текущем состоянии сил обороны. Присев за стол Марк внимательно вчитался в него, потом поднял голову и посмотрев на наемников поинтересовался.

  - А что это такое, - указал он на надпись, перечеркнувшую на тактической карте прыжковую точку.

  Надпись гласила "Мины".

  - Где вы их нашли? - спросил он их.

  Надир, выдержав тяжелый взгляд коммандера, спокойно ответил ему. - Марк ты помнишь корпората, которому Керт разнес голову?

  Марк подтверждающее кивнул в ответ.

  - Так вот эта корпорация, оказывается, производит системы стационарной обороны. Вот здесь, - тут он обвел пальцем точку на карте, - расположен один из складов готовой продукции корпорации. Марк мы потрясли нового капитана корабля корпоратов, и он с готовностью согласился опустошить этот склад для помощи местному населению.

   - Это мины класса "два А", - вмешался в разговор Керт, - основной ее боевой заряд антиматерия. Нескольких таких мин при ударе со средним кораблем просто разорвут его на части.

  - Да и Марк, - продолжил он, - на оружейных складах Лодри я нашел четыре дизраптора, причем ракеты тяжелого класса, и сразу же забрал их для нашего корабля. Дредноуту с них ничего не будет, а вот линкорам и тяжелым крейсерам все электронику по отшибает.

   - С Лодри прибыло около пятиста человек техников. Они пытаются привести в боевое состояние оставшиеся у нас корабли, - закончил Керт.

   Тут взял слово Надир.

  - Командор, - сказал он, - тактическая схема будет такой.

  - Все подходы к точке перехода мы просто усеиваем этими минами, потом на пути врага встают форты. Пока нефункционирующий центральный будет мишенью для них, с боков их будут накрывать огнем оставшихся два форма. Наша боевая группа будет стоять всего в десяти тысячах километрах за ними. Авианосцы в отдалении еще настолько же, - пояснил он.

   Враг выносит центральный форт, начинает спокойно атаковать нас. Но тут взрываются мины, с флангов их обстреливают действующие форты. Пока они в замешательстве "Заур" выносит часть из их крупных кораблей дизрапторами, и скидывает на них абордажников под прикрытием истребителей и перехватчиков. Если будут вражеские авианосцы, то наши силы поддержки займутся и ими. В это время все остальные наши силы атакуют выжившие суда противника, а мы бьем из главного калибра по дредноуту. Наш единственный шанс перебить его энерговоды. Тогда он просто на какое-то время будет обесточен и не сможет ни стрелять и не двигаться.

  Если дело выгорит, мы, покончив с оставшимися кораблями противника, будем добивать дредноут. Процент потерь с нашей стороны, при успешно отбитой волне противника, будет не менее пятидесяти процентов. Вот как то так, - закончил Надир, пожав плечами.

  - А если мы не сможем вывести его и линкоры из строя, - уточнил Марк у него.

  - Ну, тогда нам хана, - философски ответил ему Надир.

  - Хорошо, берем этот план за основу и действуем по нему. Через сутки чтоб все было готово, - приказал Марк.

  - Есть командор, - подтвердили полученный приказ Надир и Керт.

   Через сутки все было готово и силы защитников стояли возле прыжковой точки в ожидании врага и готовые действовать по принятому плану. Но пираты дали им еще сутки на повышение готовности. На исходе третьего дня последняя атака пиратов началась.

   Первыми ворвались в точку перехода пять тяжелых крейсера врага. За ними последовали четыре средних крейсера, шесть эсминцев, оба линкора и дредноут. В арьергарде сиротливо жался единственный оставшийся у пиратов авианосец, среднего класса с облегчением вздохнул про себя Марк. Он опасался, что средств поддержки у пиратов будет значительно больше. Прикрывали его два легких крейсера.

   С ходу вынеся нефункционирующий форт, пираты разделились на три группы. Самая мощная из них включала в себя дредноут, линкоры, тяжелые и средние крейсера. Она направилась к кораблям Марка. Эсминцы и легкие крейсера под прикрытием истребителей повернули к оставшимся фортам.

  Противостояли им объединенная группировка сил под командованием тяжелого рейдера "Заур". В ее состав входили 2 тяжелых крейсера, в том числе и поврежденный корабль Норта, четыре средних и три легких крейсера и один эсминец. Боевую группу с тыла прикрывали четыре авианосца, несущие на своих бортах оставшиеся шесть звеньев истребителей, да у рейдера оставалось звено перехватчиков.

  В том момент, когда флот пиратов разделился и начал свое продвижение к намеченным для себя целям, Марк приказал активировать мины. Вся точка перехода осветилась светом от детонировавших мин. Из обитаемого космоса мгновенно испарились два тяжелых, один средний и один легкий крейсера. Их примеру последовали все шесть эсминцев.

  На опешивших от такого радушного приема пиратов накинулись корабли защитников Лодри. План подготовленным Надиром в принципе удался. Боевая группа связала боем корабли охранения дредноута, на котором находился вожак союза волков. Следом рейдер произвел пуск дизрапторов в направлении линкоров и занялся дредноутом. Истребители и перехватчики прикрытия, проскользнув мимо основной группы сражающихся кораблей, пробралась к фортам, которые азартно добивали единственный легкий крейсер, и принялась за уничтожение вражеских истребителей. Однако "Заур" не сразу смог выйти на позицию для нанесения удара по линкорам и дредноуту, что и привело в итоге к очень большим потерям защитников.

  От первоначальной группы обороны Лодри остались только один легкий крейсер со средними повреждениями и эсминец корпоратов, капитан которого впоследствии долго думал кого из духов космоса ему нужно благодарить за то что его корабль прошел через все три битвы не получив и царапины. Но, так и не придумав, он просто напился до синеньких папуасов в глазах. Да три легких авианосцев с двумя эскадрильями истребителей на всех.

  Тяжелый крейсер Норта и средний крейсер Вена получили критические повреждения реакторов и экипаж был вынужден оставить свои корабли. Средний крейсер Гарта получил тяжелые повреждения на смог остаться в строю и подлежал восстановлению. Средний авианосец Дрависа, как и другие авианосцы, не получил повреждений. Однако по результатам трех проведенных боев из пилотов четырех звеньев базирующихся на его борту, выжить смог только один пилот. Последнее звено перехватчиков Марка также было полностью уничтожено. А сам рейдер получил повреждения средней тяжести, потеряв при этом половину всего своего ракетного вооружения.

  Единственный пират, который смог выжить в этой бойне оказался средний авианосец. Его капитан бросил свои истребители и просто сбежал сквозь точку перехода. Марк не стал его преследовать. Главное они смогли победить, принеся жителям спокойствие и мир на ближайшие годы. Пираты еще долгие годы не решаться сунуться в систему, где полностью разбили их флот.

   Только через неделю, выжившие корабли защитников Лодри смогли пристыковаться к станции перехода. В течение недели они искали своих выживших и катапультировавшихся товарищей, проводили абордаж поврежденных линкоров и дредноута и чинили свои корабли так, что бы они смогли долететь до станции.

   Отряд отсыпался на станции целых три дня. За это время местные смогли привести в работающее состояние крейсер Гарта и подшаманить рейдер, что бы они смогли выдержать путь до Лорана. Норт и Вен ходили потерянные, они потеряли свои корабли и большую часть экипажа.

   Наконец глава Лодри попросил прибыть Марка к нему на разговор. Марк согласился прибыть к нему, но только вместе со всеми своими капитанами. Получив на это одобрение главы, они впятером прибыли к нему в кабинет, где Рон, так кратко звали главу Лодри начал разговор с Марком.

  - Командор Свенсон, - сказал он, глядя прямо на Марка. Вы и ваш отряд с честью выполнили миссию по защите моей планеты. Вы не просили денег за свою работу, а просто помогли нам. Все трофеи, добытые за три боя по защите моего народа ваши. Также все члены ваших экипажей, выжившие или отдавшие жизнь за мой народ, внесены в список почетных жителей планеты, - закончил он.

   - А можно поподробнее насчет трофеев? - попросил его Марк.

  - Конечно, - ответил ему Рон и начал перечислять. - Во первых дредноут, хотя привести его в рабочее состояние потребуется немало времени и значительные средства, но он оправдает все затраченное на него. Оценочная стоимость даже в таком состоянии порядка одного миллиарда семисот миллионов имперских кредов.

   Во вторых два линкора, работы с электроникой на неделю и они практически полностью в рабочем состоянии, оценочная стоимость в текущем состоянии девятьсот миллионов кредов за каждый.

   В третьих мы смогли собрать один тяжелый и один легкий крейсера из того что оставалось на поле боя. Оценочная стоимость четыреста пятьдесят миллионов и двести миллионов кредов соответственно.

   В четвертых из обломков добыты разнообразные системы вооружения, защиты, слежения, а также ручное оружие и боеприпасы. Все в куче оценивается под пятьдесят миллионов кредов.

   - Каково ваше решение насчет трофеев командор, - поинтересовался Рон, у немного опешившего от такой добычи Марка.

   - А что Рон, - несколько лукавым тоном спросил его Марк, - как ты думаешь, Республика и местные силы обороны заинтересуют дредноут, тяжелый и легкий крейсера, а также все-то барахло, что ты перечислил в четвертом пункте?

  Рон рассмеялся. - Хорошо Марк. Ты получишь в течение дня всю сумму озвученной оплаты.

  - Так, тебе причитается, - тут он быстро подбил сумму на комме и посмотрел на Марка, - два миллиарда четыреста тысяч имперских кредов.

  В кабинете повисла неловкая тишина. Капитаны кораблей присоединившихся к Марку по субконтракту лихорадочно высчитывали свою долю. Из озвученной суммы им приходилось по двести сорок миллионов на брата. А ведь командор еще ничего не сказал насчет линкоров. Если Свенсон решит скинуть здесь линкоры, то каждый из них получит еще по сто восемьдесят миллионов кредов.

   Но Марк смог удивить их.

  - Норт, Гарт, Вен, Дравис, - перечислил он всех.

  - Мы в принципе должны поступить согласно кодексу наемников, продать здесь линкоры и разделить деньги, но я предлагаю поступить немного по-другому, - сказал он. - Моя доля в них составляет один миллиард сто восемьдесят миллионов кредов. Ваши доли по сто восемьдесят на каждого. Норт и Вен потеряли свои корабли, в бою прикрывая каждого из нас.

  - Я предлагаю, - настойчиво повторил он, - чтобы линкоры были переданы им в качестве новых кораблей. Доли Гарту и Дравису они выплатят из уже ранее распределенных трофеев, да еще и нехило останется.

  - Свою долю с линкоров в этом случае я не возьму, - закончил он, спокойно посматривая на своих капитанов.

  Гарт, а следом за ним и Дравис, поднявшись по очереди, заявили, что они не возражают против такого решения командора. Они все равно ничего не теряют. Норт, да и Вен вместе с ним заодно были потрясены до самых кончиков своей души. Таких широких жестов на миллиард имперских кредов в среде наемников никто и никогда, за все сотни лет существования братства наемников, так не делал. Не в силах вымолвить ни единого слова они просто встали и отвесили ему небольшой поклон.

  - Ну, вот и ладненько, - заявил Рон, потирая руки. - Все командор, завтра деньги поступят на ваш счет, а через недельку подремонтировав немного свои корабли, вы можете со спокойной душой возвращаться на Лодри.

  

  Глава 23. Дальний рейд.

  

   Отряд отдыхал после ряда успешных миссий, когда в каюте Марка раздалось треньканье комма. Звонил Горн.

  - Приветствую тебя, что-то случилось? - поинтересовался у него Марк.

  - Да нет командор, все хорошо, - успокоил его агент. Есть интересное дельце, по твоему профилю.

  - Заинтересуешься, так бери с собой Надира с Кертом и подъезжайте ко мне в офис, - предложил ему Горн и отключился.

   Несколько заинтригованный таким началом Марк вызвал к себе обоих офицеров, и они вместе направились к Горну. Спуск на орбитальном лифте на планету не занял у них много времени и вскоре они стояли у дверей его кабинета.

   - Приветствую вас командор, старпом, - произнес Горн, увидев вошедших.

  - Присаживайтесь, - указал он им на кресла.

  Они присели. Горн быстро закончил что-то набирать на своем комме.

  Повернувшись к наемникам, он произнес. - Капитан, есть интересный заказ от Лиги Торговых Миров.

  - И что же ЛТМ хочет от нас? - поинтересовался у него Надир.

   - После того как вы захватили их караван, боссы ЛТМ были очень злы на вас, даже хотели было направить по вашему следу карателей, - покачал головой Горн. - Однако, кто-то из их верхушке быстро сообразил что с вами лучше не воевать, а использовать ваш потенциал для решения некоторых спорных вопросов возникающих у торговцев в мирах, граничащих с Фронтиром.

   В настоящее время есть один такой мир, Медея, система Озирус. Население около двухсот миллионов человек. Формально они входят в состав лиги, а фактически являются автономией с беспрецедентными правами. В один из дней у местного руководства возникла спорная ситуация с центральным руководством торговцев. Дело касается сбора налогов.

   - Горн, ты что, хочешь нас подписать на дело как сборщиков налогов?! Мытарей что ли?! - возмутился Марк, прервав его речь.

  - Нет, нет! - вскинул руки Горн. - Ты сначала дослушай командор.

  И он продолжил. - Ну, так вот. Торговцы пригнали легкую эскадру в систему, думая, что пригрозив местным, они быстро смогут решить вопрос в свою пользу. Однако, местные, недолго думая, наняли одну из эскадр пиратов клана "союз волков" в качестве охранников. Естественно, пираты на средних и тяжелых кораблях просто вышибли корабли лиги из системы, да заодно прихватили парочку их кораблей в качестве трофеев.

   На этом дело не закончилось. Получив трофеи и все причитающиеся от местных выплаты, пираты и не подумали уходить из системы. Они основали в системе небольшой пост и доят по полной все входящие и выходящие корабли. Да еще и регулярно берут годовой оброк с планеты.

   Власти Медеи, махнув рукой на свою независимость и былые разногласия с лигой, бросились боссам ЛТМ в ноги упрашивая их помочь им прогнать пиратов. Но лига терять свои корабли больше не хочет.

   Вот боссы ЛТМ и подумали насчет вашего отряда. Естественно оплата по максимальному уровню сложности миссии.

  - Это сколько? - поинтересовался у него Керт.

  - Десять миллионов имперских кредов за полное освобождение системы от пиратов, плюс по миллиону кредов за каждый уничтоженный их корабль. Если возьмете главаря пиратов по кличке "Седая борода" получите еще пять миллионов кредов. Да чуть не забыл, все трофеи ваши. Срок выполнения миссии три месяца, - так что думайте, закончил он.

   - Крепко же их прижали эти пираты, - подивился Надир.

  - А то! - усмехнулся Горн, - торговцы в год с этой планеты недополучают под миллиард имперских кредов налогов, а упущенная выгода, да суммы поборов, выплачиваемые пиратам? Да эти пираты просто сидят на золотой жиле и в ус не дуют.

   - Надир, Керт. Мы сможем выполнить эту миссию? - поинтересовался у подчиненных Марк.

   - Каковы силы пиратов? - спросил Надир у Горна.

  - Точно неизвестно, но не меньше эскадры в стандартной комплектации, а это от трех до семи кораблей. Средние и тяжелые корабли, - проинформировал их агент.

   Керт вздохнув, медленно произнес. - Марк, основная наша добыча с этой миссии это трофеи, а оплата это так, тьфу, на карманные расходы. Возможно, нам понадобится один два транспортника для транспортировки трофеев.

   - Керт, если у нас вдруг и будут трофеи, в чем я сильно сомневаюсь, то нам легче будет нанять транспорты на месте, - ответил ему Марк.

   - Эт точно! - просветлел лицом Керт и хлопнул себя по колену. - Так и поступим.

   - Хорошо Горн. Мы берем миссию, - решился Марк, - но если что-то вдруг пойдет не так, штрафы за ее срыв ты должен попытаться исключить из пунктов контракта.

   - Секундочку капитан, я сейчас переговорю с представительством ЛТМ, - Горн схватил комм и, набрав собеседника, стал что-то бурно обсуждать с ним.

  Его разговор затянулся практически на час. Наконец Горн оторвал комм от уха и вытер пот с раскрасневшегося лба.

  - С этими торговцами всегда так, - пожаловался он присутствующим. - Ну, видно их действительно слишком уж припекло. Они согласились на внесение изменений в контракт.

   Быстро внеся поправки в текст контракта, он протянул кипу документов Марку.

  - Если ты согласен, поставь свою подпись здесь и вот здесь. А вот сюда приложи отпечаток пальца, - быстро сказал Горн.

   Марк, мельком проглядев контракт, поставил свою подпись и отпечаток пальца там, где он и просил.

   - Ну что командор, желаю удачи, - сказал Горн, и они, простившись с ним, отправились на рейдер.

  Вскоре рейдер, расстыковавшись со станцией, отправился к планете Медея.

  

  ... в тоже время ...

  Комната. Напротив друг друга сидят двое мужчин. Лицо одного из них скрывает черная полумаска, прикрывающая с трудом зажившие шрамы. Его волосы седы как лунный свет, освещающий эту комнату. Аккуратная седая бородка струилась по его щекам. Черные глаза, смотрящие прямо на другого собеседника, выражают уверенное спокойствие в силах их обладателя. Если бы вдруг солнце осветило сидящих за столом друг напротив друга мужчин, то ему можно было бы дать навскидку лет так сорок.

   Его оппонент выражал практически полную первому мужчине противоположность. Более низкого роста, расплывшихся форм, пышная рыжая шевелюра, с карими глазами. Внешне его можно было бы принять за этакого, добродушного полноватого мужчину лет пятидесяти на первый взгляд, но если бы кто-то мог заглянуть в эти глаза, то его моментально мог охватить инстинктивный страх. В его глазах была пустота. Нет вернее так. В его глазах пряталась дикая жажда власти и наживы, прикрытая поволокой пустоты.

   Наконец первый собеседник, тот который был более высокого роста, обратился к своему оппоненту.

  - Как все прошло? - спросил он его.

  - Отлично. Наживка проглочена. Рейдер вылетел. Можешь ждать гостей, - и он рассмеялся диким визгливым смехом.

   - Хорошо, ты платишь, я выполняю, - спокойно произнес первый.

   - Деньги что ты хотел, уже переведены на анонимный счет на предъявителя. Вот название банка, номер счета и кодовое слово, - протянул ему лист бумаги второй.

   - Не волнуйся, я всегда выполняю свою работу, - коротко кивнув ему, высокий мужчина удалился, забрав с собой лист.

   Оставшись в одиночестве, низенький мужчина поставил на стол стакан и бутылку эдейской настойки, плеснул в стакан на два пальца, выпил залпом и опять засмеялся визгливым смехом....

  

   Уже вторую неделю тяжелый рейдер "Заур" прятался под маскировочным полем на окраинах системы Озирус. Положение его экипажа было довольно тяжелым. Практически все офицеры корабля, за исключением дежурной смены главной рубки, собрались в тактической комнате рейдера. Их лица были напряжены. Открыл совещание молодой командор Марк Свенсон.

  - Господа, - произнес он, - у нас возникли большие проблемы с выполнением нашего задания. Старпом Надир, разъясните наше положение всем собравшимся здесь.

   Надир встал, попросил РИ включить голографическую схему системы и начал речь. - Господа наемники, должен признать наш отряд находится в столь любимом вами слове из четырех букв, причем где-то посередине. Заказчик не предупредил о возможном блокировании точки перехода, что мы и испытали на своей шкуре. В настоящий момент подход к точке перехода блокируют два довольно таки современных форта, а это несколько десятков стационарных ракетных пусковых установок и лазерных турелей, среднего и тяжелого калибров. Кроме того в точке перехода выставлены ракетные платформы среднего и малого классов в количестве чуть больше двух сотен.

   Благодаря РИ и своевременным действиям нашего экипажа мы смогли отделаться легкими повреждениями корпуса корабля. Боевые и другие системы рейдера не повреждены и функционируют в рабочем режиме. Таким образом, путь обратно из этой системы в миры ЛТМ нам закрыт. Около второй точки перехода в Республику ситуация аналогична.

  Третья точка, ведущая в дикие земли Фронтира, укреплена еще сильнее, три форта и около пяти сотен ракетных пусковых платформ. Помимо всего перечисленного нас ищет хорошо вооруженная эскадра пиратов под предводительством главаря по кличке "Седая борода". По данным РИ, а мы хорошо видим их на экранах пункта слежения. В ее состав входят два тяжелых крейсера, один средний крейсер и три легких крейсера. Возглавляет эскадру линкор.

  Да чуть не забыл, от той точки перехода, через которую мы прибыли и где то на полпути к станции перехода планеты Медея располагается стационарный аванпост пиратов. Что радует так это то, что защитные системы, установленные на его борту, предназначены в основном для уничтожения приближающихся метеоритов или годятся для запугивания местных торговцев. Вот как то так, - закончил он и присел на свое место.

   Внезапно в помещении раздался голос РИ. - Зафиксирована широкополосная передача со стороны пиратской эскадры. Транслирую перехваченное сообщение: "Капитан Свенсон, Я командор "Седая борода" предлагаю сдать мне ваш корабль. В этом случае вашему экипажу не будет причинен вред, и он будет отпущен на планетцу Лоран. Даю вам сутки на размышление. Если через сутки рейдер не будет передан в мои руки целым и невредимым, то ни один из вас не выйдет живым из этой системы. Конец связи".

  - Передача прервалась капитан, - закончила РИ.

   - Мне все понятно, - вскочил Надир. - Чертовы торговцы! Они заплатили пиратам за то, что бы те нас уничтожили, а если мы вдруг сможем освободить систему, то боссы ЛТМ тоже не останутся в накладе. Вероятно, пираты покупают на вырученные от оброка креды товары и припасы у ЛТМ по завышенным средствам. Да ЛТМ даже выгоднее держать эту систему заблокированной пиратами, больше денег получают. Да и те три корабля ЛТМ, скорее всего, были не взяты на абордаж пиратами, а просто проданы им.

  - Капитан, это полноценная засада на наш отряд, - закончил он.

   - Значит так, господа офицеры. У нас есть несколько часов, чтобы выработать план нашего спасения и если вдруг удастся то нашей победы. Думайте! - приказал Марк и попросил РИ. - РИ, организуй, пожалуйста, сюда кофе на всех. Сидеть нам здесь еще долго.

  - Скоро будет капитан, - ответила РИ.

   В тактической комнате закипела работа, офицеры выдвигали предложения Надиру одно за другим. Некоторые он помечал на комме для рассмотрения, но большинство отметал в сторону как не выполнимые.

   Только Марк да Керт не принимали активного участия в данном действии. Марк просто сидел в кресле, облокотившись на краешек стола, спокойно пил кофе и ждал, когда старпом предложит ему окончательный вариант действий. А Керт? Ну, так он подошел к карте и пристально рассматривал ее.

  - Наконец он ткнул пальцем в темную полоску на карте, которая пересекала наискось всю систему, и спросил РИ, - а что это такое?

  - Это? Это смешанный астероидный поток, - ответила она ему.

  - Интересно, - как бы разговаривая сам с собой, произнес Керт, - а мы сможем под его прикрытием подобраться незамеченными к аванпосту пиратов?

  - В принципе наши силовые поля могут выдержать удары метеоритов и небольших астероидов, - Ответила РИ Керту.

  А есть там, какой-нибудь большой астероид, под прикрытием которого, мы бы более-менее спокойно могли бы пролететь большую часть пути? - не унимался Керт.

  - Хм... Мои сенсоры видят три таких астероида, которые наиболее близки к нам, - ответила ему РИ.

  - Эй! Надир! Гляди сюда, на карту, - позвал его Керт. - Может получиться? Как ты думаешь?

  Надир взглянул на Керта, встал из-за стола, и раздраженно отмахнувшись от других офицеров корабля, направился к нему. Подойдя к Керту и внимательно рассмотрев то на, что тот указывал, старпом попросил РИ обозначить на карте местоположение "Заура" и эскадры пиратов. Минут десять Надир что-то высчитывал у себя в уме с отрешенным взглядом стоя на месте.

  Наконец он обернулся к Марку и возбужденно произнес. - Марк, у нас есть план действий отряда!

  Марк, встав из-за стола, подошел к нему и попросил. - Давай рассказывай.

  Оставшиеся офицеры корабля столпились за его спиной.

  Надир, оглядев собравшуюся аудиторию, вздохнул и начал описывать будущие действия рейдера.

  - Смотри командор, - указал он на карту, - вот мы, вот астероидный поток, а вот пиратская эскадра, находящаяся между этими двумя точками. Линия астероидного потока пересекает всю систему, причем между расположением пиратского аванпоста и ближайшим к нему краю потока расстояние всего около двадцати тысяч километров. Что мы делаем?

  Главарь пиратов "Седая борода" хочет заполучить рейдер целым и невредимым, да и от тебя бы не отказался. Он абсолютно уверен, что нам некуда деваться и в принципе он прав, так как точки перехода заблокированы его стационарными силами. Мы, делая вид, что экипаж рейдера поднял бунт и хочет выжить, сдав ему корабль, подводим рейдер на близкую по отношению к его эскадре дистанцию. Естественно, все наши орудийные системы должны быть отключены.

  Только нужно прояснить один момент. РИ ты сможешь, используя свои вычислительные мощности при отключенных боевых системах, вести непрерывный захват маневрирующих целей? - уточнил Надир у нее.

  - Это возможно старпом, но только на очень близкой дистанции, не превышающей тридцать тысяч километров от цели, - в ответ раздался голос РИ.

  А ты Керт, сможешь отключить принудительную выгрузку боеприпаса из ракетных пусковых установок? - поинтересовался Надир у главного механика.

  - Час на все про все, - потирая подбородок, заверил его Керт.

  - Ну, тогда все становится очень простым, - успокоился Надир. - Так вот, мы подходим к пиратам на расстояние чуть менее тридцати тысяч километров. Пираты в это время, видя, что наши боевые системы отключены, спокойно поджидают нас. Мы внезапно даем залп по их главному кораблю и на предельной мощности летим к астероидам. Дальше под прикрытием одного из самых больших и ближайших к нам астероидов мы проскальзываем к местонахождению аванпоста. Делаем из него решето и даем бой пиратам.

  - Но Надир! Возмутился Марк, - этот план действий не дает нам большие шансы на выживание"!

  - Что поделать капитан. РИ, каковы наши шансы на выживание в бою с пиратской эскадрой лишенной их лидера на своем линкоре? - поинтересовался у нее старпом.

  - Чуть больше пятидесяти процентов старпом, - в ответ раздался спокойный голос РИ.

  - Так что капитан, нам придется очень постараться, чтобы разделаться с их эскадрой, - развел руками Надир.

  - Но если мы выбьем их корабли, то, как нам вырваться из системы? - озвучил вопрос собравшихся Марк.

  - Для начала капитан нам нужно уцелеть, а как выбраться из системы и разделаться с остальными пиратами мы будем думать уже потом. Других вариантов действий дающих хоть какие-то более-менее приличные шансы на выживание нашего корабля и отряда у нас нет, - подвел итог обсуждения старпом.

  - Хорошо Надир, берем этот план действий за основу. Ну что стоим?! Все по местам начинаем работу, в соответствии с утвержденным планом! - распорядился Марк.

  Работа на корабле закипела. Оказалось, что Керт немного ошибся в своих расчетах и все же через полтора часа тяжелые и средние ракеты в своих пусковых установках ждали сигнала на пуск, в сторону врага.

  Надир от лица команды "Заура" вышел на связь с главарем пиратов и договорился о сдаче ему корабля, под гарантии сохранения жизни экипажу, через два часа.

   Прошло почти два часа. Рейдер на половинной мощности подходил к точке встречи с пиратской эскадрой. Его боевые системы были отключены, маскировка также была снята.

   Пиратский лидер по кличке "Седая борода" нетерпеливо прохаживался по рубке своего флагманского корабля, линкора "Южный крест".

  - Командор, наемники подошли к точке сдачи, все боевые системы отключены, - сообщил ему офицер поста контроля.

  "Седая борода" остановился, всмотрелся в экран монитора, на котором горела точка тяжелого рейдера, и отдал приказ. - Высылайте группу захвата.

   Марк, дождавшись момента, когда абордажные боты прошли половину пути по направлению к рейдеру отдал приказ. - Двигатели на предельную мощность! Движение к потоку астероидов. Ракетный залп по линкору противника! Поставить систему маскировки.

   Тотчас рейдер содрогнулся от выпущенного полного ракетного залпа в сторону флагманского корабля пиратов и поставив маскировочное поле рванул напрягая свои двигатели к астероидам.

   Группа захвата в шоке смотрела на проносящиеся мимо них ракеты.

   - Командор! По нам выпущен ракетный залп! Фиксирую двадцать ракет, в том числе четыре тяжелого класса. Прибытие через полторы минуты сэр. Цель начала движение. Цель исчезла под маскировочным полем, - встревоженный голос офицера поста контроля вырвал пирата из радостных дум.

   - Все системы на отражение ракетной атаки! - вскричал командор. - Найдите мне этих покойников!

   - Ракетная атака приближается! Удар будет через минуту... тридцать секунд...сейчас! - доложил его подчиненный.

   Системы защиты пиратского линкора старались изо всех сил. Система РЭБ смогла сбить с курса четыре ракеты, в том числе и одну тяжелого класса. Активная и пассивная системы защиты перехватили еще три ракеты среднего класса. Но видно название корабля ему вполне соответствовало. Тринадцать ракет взорвались у борта линкора. Десятки тяжелых лазерных лучей, немного ослабленных силовым полем, вонзились в пиратский корабль.

  Сила удара было такова, что линкор буквально отшвырнуло в бок на насколько метров. С трудом удержавшийся на ногах командор смотрел на одного из своих пилотов, которого сила удара выкинула из кресла и он, по инерции протаранив своей головой, экран монитора, упал подле него бездыханным. Не жилец, подумал автоматически командор.

   - Искин, доложить о повреждениях! - приказал командор, когда тряска немного улеглась.

   - Повреждения корпуса корабля - сорок процентов. Повреждение двигательной установки, мощность снижена до трети от первоначальной. Повреждения систем контроля, активной и пассивной защиты, тридцать процентов. Повреждение боевых систем сорок процентов. Уничтожено сто двадцать человек экипажа. Кораблю требуется ремонт в стационарных условиях верфи, - раздался равнодушный голос искина.

   Командор буквально задыхался от злобы. Эти проклятые наемники привели его флагманский корабль, его гордость, практически в полное не рабочее состояние, да убили при этом больше трети его экипажа.

   Гнев затмил его разум, и он приказал. Всей эскадре искать наемников! Тому капитану, который сможет их достать, я лично выплачу из своей доли один миллион кредов премиальных!

   Услышав это остальные корабли пиратской эскадры, рьяно бросились на поиски наемников. Корабль наемников был обнаружен у края астероидного потока и в него тотчас полетели ракеты.

  

   - Командор, - раздался голос РИ, - подходим к астероидному потоку. Маскировочное поле будет дестабилизировано через минуту и пираты смогут нас обнаружить. Внимание! Мы обнаружены! Зафиксированы залпы ракет в нашу сторону. Зафиксировано движение шести кораблей противника в нашу сторону на максимальной скорости.

   Ко времени подлета ракет рейдер уже вошел в астероидный поток и спрятался в глубине его под прикрытием гигантского астероида. Ракеты бессильно взорвались на краю потока, врезавшись в пролетающие мимо каменные и металлические валуны. Два легких крейсера пиратов также не успели отвернукть в сторону от астероидов. Их силовые щиты замерцали вспышками от попадающих в них валунов, схлопнулись и корабли исчезли, погибнув во вспышках ослепительного света. Остальные четыре вражеских корабля смогли увернуться от астероидов и теперь двигались вдоль потока, пытаясь дождаться из него выхода рейдера.

   - Марк, - оторвал его от размышлений голос Надира. - По предварительной информации, поступившей от РИ, мы смогли хорошенько достать линкор пиратов. Зафиксировано попадание тринадцати ракет в него. Уничтожить мы его конечно вряд ли смогли, но вот сильно повредить так это наверняка.

   Прошло чуть больше часа, поток астероидов несся, не снижая своей скорости, через всю систему.

  - Командор, корабль подходит к точке маневра, - наконец доложила ему РИ. - Через десять минут нужно будет начать выход из потока по направлению к аванпосту пиратов.

   - Хорошо, - кивнул Марк и приказал. - Надир. Приступай ко второй фазе операции по нейтрализации оставшихся кораблей пиратской эскадры.

   - Есть командор. РИ, начинай выводить корабль из потока. Полное ускорение в сторону аванпоста противника, - распорядился старпом.

   Рейдер вынырнул из астероидного потока и на полной мощности двигателей устремился в сторону вражеского аванпоста. Маскировку наемники ставить не стали. Увидев корабль наемников, крейсера пиратов ринулись в его сторону. Расстояние до аванпоста было уже чуть менее двадцати тысяч километров, когда РИ сообщила собравшимся в рубке офицерам о двух ракетных залпах приближающихся со стороны вражеских кораблей. По указанию Надира рейдер поднырнул под аванпост пиратов и резко, выжимая все силы из двигателей, стал совершать оборот вокруг него.

   Ракеты пиратов просто не смогли увернуться от такой крупной мишени, находящейся рядом с рейдером наемников. Они буквально обратили в прах большую часть аванпоста. В это же время четверка вражеских крейсеров уже начала повторять путь рейдера, поднырнув под остатки аванпоста. Однако рейдер наемников, успешно завершив полный оборот вокруг него, вышел в тыл нападавшим.

   - Первоочередная цель тяжелые крейсера пиратов. Огонь из всех орудий! - приказал Надир.

  Марк в это время сидел в капитанском кресле и, судорожно вцепившись руками в подлокотники, ждал приближения развязки боя.

   Первым настиг свою ничего не подозревающуюся жертву выстрел из протонного орудия рейдера. Он буквально испарил все кормовую часть тяжелого крейсера, повредил реактор и вывел из строя все системы корабля, в том числе системы жизнеобеспечения.

   Следом во второй тяжелый крейсер летели три полных ракетных залпа. Их удары прорвали спешно активированную искином оборону корабля. Однако остановить такую волну ракет на столь малом расстоянии было ему, да и в прочем никому другому, не по силам. Не перехваченные ракеты первых двух залпа наемников вывели корабль из строя, а просто оставил от него несколько небольших оплавленных обломков. К его несчастью ракеты третьего залпа были оснащены термоядерными боеголовками.

   Рейдер перевел огонь из ракетных пусковых установок на средний крейсер. И пока тот метался, не зная, что ему предпринять, толи пытаться уйти на полной мощности двигателей от наемников вглубь системы, толи развернуться и принять бой, четыре тяжелых лазерных установки выписывали на корпусе легкого крейсера пиратов веселые картинки.

   Секунд через тридцать, может чуть больше от обоих крейсеров остались груды недееспособного металлолома, которые начали свой неспешный последний путь в сторону местного светила.

   - Марк, ваше указание выполнено. Остатки эскадры противника уничтожены, - доложил старпом ему.

  На что тот отрицательно мотнул головой и произнес, - не совсем так Надир. Остался еще еле ковыляющий линкор. Установи курс на него. Я бы хотел поближе познакомиться с замечательным господином по кличке "Седая борода", если он еще жив, конечно.

   Рейдер не торопясь направлялся к пиратскому линкору. Остановившись за границей действия его ракетных установок, Марк приказал установить связь с пиратами.

   На экранах рубки появилось изображение пиратского командора.

  - Что вы хотите наемники? - несломленным голосом спросил он у Марка.

   - Командор, теперь наша очередь предлагать вам сдаться и сохранить жизнь вам и вашей команде. Если вы попробуете сопротивляться, то мы без особых усилий будем расстреливать этот корабль, наблюдая за тем, как гибнет каждый из вашего экипажа, - выставил ему ультиматум Марк.

   - В таком случае вы не сможете выйти из системы! - возразил ему пират.

  - Это наша проблема и мы знаем, как ее решить, - отмахнулся от его слов Марк. - Если через полчаса спасательные боты не отчалят от остатков линкора, мы будем вынуждены очистить эту систему от вашего присутствия.

   Как и предвидели наемники, пираты предпочли сдаться в плен. Призрачная надежда на сохранение их жизней, была для них все-таки лучше неминуемой смерти.

   В строго обозначенное время спасательные боты отстыковались от линкора и направились к "Зауру". Когда они уже заходили на посадку на рейдер наемников, на месте поврежденного линкора вспыхнул ослепительный огненный шар, пиратский командор, будучи не в силах отдать свой корабль в качестве трофея наемникам, дал команду искину активировать после его отлета процесс перегрева главного реактора корабля.

   Из проведенного допроса главаря пиратов наемникам стала известна вся подноготная устроенной на них ловушки.

   Что будем делать босс? - позднее поинтересовался у него старпом.

   Ну, выйти из системы мы можем уже скоро. Надо только уничтожить форты и расчистить любую точку перехода от установленных там ракетных платформ, - рассеянно ответил ему Марк.

  Он что-то задумчиво обдумывал.

   - И как мы это сможем сделать капитан? - спросил его Надир.

  - Да нам помогут местные торговцы. Наверняка на оружейных складах планеты найдется много подходящих для пусковых установок "Заура" ракет тяжелого класса. Встанем за пределами действия фортов и будем бомбить их ракетами по баллистической траектории пока они либо не сдадутся, либо не будут уничтожены, - отмахнулся от него Марк.

   - Меня беспокоит другое, - продолжил он. - Вот что получается, справимся мы с остатками пиратов в этой системе, прилетим на Лоран, представитель заказчика выдаст нам наш гонорар и что, мы просто проглотим попытку нашего уничтожения?

   - Знаешь что Надир, а давай-ка мы слетаем к станции перехода. Мне очень охота поговорить с местными правящими шишками, - закончил он.

   Рейдер лег на курс в сторону станции перехода и вскоре пристыковался к ней. Марк с Надиром перешли на ее борт и вскоре были уже на планете. Встречали их как спасителей отечества. Оказывается весь бой с момента входа рейдера в систему, транслировался на планету в прямом эфире со станции перехода.

   Отсутствовали главные офицеры наемников почти сутки. Наконец они вернулись на рейдер. Марк чему то, веселясь, попросил задумчивого старпома собрать всех присутствующих на корабле офицеров в тактической комнате.

   Наконец он дождался того момента когда на него обратят внимание все присутствующие в тактической комнате офицеры корабля и произнес. - Господа наемники. Вынужден признать, что эта миссия будет считаться единственной не невыполненной нашим отрядом. Причина не исполнение условий действующего контракта со стороны нанимателя.

   - Капитан, ты не мог бы пояснить причину срыва контракта? - попросил его Керт, явно выражая мнение всех присутствующих в помещении.

   - Хорошо. Для начала наниматель не довел до нас сведения о блокировании точек перехода со стороны пиратов. Во вторых он обманул нас на счет того, что три легких крейсера были захвачены силами пиратов. И в третьих, самое главное, он не сообщил нам, что местные жители вообще то горят присоединиться к Республике, а не ЛТМ, а республика в свою очередь также выражает очень горячее желание заполучить эту систему, - сообщил им Марк.

   - Погоди капитан, что-то я не припоминаю ни одного слуха на Лоране о том, что местные жители хотят объединиться с Республикой, - не утерпев, поинтересовался у него Керт.

   - А они воспылали этим желание вот буквально только сегодня, после нашего с Надиром посещения Медеи и разговора по дальсвязи с ближайшим префектом Республики. А учитывая, что с настоящего времени контракт с ЛТМ у нас разорван, то Республика заключила с нами контракт на очистку этой системы от пиратов. Цена контракта составляет триста миллионов кредитов, - добил присутствующих Марк. - Ну что стоим? За работу! Скоро торговцы будут подвозить нам тяжелые ракеты, и мы вылетим на разделку пиратских фортов.

   Рейдер посылал тяжелые ракеты залпами в сторону фортов с засевшими там пиратами один за другим. Как и ожидал Марк, после уничтожения первого форта, все оставшиеся предпочли сдаться. Вскоре в систему Озирис прибыла тяжелая эскадра Республики для установления своего владычества над системой и командор, сообщив о выполненном контракте, обрадовал адмирала, командовавшего эскадрой, что Республика ему должна за семь неповрежденных фортов с установленными в точках перехода ракетными платформами.

  Будучи в хорошем расположении духа, Марк взял с представителя Республики по минимуму, всего по двести миллионов за форт с сопутствующим оборудованием. Еще один миллиард семьсот миллионов имперских кредов пополнили копилку отряда.

   Через несколько дней отряд "Шива" вернулся на Лоран.

   Марк с Надиром сидели у старшего Присвика, рассказывая перепетии своего последнего задания, когда в комнату ворвался представитель ЛТМ.

  - Вы прервали контракт с лигой! Передали систему Республике! Да мы просто засудим вас, и вы больше никогда не сможете получить заданий на Лоране!! - орал он, потрясая кулаками.

   Марк, подождав пока он выдохнется, спокойно протянул ему распечатку допроса пойманного им главаря пиратов. В обмен на свою свободу и свободу его экипажа тот поведал все, что он знал о попытке ЛТМ избавиться от наемников.

  Ознакомьтесь вот с этим, уважаемый, - спокойно попросил он.

   Тот, прочитав переданные ему документы, немного сбледнул с лица.

   - Также посмотрите заключение совета наемников о причинах невозможности выполнения вашей миссии, - Марк протянул еще несколько листов ему.

   Представитель ЛТМ нехотя прочитал их. Он был уже не рад, что встретился с наемниками.

   - Да и вот что еще, - добавил Марк. - Раз контракт не исполнен по вине ЛТМ, а отряд "Шива" приложил для его выполнения все усилия, то ЛТМ должна нам выплатить согласно штрафным санкциям порядка двухсот миллионов имперских кредов в ближайшее время.

  Тут в разговор вмешался старший Присвик. - Если эти средства не поступят на наш счет, то планета Лоран будет вынуждена прервать все свои отношения с вами.

   Представитель ЛТМ медленно встал и сухо произнес, - вы получите требуемые вами деньги в месячный срок. Я от лица ЛТМ снимаю все претензии к вашему отряду капитан Свенсон.

   Когда он покинул их, все оставшиеся весело рассмеялись.

  - Да уж, правильно говорят не рой яму другому сам в нее попадешь, - произнес Присвик, подмигивая Марку.

  Наемники только продолжали весело смеяться.

  

  Глава 24. К чему приводит жадность.

  

  Марк лениво проводило свое время. Развлечения планеты наемников ему уже давно наскучили. Все повторялось по кругу. Вино, шашлык, девочки, опять вино, опять шашлык...

  На вторую неделю пребывания на Лоране ему просто надоел такой отдых. Он решил связаться с Горном, может тот подкинет какую-нибудь небольшую миссию.

  - Горн, есть у тебя что-нибудь для отряда "Шива", поинтересовался Марк у него.

  - Нет, командор, - отрицательно произнес Горн, - все боевые миссии на текущий момент разобраны.

  - Хм. А не боевые? - с тоской в голосе поинтересовался у него Марк.

  - Да и не боевых миссий практически нет. Я имею в виду высокооплачиваемых, - поправился он, - а мало оплачиваемых миссий для "мяса" навалом.

  Ну Горн, раз боевых миссий сейчас совсем нет может ты из обычных подыщешь нам что-нибудь интересное? Попросил его Марк.

  - Давай так командор. Я попробую поспрашивать. Но если ничего не найду, значит ответ будет нет, - закончил Горн и отключился.

  И снова понеслись бесцельно потраченные дни отдыха. Шашлык, феечки, вино....

  Заметив, что командор мечется по рейдеру, не зная чем себя занять, Керт, добрая, а главное "бескорыстная" душа предложил подработать извозом грузов.

  Марк немного заинтересовался. В качестве профессионального торговца его рейдер еще не выступал.

  - Керт, у тебя есть, что конкретно мне предложить? Поинтересовался Марк у главного механика, - а то Горн что-то ничего найти нам не может подходящего.

  - Конечно, есть командор! - воскликнул Керт, - он просто не там смотрит.

  - Поясни, - попросил Марк.

  - Ну сам посуди босс! Нам ведь как воздух нужна миссия по доставке не слишком габаритного груза, за очень большую плату, так? - вопросил его Керт.

  - А какой это может быть груз? Да только контрабандным или законным, но только если он очень дорого стоит и его доставка сопряжена с большим риском! - победным тоном закончил он.

  - И я так понимаю Керт, что у тебя есть такая миссия на примете? - с подозрением взглянул на него Марк.

  - Вообще-то да командор, - замялся Керт, - ко мне обратился один мой старинный приятель, он как раз на этих вещах специализируется, ну на контрабанде. Так вот, у него есть один очень дорогой груз для одного высокого лорда Империи.

  - Керт, ты что, предлагаешь нам, честным наемникам, залезть в шкуру контрабандиста?! - поразился Марк.

  - А что такого командор?! - в ответ удивился механик, - креды, они ведь не пахнут. А денежки нашему отряду, всегда нужны.

  - Ладно, и где мы этого твоего человека найдем? Мысленно махнув на все рукой, поинтересовался у него Марк, - по всем притонам, что ли искать будем?

  - Да зачем по притонам?! - воскликнул Керт, - он обычно проводит свое время в одном довольно приличном баре на Лоране.

  - Да?! Не ожидал, - удивленно хмыкнул Марк, - давай связывайся с ним. Мы встретимся и если миссия, а самое главное ее условия, нас устроят, то мы возьмемся за нее.

  - Не прогадаешь командор, - поспешил успокоить его механик, - все будет тип-топ.

  Через день Керт уже стучался в каюту командора с тем, чтобы доложить о готовности встречи с "нужным" человеком.

  Как рассказал на ходу Керт, когда они спускались на Лоран, нужный человек ожидал их в ничем с виду не примечательном столичном баре планеты с прихотливым названием "У старого наемника".

  Через пару часов наемники стояли у дверей бара. Керт зашел первый и придержал дверь, пропуская в помещение командора. Внутри бара было довольно таки уютно, приглушенный свет, негромкая музыка. Вдоль стен зала главного помещения были пристроены небольшие кабинки, для более приватного время провождения. Керт с Марком подошли к одной из них и откинув плотный непроницаемый полог вошли в нее. Внутри кабинки их ожидал небольшой стол, на котором уже стояли, источая пар разнообразные блюда на трех человек и пара бутылок легкого игристого вина с фужерами. Присев за стол, на отделанные мехом прана лавки, Марк с любопытством посмотрел на своего возможного нанимателя.

  Тот представлял собой чуть выше среднего роста мужчину с холеным, можно даже сказать с благородным лицом. Посмотрев на его одежду, мужчину можно было отнести скорее к представителю одного из дворянских родов Империи или выходца из элиты Республики. В углу кабинки, прислоненная к ее стенке, стояла изящная трость, вдоль которой вилась змейкой причудливая резьба.

  Наконец Керт представил их друг другу.

  - Командор Марк Свенсон, глава наемного отряда "Шива". Господин Эгюст эт Онер, - произнес он, и присев чуть в стороне начал наблюдать за обоими собеседниками.

  Глаза Марка чуть непроизвольно расширились, он понял, что оказался прав. Господин Эгюст действительно являлся представителем одного из кланов входящих в элиту Республики.

  - Господин Эгюст, - произнес Марк, - чем скромный наемник может быть полезен вам?

  - Ну-ну, не надо прибедняться командор Свенсон, - рассмеялся контрабандист в ответ. - Ваша слава летит впереди вас.

  - Нужно доставить один ценный и очень дорогой груз для одного из моих старых друзей. Эти вещи не должны попасть в руки кому бы то ни было еще кроме него, - произнес Эгюст.

  - Нет-нет! Вы не подумайте ничего такого! Этот груз полностью легален! - встрепенулся он, заметив не высказанный вопрос в глазах Марка. - Я не желаю рисковать нашими будущими деловыми отношениями, зная щепетильность наемников в этом вопросе.

  - Есть только одна проблема, - продолжил он, - о нем, помимо самого заказчика, уже знают все заинтересованные в его получении лица.

  - Мы можем узнать, что это за груз? - осведомился у него Керт.

  - Конечно, - согласно кивнул ему контрабандист, - это коллекция произведений искусства, вывезенная в последний момент с погибающей Земли. В ее составе несколько очень ценных панно, десятки картин из величайших музеев тех лет.

  - Теперь вам понятно командор, почему на эту коллекцию нашлось столько желающих ее заполучить? - риторически спросил он.

  - Понятно, - согласился с его словами Марк.

  - Назовите наше место назначения, - попросил его он. - Да, а в каких пределах будет оплачиваться наша работа, и с каким сопротивлением мы можем столкнуться?

  - Местом назначения является система Такпа планета Омни Империи. Получатель глава одного из самых влиятельных кланов в Империи. На станции перехода вас встретит его представитель, - произнес Эгюст и продолжил. - Что касается сопротивления. Это может быть кто угодно! Например, пираты, силы ЛТМ, продажные полицейские, конкурирующий имперский клан, да кто угодно.

  - Что вас, несомненно, обрадует так это то, что цена за выполненный контракт составляет ровно один миллиард кредов, - закончил он.

  - Это сколько же та мазня стоит?! - пораженно воскликнул Керт.

  - Несколько сотен миллиардов кредов - спокойно ответил ему Эгюст. - Для настоящих коллекционеров цена это не самое главное.

  Керт повернулся к Марку и сказал, - командор, нам обязательно нужно взять этот контракт. Такие деньги на дороге не валяются!

  По его лицу Марк понял, что голос разума в данном случае бесполезен. Обозначенная цифра просто затмила разум жадного до прибылей механика.

  - Уговорил, - обреченно махнул рукой Марк и, повернувшись к своему собеседнику, добавил, - господин Эгюст, отряд "Шива" готов приступить к выполнению заказа.

  - Отлично командор! - обрадовался контрабандист, - вылетайте в систему Горь, там вы получите груз на станции перехода.

  Когда наемники, простившись с ним, уже направились на выход, Марк услышал последнюю его фразу, - И командор Свенсон, не подведите меня. Деньги не самое главное, что есть на этом свете.

  Марк ничего не произнес в ответ, но запомнил его слова.

  Путь в Республику у наемников не занял много времени. Все текло тихо и спокойно. Никто не собирался их обстреливать, да даже таможенный досмотр им проходить не пришлось, по причине отсутствия груза и желания совершать посадку на ближайшие планеты.

  Наконец они прибыли в систему Горь. Когда корабль вышел из точки перехода, Марка поразило, отсутствие в системе планет. Как разъяснила ему РИ, они по неизвестной причине не смогли сформироваться из окружавшего звезду частиц пыли и газа. Их путь лежал к станции наблюдения. Фактически это была научная станция, которая изучала аспекты формирования солнечных систем.

  Связавшись со станцией и представившись людьми от господина Эгюста, они получили разрешение на стыковку.

  Процесс стыковки не отнял у них много времени. Вскоре рейдер стоял в одном из доков станции и загружал в свои трюмы, так необходимый неизвестному имперскому коллекционеру, груз.

  Работа кипела. Погрузочные роботы сновали туда-сюда, перенося ящики, ящички и здоровенные контейнеры. К полудню все погрузочные работы были завершены и рейдер, расстыковавшись со станцией, отправился в систему Такпа, на так ожидавшую их станцию перехода планеты Омни.

  Путь наемникам предстоял не близкий. По проложенному РИ курсу им требовалось пересечь восемь систем двух империй.

  

   Тяжелый рейдер "Заур" убегал изо всех сил, сжигая ресурс двигателей. Невинное задание по доставке антиквариата обернулось для наемного отряда "Шива" очередной головной болью.

   По их пятам неслось пятнадцать средних и легких пиратских кораблей. Кого среди них только не было. РИ обнаружила три тяжелых крейсера, пять средних крейсеров и два легких. Также она опознала три эсминца и два средних транспорта, переделанных под носители истребителей. Изредка, когда рейдер снижал скорость и пытался спрятаться в глубине очередной системы, в его сторону неслись ракетные залпы.

   Это была уже пятая система на их пути и Марк понимал, что до того момента как они достигнут точки назначения, им все таки придется принять бой.

  - Командор, - раздался голос РИ. - фиксирую выходящие нам на встречу из астероидного поля девять неизвестных боевых кораблей. Удаление сто тысяч километров. Начато опознание.

  - Опознание завершено, - доложила ему РИ, - это усиленная эскадра ВКС ЛТМ. В составе линкор, два тяжелых крейсера, три средних крейсера, один легкий крейсер и два легких авианосца.

  - Что силы ЛТМ забыли в этой системе? - удивился Марк, - это же пограничная система Республики.

  - С встречных кораблей зафиксирован входящий вызов, - сообщила РИ.

  - Выведи вызов на экраны мониторов рубки, - распорядился Марк.

  С экранов мониторов главной рубки рейдера на него смотрел незнакомец. Он был среднего, можно даже сказать низкого роста, полноватый, с пышными рыжими волосами на голове и с карими глазами. На первый взгляд ему можно было дать лет пятьдесят - пятьдесят пять.

  - Приветствую вас командор Свенсон, как я рад встретить вас в этом захолустье, обрадовано произнес он.

  - Хм, кажется, мы не знакомы? - немного удивленно произнес Марк в ответ.

  - Верно, но только по отношению к вам. Но я то! Я знаком с вами уже несколько лет! - еле скрывая злобу, произнес, продолжаясь улыбаться, собеседник командора, - меня зовут Орун Шотта. Я один из уважаемых торговцев ЛТМ.

  - Вы уважаемый господин Свенсон сначала лишили меня моих транспортников с грузом на борту в системе Тонго, а следом сорвали проводимую под моим руководством операцию в системе Озирус, причем попутно содрав с меня несколько сотен миллионов кредов за невыполненную миссию, - проинформировал он Марка и закончил. - Пришла пора платить по счетам командор. А ваш груз, будет для меня неплохой компенсацией понесенных мной в результате вашей деятельности затрат.

  - Встань в очередь торгаш! - презрительно ответил ему командор, - за моим кораблем летят пятнадцать желающих поживиться моим грузом.

  - Не волнуйся наемник, - оскалился Шотта. - Это отребье космоса сейчас уберется, увидев мои корабли. А вы господин Свенсон, никуда не девайтесь из системы. Мы с вами еще не закончили обсуждать наши дела.

  Связь прервалась.

  - Командор, перехвачено сообщение с корабля ЛТМ к пиратам, - доложила РИ.

  - Транслируй, - приказал Марк.

  В рубке зазвучал уже знакомый голос торговца Шотты: "Пираты, к вам обращаются силы ВКС ЛТМ. Приказываю вам прекратить преследование тяжелого рейдера "Заур" и покинуть систему. Это наша добыча! И если вы, помои космоса, не уберетесь отсюда, то мои корабли размажут вас по всему окружающему пространству. Давайте недоноски, проваливайте!".

  - Связь прервалась командор, - сказала РИ.

  - Знаешь Марк, я бы на месте пиратов не стерпел бы таких оскорблений. Тем более, когда у меня превосходство в количестве кораблей, - задумчиво произнес Надир.

  - Марк, Надир, а ведь пираты повернули на курс перехвата эскадры ЛТМ! - сообщила им РИ.

  - Ха! Все-таки их задел этот торгаш! - воскликнул Керт, также присутствовавший в рубке.

  - Направляемся вглубь системы и как только чуть отдалимся от наших преследователей, сразу ставим маскировочное поле, меняем курс и прячемся возле астероидного поля. Вон том, с которого вышли силы ЛТМ, - приказал Марк.

  Так и поступили. Рейдер, отвернув от своего текущего курса, направился вглубь системы и исчез с экранов радаров своих врагов.

  Тем временем две группы претендентов на головы и груз, наемников, неслись на встречу друг другу.

  На расстоянии чуть меньше ста тысяч километров от пиратов силы ЛТМ выпустили три объединенных ракетных залпа. Их целью стали два тяжелых крейсера пиратов.

  В ответ пиратские корабли произвели разрозненные ракетные залпы в их сторону. Они сконцентрировали весь свой огонь на линкоре ЛТМ, справедливо рассудив, что если противник лишиться своего командира, то ему не захочется продолжать бой.

  С пиратских носителей и с легких авианосцев ЛТМ стартовали звенья истребителей, которые набирая скорость, понеслись по направлению друг к другу. Четырем звеньям истребителей ЛТМ противостояло шесть звеньев пиратов.

  К тому времени тяжелый рейдер наемников уже спрятался в астероидном поле прикрытый маскировкой.

  Присутствующие в главной рубке корабля наемники, с замиранием сердца следили за начавшей разгораться схваткой двух противоборствующих сил.

  Расстояние между пиратами и ЛТМ сократилось до пятидесяти тысяч километров, когда они в очередной раз выпустили друг по другу ракетные залпы.

  На этот раз ЛТИ сосредоточило весь ракетный огонь на средних крейсерах пиратов, игнорируя их легкие корабли.

  Те в свою очередь первоочередной целью обозначили тяжелые крейсера ЛТМ.

  Вот ракеты из первых залпов добрались до намеченных целей. Разверзся ад. Нет, искины кораблей пиратов сделали все что смогли. Используя систему РЭБ, они смогли сбить с курса почти половину от выпущенных в их сторону ракет. Затем в дело вступили активные и пассивные системы защиты. Но вражеских ракет было слишком много. Больше трех десятков ракет тяжелого и среднего классов добрались до своих намеченных целей.

  Щит первого тяжелого крейсера пиратов замерцал от сыпавшихся на него ударов и отключился. Корабль исчез в яркой вспышке света, так много попаданий выдержать он не мог.

  Второй чудом уцелел, но как боевая единица уже не представлял собой ничего. Практически все его вооружение было уничтожено, в броне зияли настоящие дыры, а мощность двигателей упала до двадцати процентов. Он вывернул в сторону от боя пытаясь уйти, сохранить свою жизнь.

  В это время рой ракет уже был на подлете к линкору ЛТМ. Да все-таки регулярные военные силы были нечета пиратам. Ближайшие к линкору боевые корабли, попытались прикрыть своими системами своего лидера. Из восьмидесяти с лишним ракет, через установленную оборону, к нему прорвалось менее тридцати. Еще пятнадцать ракет были сбиты с курса системой РЭБ или уничтожены его системами защиты. Оставшиеся невредимыми ракеты взорвались у его борта, перегружая щиты и пытаясь уничтожить корабль. Шесть первых взорвавшихся вплотную к нему ракет на время выбили его силовой щит. Оставшиеся семь уже били непосредственно по броне и внутренностям корабля.

  Линкор смог уцелеть, но получил серьезные повреждения. Половина его вооружения вышла из строя, мощность двигательной установки упала практически наполовину. Потери в экипаже превысили более ста человек. Он снизил скорость, пропуская вперед себя другие корабли своей эскадры.

  Тем временем вторая волна ракет подлетала к своим жертвам.

  К счастью пиратов ракетная волна ЛТМ была распределена сразу аж на пять средних крейсеров. Поняв, чем им может грозить такое попадание, они скоординировали свои действия для отражения неотвратимо приближающегося удара. В этот раз из сотни ракет почти шестьдесят из них они смогли сбить с курса еще на подлете. Затем в дело вступили активные и пассивные системы защиты. Только единичные ракеты прорвались к крейсерам пиратов. Но и они успели натворить немало дел.

  Один крейсер представлял собой раскаленную груду обломков, а остатки его экипажа пытались прорваться через заваленные коридоры к ботам для эвакуации. Второй, получив повреждения средней тяжести, уже подумывал о выходе из боя. Оставшиеся три крейсера получили незначительными легкими повреждениями и по-прежнему направлялись к кораблям ЛТМ.

  Ракетный удар пиратов оказался в этот раз более удачным. Системы активной и пассивной защиты двух тяжелых крейсеров ЛТМ встретили почти атакующих пятьдесят тяжелых и средних ракет. Они смогли остановить чуть менее половины из них.

  Четырнадцать ракет, включая пять ракет тяжелого класса, атаковало первый тяжелый крейсер ЛТМ. Его щиты не выдержали, и тяжелые лазерные лучи вонзились в его борт нанося колоссальные повреждения установленному оборудования и калеча и убивая его экипаж. Наконец он взорвался в ослепительной вспышке света, это лучи дошли до главного реактора.

  Второму тяжелому крейсеру повезло чуть больше. Из двенадцати атаковавших его ракет, только две были тяжелого класса. Лишенный большинства систем вооружения и защиты, потеряв половину своего экипажа, крейсер медленно стал менять курс, уходя от продолжавшейся схватки.

  Эскадрильи истребителей обоих сторон схватились между собой. Казалось бы у пиратских истребителей превосходство два к одному, но выучка пилотов ЛТМ и слаженность их действий привели к обратному результату. Разменяв в схватке истребители один к одному, оставшиеся в живых два звена направились в след ковыляющему с поля боя тяжелому крейсеру пиратов, получив приказ добить его.

  Уцелевшие после ракетных обстрелов корабли ЛТМ и пиратов продолжали сходиться в схватке уже на дистанции применения лазерного оружия.

  В тоже время в рубке тяжелого рейдера "Заур" раздавались голоса.

  - Командор, нам нужно добить этот линкор ЛТМ, - произнес старпом.

  - Зачем Надир? Он ведь особой угрозы для нашего рейдера практически не представляет, - удивился Марк.

  - Да затем, что этот торгаш Шотта будет преследовать нас по всем обитаемым мирам, пока сам не погибнет или не сможет добиться своей цели! Его потери омрачили его разум. Ну, сумасшедший он! - горячился старпом.

  - Да и сократить количество наших преследователей было бы не плохо, - задумчиво добавил он.

  - Хорошо Надир, - согласился с ним Марк, - мы добьем этого Шотту. Но зачем нам лезть в разгорающуюся мясорубку?!

  - Да за тем командор, что основной наш противник это силы ВКС ЛТМ, - с досадой произнес он. - Уцелевшие в этой битве пираты уже будут думать только о том, как бы им убраться из системы, а не о нашем грузе.

  - Сколько их всего осталось? - поинтересовался Марк у РИ.

  Со стороны ЛТМ в атакующем ордере три средних крейсера и один легкий, далеко в арьергарде ковыляет линкор, сильно поврежденный тяжелый крейсер пытается уйти с поля боя. В тылу стоят два легких авианосца. Уцелело два звена истребителей, - докладывала РИ. - Силы пиратов представляют собой один тяжелый крейсер, три средних и два легкий. Еще один сильно поврежденный тяжелый крейсер пытается уйти от сражения. В тылу находятся два переделанных под носители транспорта, лишенные звеньев истребителей. Три эсминца не вступают в схватку, оставаясь прикрывать их.

  - Если не считать поврежденный линкор, то силы пиратов перевешивают, - задумчиво произнес Надир.

  - Командор! При таком перевесе пираты будут биться до конца! - решительно заявил он, глядя прямо на Марка, - нам придется вступить в сражение. Исподтишка добивая поврежденные корабли воюющих.

  Хорошо. Боевая тревога! Цель линкор ЛТМ! - приказал Марк. Ударим протонной пушкой и добьем ракетами с дальней дистанции. РИ, выпускай перехватчики! Пусть займутся авианосцами.

  Рейдер выскользнул из-под маскировочного поля и набирая ход, понесся в сторону поврежденного корабля лиги.

  Полу ослепшие сенсоры линкора обнаружили их только тогда, когда "Заур" уже достиг намеченной для стрельбы позиции. Враг засуетился и начал маневр разворота корабля в сторону рейдера наемников.

  В это время Марк скомандовал. - Огонь!

  В сторону корабля, на котором находился Шотта, понесся мощный луч света, а следом и двадцать ракет, включая и четыре тяжелого класса. Протонная пушка нанесла свой сокрушительный удар. Но даже он не смог полностью уничтожить линкор. Потеряв большую часть систем и экипажа, тот на остатках своих двигателей пытался завершить маневр разворота. Когда он завершил разворот, то незнамо как уцелевший в рубке линкора торговец увидел приближающуюся смерть и завыл.

  Ракеты, беспрепятственно преодолев все попытки остатков систем защиты корабля, взорвались рядом с ним. Силовой щит моментально схлопнулся и на месте корабля образовалось шарообразное облако раскаленной плазмы, медленно растворяющейся в окружающем ее космическом пространстве.

  Марк, мгновенно оценив обстановку, приказал начать сближение с сражающимися в ближнем бою кораблями.

  К этому моменту на поле боя творилось что-то невероятное.

  Два легких крейсера пиратов были буквально перемолоты в стружку ударами лазерных турелей средних крейсеров ЛТМ. Со своей стороны, они потеряли легкий крейсер, капитан которого, видя неминуемую гибель, предпочел пойти на таран и захватить с собой в небеса один из средних крейсеров пиратов.

  Выжившие силы противников в составе тяжелого крейсера и двух средних со стороны пиратов, и трех средних крейсеров со стороны ЛТМ, продолжали наносить друг по другу удары, пытаясь уничтожить корабли противника.

  Истребители ЛТМ, успешно добив пытавшийся уйти с поля боя тяжелый крейсер пиратов, повернули в сторону беззащитных транспортов - носителей. Три эсминца пиратов, корабли охранения носителей, махнув на них рукой, направлялись к месту побоища.

  - Командор, - раздался голос РИ, - легкие авианосцы ЛТМ получив незначительные повреждения от наших перехватчиков, сбежали с поля боя, бросив свои истребители.

  - Перенаправить перехватчики на поврежденный тяжелый крейсер ЛТМ, который пытается уйти из системы. Добить его! - распорядился Марк. - Готовность к ракетной атаке по кораблям ЛТМ и пиратов!

  К тому времени противоборствующие стороны разменяли по одному среднему крейсеру, отправив их в небытие. Оставшиеся корабли имели повреждения средней тяжести.

  Открыть ракетный огонь с предельной дистанции! Двадцать залпов на всех! - приказал командор.

  Через пять минут тяжелый рейдер наемников стал вздрагивать, выпуская в сторону оставшихся четырех кораблей полные залпы ракет среднего и тяжелого классов, постепенно приближаясь к ним.

  На ничего не подозревающие корабли обрушился просто шквал ракет. Будучи уже поврежденными и одновременно сражаясь между собой, они не смогли адекватно отреагировать на нового противника. Через двадцать минут на поле боя остался единственный победитель - тяжелый рейдер наемников "Заур".

  Имея только легкие повреждения корпуса он спокойно встречал летящие изо всех сил три эсминца пиратов.

  Увидев что основных сил больше нет, и торопиться им не к кому, они совершили маневр разворота, пытаясь оторваться от него. Это удалось только двум из них. Третий легкий корабль пиратов был наказан подлетевшими к нему ракетами наемников и обратился в безжизненную груду обломков.

  - Командор! Два эсминца пиратов и один уцелевший транспортник - носитель, уходят из системы, - доложила ему РИ, - истребители ЛТМ уничтожены.

  - А что с нашими перехватчиками? - поинтересовался он у нее.

  - Добили тяжелый пиратский крейсер и возвращаются на "Заур", - проинформировала его РИ, - потери составляют четыре перехватчика.

  - Хорошо, - удовлетворенно произнес Марк, - подбираем перехватчиков и уходим из системы.

  Вскоре, закончив все дела в этой системе, корабль наемников лег на курс к месту своего назначения.

  Дальнейший их путь в систему Такпа Империи не вызвал у них затруднений. Никто больше не желал отобрать у наемников их груз.

  Достигнув пределов системы и получив разрешение на стыковку со станцией перехода планеты Омни, они, найдя представителя получателя, быстро выгрузив весь имеющийся на борту груз, получили все обещанные им креды.

  На следующий день корабль наемников расстыковался со станцией и еще через неделю уже достиг Лорана.

  

  Глава 25. Помощь науке.

  

  Марк еще не отошел от миссии по "невинной" доставке груза, как в его каюте раздался сигнал вызова. На визоре высветилось лицо Горна.

  - Чего тебе Горн? - не слишком ласково поинтересовался Марк.

  - Погоди Марк, ты ведь хотел, чтобы я подыскал тебе интересную миссию из не боевых? - удивился Горн. - Ну, так вот, я нашел одну такую.

  Марк поморщился, еще одной такой интересной миссии, как ту, что до этого подсунул ему Керт, отряд мог и не пережить.

  - Хорошо Горн, что за миссия? - поинтересовался Марк у агента.

  - Да ты перейди на борт станции через часик. Я и потенциальный наниматель будем ждать тебя в жилом блоке. Каюта номер сорок пять, - попросил его Горн.

  - Через час буду, - ответил ему Марк и отключился.

  Точно в назначенное время он стоял возле каюты номер сорок пять станции перехода и с остервенением жал на кнопку вызова. Наконец дверь каюты распахнулась. Из проема выглянул Горн.

  - Ну что стоишь как не родной, давай, проходи - пригласил он Марка.

  Обстановка помещения внутри была довольно спартанской. По центру комнаты стоял небольшой овальный стол и несколько стульев. В углу комнаты располагался небольшой диван. Напротив него была установлена полка, сейчас заваленная большим количеством инфодисков и парой стопочек древних книг с непонятными названиями.

  За столом сидел невысокого роста мужчина обычной внешности в свободном комбинезоне. На его одежду был прикреплен бэйджик, с надписью "доктор Хаген".

  Горн вместе с Марком подошли к столу, присели на свободные стулья и Горн представил их друг другу.

  - Знакомьтесь. Доктор Хаген. Командор Свенсон, - произнес он.

  Мужчины пожали друг другу руки.

  - Итак, доктор Хаген, поведайте еще раз, что вас тревожит и что вы хотите получить от наемников, - попросил его Горн.

  - Так вот господа, я представляю группу ученых из научного института "Возрождение" Империи Ран. - начал свой рассказ доктор, - вот уже в течении долгих веков мы занимаемся поисками былого присутствия внеземной жизни. Говоря обычным языком, мы космические археологи. В поле зрения нашего института попало несколько звездных систем лежащих в стороне от пути следования с погибшей Терры, к нашим уже освоенным мирам.

  Все эти системы заброшены, непосещаемы людьми и не представляют интереса для потенциальных колонистов. В каждом из них мы основали автоматизированную научную базу. Несколько сотен различных роботов, тысячи научных датчиков, и установка системы дальсвязи находятся под управлением довольно мощного искина. В один из прекрасных дней данные, с одной из этих систем, перестали поступать. Сначала мы думали, что это просто какие-нибудь технические неполадки, пытались восстановить связь по запасному каналу, результат отсутствовал. У института есть несколько небольших одноместных кораблей - разведчиков, вот один из них мы и направили туда. В условленное время корабль на связь не вышел и до сих пор не вернулся обратно. Поняв, что там что-то нечисто руководство нашего института запретило посылать оставшиеся корабли в эту систему. Вместо этого они обратились в правительство империи. Я так полагаю, что все мы знаем, что бюрократический аппарат империи чрезмерно раздут и пока они примут хоть какое-то решение пройдет немало времени.

  Мы члены нашей группы собрали имеющиеся у нас сбережения и просим вас командор Свенсон отправиться в эту систему, ее навигационное обозначение ХР2034, и произвести тщательное расследование. Выяснить, что случилось с нашим разведчиком и его пилотом, а также что произошло с нашей базой. - Проговорив это, он посмотрел прямо на Марка.

  - А сами вы что думаете? Что могло стать причиной исчезновения? - поинтересовался у него Марк.

  - Возможно, на конец-то произошел контакт с инопланетной расой, - воодушевленно ответил ему доктор.

  - Я и без зеленых человечков смогу назвать еще несколько разных причин, встрял в разговор Горн. - Пираты, агенты других звездных государств и природная катастрофа.

  - Хорошо доктор Хаген, а как будет оплачиваться наша работа? - перевел разговор Марк на насущные дела отряда.

  - Сто сорок тысяч имперских кредов, - ответил запинаясь Хаген.

  - Да, что-то не особо и выгодно туда лететь, - произнес Марк обдумывая предложение доктора.

  - Марк, тебе лететь туда всего несколько дней. Да и контракт не предполагает боевое столкновение с вражескими кораблями, - подбодрил его Горн, - просто прогуляешься. Глянешь что там и обратно. Ведь так доктор?

  - Абсолютно верно, - со вздохом подтвердил его слова Хаген.

  - Хорошо Горн. Отряд "Шива" берет этот контракт. Вылет через два дня, - дал свое согласие Марк.

  Через два дня, как и обещал Марк тяжелый рейдер "Заур" расстыковавшись со станцией перехода планеты, направился к точке перехода и вскоре исчез. Его путь лежал через пространство Империи к заброшенному скоплению безымянных звезд.

  Через несколько дней рейдер наемников ворвался в пространство звездной системы ХР2034 и приступил к выполнению миссии.

  Офицеры корабля собрались в тактической комнате на брифинг, для получения указаний по дальнейшим действиям.

  - Командор, а что мы вообще забыли в этой дыре? - поинтересовался у Марка главный механик.

  - Как что Керт?! - сделал вид, что удивился его вопросу Марк, - мы ищем пилота пропавшего корабля "умников", их научную базу и самое главное, мы ищем зеленых человечков!

  - Это инопланетян что ли?!- поразился Керт его ответу.

  - Их самых - с удовольствием ответил Марк.

  - Но командор! Их не существует! - возмутился Керт.

  Марк не торопясь поднялся, подошел к механику, взлял его за пуговицу мундира и ласковым таким голосом произнес, - если я в боевой обстановке во время выполнения миссии говорю что на экранах мониторов рубки видны жареные цыплята на тарелочках, значит они там есть и точка.

  - Есть командор! Будет выполнено! Ищем инопланетян! - гаркнул Керт надув щеки и пытаясь придать своему, уже шарообразному, телу стойку смирно.

  Марк, а за ним и остальные присутствующие в каюте офицеры весело рассмеялись.

  - Пошутили и хватит. Ставим поле маскировки и начинаем прочесывать систему по секторам. Ищем что-нибудь необычное, - распорядился Марк.

  Шел уже седьмой день поисков в этой системе. Марк, стоя в помещении главной рубки, клял себя последними словами, что ввязался в выполнение миссии научников. Его раздумья прервал доклад офицера секции контроля.

  - Командор, - в районе четвертой планеты системы замечены непонятные останки. Возможно, раньше это было кораблем - разведчиком, - доложил он.

  - Пилоты, направить корабль на малой скорости по направлению к обломкам. РИ, попытайся соотнести то, что осталось от разведчика с его первоначальными характеристиками, - приказал Марк.

  Рейдер медленно приблизился на расстояние в пять тысяч километров к обломкам и остановился.

  - Командор, это действительно останки разведчика. Анализ показал, что это носовая и средняя части корабля, - доложила ему РИ.

  - Выслать абордажный бот. Попытаться пробраться в рубку. Узнать, что с пилотом и демонтировать искин разведчика, - распорядился Марк.

  С "Заура" стартовал абордажный бот. Приблизившись к тому, что с очень большой натяжкой можно было назвать останками корабля он, приблизившись к его носовой части, остановился и выпустил трех абордажных робота.

  Прицепившись магнитными защелками к корпусу разведчика, они стали вырезать в нем отверстие для перехода во внутренние помещения.

  Через полчаса интенсивной работы они наконец-то смогли проделать отверстие достаточных размеров, в которое пролез один из них. На экраны главной рубки рейдера велось прямая трансляция всего того, что попадало в поле зрения робота. Вот закончился небольшой коридор, и показалась искореженная дверь на мостик. Используя свои манипуляторы, робот смог разблокировать ее, и она отошла в сторону. Абордажник проник внутрь помещения. Пульт корабля выглядел мертвым, на нем не горело ни одного индикатора. В кресле сидел пилот, вернее его тело. Его голова была пробита насквозь одним из осколков от лопнувшего экрана монитора.

  Еще полчаса работы и робот, забрав демонтированный искин, направился обратно. Вскоре бот собрал свою команду и прибыл на "Заур".

  

  ... в это же время...

   На единственном спутнике третьей планеты безымянной системы нечто очнулось от спячки, уловив поступающие сигналы от своих сенсоров. Если бы нечто могло в полной мере испытывать чувства, то можно было бы с уверенностью утверждать, что оно обеспокоено. За столь малый временной промежуток его сенсоры фиксировали уже третье проникновение в систему.

   Его можно было сравнить с высокоразвитым искином. Вернее оно находилось в эволюционном промежутке между искином и разумным интеллектом, но только не произведенным людской расой. Его самоназвание было непереводимым на человеческий язык, после допроса управляющего разведывательной базой врага искина, оно приняло для себя более кратное наименование - И-бот.

   Первое проникновение в систему, которое произошло сотни лет тому назад, И-бот прозевал. До сих пор, анализируя тот момент, он приходил в состояние, которое люди называли стыдом. Он смог засечь деятельность врага только когда корабль покидал систему, оставив на третьей планете и в окружающем ее пространстве своих разведчиков. Две сотни лет он их не трогал, никак не проявляя себя и пытаясь установить точные их намерения. Но когда они стали подбираться к тому, что он хранил в этой системе, И-бот нанес по ним удар. Вражеская база вместе со всеми принадлежащими ей роботами была полностью уничтожена, а ее управляющий искин взят в плен и допрошен.

   Допросив искин И-бот понял, что пропажа базы не останется незамеченной, нужно ждать гостей. И он ждал в полной своей готовности.

   Вторым гостем был небольшой корабль, разведчик как следовало из выпотрошенных банков памяти искина. Боевое звено А-ботов, легкие боевые истребители, быстро справилось с ничего не подозревающим кораблем.

   Вместе с тем он не ожидал так скоро встретить еще одного врага. На всякий случай И-бот привел в полную боевую готовность все свои системы и стал ожилать действий противника. Объект, который он охранял, Врата, не должны были попасть в руки врага.

  ...

  

   Офицеры тяжелого рейдера "Заур" сидели в тактической комнате, бурно обсуждая только что увиденные ими данные с искина разведчика.

   По всему выходило, что тот действительно столкнулся с чужими. По переданным с него данным на корабль напало звено из трех небольших кораблей, вылетевших со стороны спутника третьей планеты. Их размеры были не намного больше чем сам разведчик. РИ предложила дать идентификацию этим кораблям как канонерки.

   - Хорошо, - устало откинулся на спинку кресла Марк, - ваши предложения Надир? Керт?

   - Командор, сейчас мы выполнили только первую часть нашего задания, разобрались с пропавшим пилотом и причинами его исчезновения, - осторожно произнес Надир, - еще осталось узнать о судьбе базы.

   - Да что тут узнавать! - вспылил Керт, - ведь ясно, что она также уничтожена как и тот корабль!

   - У нас нет подтверждения для заказчика, - возразил ему Надир.

   - Ставим маскировку и выдвигаемся к третьей планете, - приняв решение приказал Марк.

  

   ... в тоже время...

   Враг наконец-то показал свои истинные намерения. Его корабль направился от обломков разведчика к основной планете. И-бот решил, что чувствует удовлетворение от правильно предсказанной логики действий врага. Если противник подойдет близко к планете, то на его уничтожение будет направлено звено А-ботов. Вокруг орбиты третьей планеты, прикрытые маскировочным полем, вращались врата перехода в одну из основных систем Расы. Система Расы должна быть защищена любой ценой.

   ...

  

   В рубке рейдера царило деловое спокойствие. На экранах мониторов высвечивались оперативно поступающие данные, пилоты негромко переругивались между собой, корректируя курс корабля, а стрелки просто отдыхали, расслабленно откинувшись в своих креслах.

   А командор просто сидел в своем кресле и, наслаждаясь, наблюдал за их слаженной работой. Внезапно он заметил, что офицер станции контроля сорвал с головы наушник, прижал к уху руку и поморщился.

   - Что случилось? - поинтересовался Марк у него.

   Да помехи какие-то в эфире, оглохнуть можно, - пожаловался он своему командору.

   - РИ, проверь, что это было, - лениво приказал Марк.

   Через несколько минут раздался голос РИ, - командор, это легкие гравитационные импульсы непонятного происхождения. Источником является естественный спутник третьей планеты.

   Марк, а ведь там может быть база чужаков! - воскликнул Надир, - это значит, что разведчик мог быть уничтожен не просто так.

   - Командор, предполагаю, что они что-то там охраняют, а это значит, что мы будем атакованы на подходе к планете. Вероятность нападения около восьмидесяти процентов, - закончил он.

   - Боевая тревога! - приказал Марк.

   - РИ, разведчик был уничтожен гравитационными импульсами? - уточнил он у нее.

   - Да командор. Но наши щиты должны выдержать эти удары, все-таки у нас тяжелый рейдер, а не легкий корабль, - поспешила успокоить его РИ.

   "Заур", прикрытый маскировочным полем, не торопясь приближался к планете, на которой должны была быть расположена научная база Имперцев.

   Внезапно в главной рубке корабля взвыла сирена, и голос РИ произнес, - внимание! Приближаются неопознанные цели! Фиксирую три неопознанных корабля. Класс канонерки.

   Не обращая внимания на маскировочное поле рейдера, противник нанес по нему залп из гравитонных орудий. Как боксер от мощного удара отлетает в угол ринга, так и корабль наемников, получив удар в борт, просто откинуло в сторону. Удар был такой силы что люди, находившиеся в рубке корабля, просто не смогли устоять на ногах и попадали на пол.

   - Каковы повреждения?! - вскочив на ноги, закричал Марк, обращаясь к РИ.

   - Повреждения щитов сорок процентов. Все остальные системы исправны, - оперативно доложила ему РИ.

   - Выпускай перехватчики, - приказал ей Марк и произнес, обращаясь к канонирам. - Стрелки! Открыть огонь по вражеским целям.

   Тут же ему последовал доклад с оружейной секции. - Командор! Оружейные системы не могут захватить цели! Мы не можем использовать ракетные установки!

   - РИ, самостоятельно делай упреждение целей и веди огонь из лазерных орудий, - приказал ей Марк, - попробуй загнать их перехватчиками под слепой выстрел протонной пушки.

   - Выполняю командор, - в ответ он услышал голос РИ.

  

   ... в тоже время...

   И-бот руководил всеми процессами атаки на Врага.

   Его корабль смог выжить после общего залпа из трех гравитационных орудий. Звено А-ботов, поняв, что для его уничтожения нужно еще несколько попаданий, начало маневр захода для повторной атаки. Внезапно цель выпустила из своих ангаров двенадцать небольших аппаратов, которые сразу же бросились на них. Одновременно вражеский корабль открыл огонь из тяжелых лазерных орудий.

   И-бот проанализировав свои реакции, понял, что испытывает чувство презрения. Враг использовал давно устаревший вид вооружения.

   Его А-боты, пытаясь увернуться от атак неизвестных летательных аппаратов и лазерного огня врага, тем временем смогли нанести очередной гравитационный удар по нему.

   Реакции И-бота засбоили, он понял, что испытывает чувство радости, ведь шиты Врага были почти сняты. Третий удар принесет противнику большие повреждения.

   Но что это!!! После второго удара по Врагу, его сопровождение смогло выгнать А-боты перед носом корабля, после чего корабль произвел выстрел.

   ВРАГ ИСПОЛЬЗОВАЛ НЕИЗВЕСТНОЕ РАСЕ ОРУЖИЕ! Два А-бота были полностью уничтожены, а третьего, получившего значительные повреждения и потерявшего контроль над полетом, сейчас спокойно добивало устаревшее лазерное оружие Врага.

   Враг, добив последнего А-бота, подобрал свое сопровождение и лег на курс к его базе, где был он И-бот. По данным поступающим ему с сенсоров вражеский корабль достигнет точки гарантированного обстрела базы через десять людских минут.

   И-бот проверил состояние основной защитной системы базы. Полученный результат показал, что основное гравитационное орудие базы будет заряжено только через двадцать людских минут.

   И-бот понял, что Враг сможет, уничтожив его, беспрепятственно воспользоваться Вратами и проникнуть в пространство Расы. Пришло время исполнить то, зачем я здесь. Такая была последняя мысль И-бота, отдавшего приказ на подрыв Врат и планетоида, на котором он находился. Но перед этим он направил сигнал через ретранслятор в систему Расы, спеша предупредить того кто находился по ту сторону Врат о контакте с неизвестной агрессивной формой жизни, которая ищет пути в системы принадлежащие Высшей Расе.

  ...

   - Командор, - раздался в рубки голос РИ, - вражеские канонерки уничтожены. Потерь среди перехватчиков нет. Мощность силовых шиитов двадцать процентов и начинает возрастать.

   Подбери перехватчики и начинай движение к спутнику третьей планеты, - приказал Марк, - найдем этих гадов и уничтожим их, чтобы другим повадно не было нападать на людей.

   Тяжелый рейдер лег на курс к точке назначения.

   - Командор, - поинтересовался у него неслышно подошедший со спины Надир, - а стоит ли лезть к этим чужакам? Мы ведь не знаем ничего об их силах на спутнике. Может там целый флот, спрятан? Или они вооружены до зубов?

   - Вот подлетим и узнаем, - отрезал Марк. Он был зол на этих чужих. Еще бы, ведь они напали на его корабль без причины, пытаясь уничтожить его.

   Не успел рейдер преодолеть и трети пути от места боя до предполагаемой базы чужих, как в рубке раздался взволнованный голос РИ. - Внимание! Зафиксированы гравитационные аномалии на орбите третьей планеты и на ее спутнике.

   Внимание! Отмечено усиление активности аномалий. Обнаружены многочисленные пространственные возмущения, - доложила она.

   - РИ, что это может быть? - встревожено спросил ее Марк.

   - Все что угодно капитан! От подготовки нашего уничтожения до попытки самоуничтожения, - "успокоила" она его.

   Разворачивай корабль к точке перехода из системы! Двигатели на полную мощность! Срочно удаляемся от эпицентра аномалий! - принял решение Марк.

   Рейдер буквально развернуло на месте. И вскоре, напрягая на износ свои двигатели, он несся к краю системы туда, где ждало их спасение.

   "Заур" не успел дойти до точки перехода всего чуть-чуть, как на месте третьей планеты и ее спутника космическое пространство буквально вспыхнуло неописуемыми лучами света, переливающимися всеми цветами радуги.

   Планета и ее спутник просто исчезли из системы, породив мощную гравитационную волну, которая неслась по всей системе, уничтожая все на своем пути. Небольшие спутники просто стирались в пыль на ее пути, а большие планеты начали медленно смещать свои орбиты.

   К большой удаче наемников до точки перехода было совсем рядом. Они успели начать гиперпереход до подхода волны смерти.

   Через несколько дней Марк с Надиром сидели в небольшом помещении напротив своего собеседника, ожидая его на рассказанное ими и подтвержденное записями РИ свое похождение в системе ХЗ2034. Они находились в том месте, в которое любой здравомыслящий наемник постарался бы обходить стороной. Вывеска на двери этого скромного заведения гласила: "отделение Имперской службы безопасности планеты Итон".

   Их собеседник, капитан Деко, наконец-то завершил ознакомление со всем тем, с чем его познакомили наемники. Подняв на них свои уставшие глаза, в которых проскальзывали искры удивления, он поскреб затылок своей головы и произнес, - да, давно меня не так удивляли. Я сначала подумал, что вы очередные сумасшедшие, но теперь вижу что это слишком похоже на правду.

   - Капитан Деко, - спокойно произнес Надир. - Я как верный подданный Империи увидев все это своими глазами на месте событий и узнав о возможной агрессии инопланетных форм жизни, сразу поспешил в ближайшее отделение ИСБ чтобы поставить вас в известность.

   - Ну да поставили и что дальше? - поинтересовался у него капитан.

   - Закон Империи "Обязанности гражданина" пункт 10, подпункт 2, также спокойно произнес Надир и увидев непонимающие глаза капитана настойчиво добавил, - мы ждем свое вознаграждение.

   Удивленный капитан полез в стол, достал оттуда большой такой свод законов и начал искать место озвученное старпомом.

   Найдя это место в своем талмуде он, прочитав, что там написано, побагровел, поднял на присутствующих свои глаза и зло поинтересовался у Надира, - И где же я вам возьму десять миллионов имперских кредов?

   Капитан это уже ваши проблемы, сказал, как отрезал Надир, - дополнительно вот показания всех членов экипажа, заверенная копия договора с доктором Хагеном, заключение местного экспертного совета о подлинности переданных вам записей и заверенная копия бортового журнала тяжелого рейдера "Заур" на цифровом носителе. Мы ждем наши деньги и готовы подписать подписку о неразглашении случившегося в той системе.

   Капитан, схватившись за голову, стал обзванивать вышестоящее начальство. Наемником потребовалась еще неделя, чтобы выбить у местного ИСБ практически весь их полугодовой бюджет. Помогла угроза со стороны Надира как высокого лорда о подаче им жалобы в отношении лично капитана в Имперский суд, в котором, как известно, председательствовал сам Император.

   Наконец наемники получили свои креды, подписали расписку, и провожаемые напутствием капитана Деко "больше не появляться в этих краях, никогда", вылетели на Лоран.

   По прибытию на станцию перехода планеты, Марк связался с Горном и тот назначил ему встречу с заказчиком в старом месте.

   Горн вместе с доктором Хагеном опять ожидали Марка на станции перехода в уже знакомой ему каюте. Марк постучался в дверь и вошел внутрь. Увидев сидевших за толом мужчин, он подошел к ним, присел за стол и произнес, - уважаемый доктор Хаген. Боюсь нашему отряду нечем обрадовать вас. Мы нашли то, что осталось от вашего пилота и его разведчика. Пилот давно мертв, а его корабль представляет собой груду металла, кружащегося в космическом пространстве. Ваша научная база на третьей планете уничтожена полностью и бесповоротно.

   - Командор Свенсон! У вас есть подтверждения тому, что вы сейчас произнесли? - обратился к нему Хаген.

   - У меня были подтверждения моих слов, но согласно вот этой бумаге данной в Имперской СБ, - тут Марк протянул доктору подписку о не разглашении произошедшего в системе ХЗ2034, - я не смогу вам ничего больше предоставить или чем-то дополнить свой рассказ.

   - Да и еще пара советов вам, - пристально посмотрел Марк в его глаза, - не пытайтесь что-то еще выяснить о случившемся в той системе.

  - И я так полагаю, что вам в ближайшее время предложат возглавить более ответственную должность в вашем институте по вашему профилю работ, да и с финансированием у вас станет все в порядке, - закончил Марк разговор.

  Хаген посмотрел на расписку и без лишних слов перевел положенные по договору деньги на счет отряда "Шива". Когда Марк уже выходил из комнаты его следом догнал вопрос, - командор, а они все-таки существуют?

  - А это доктор вы узнаете сами, - улыбнувшись, ответил ему Марк и вышел вон. Он шел не торопясь по коридору станции и думал, придется ли ему еще когда-нибудь столкнуться с тем, что он увидел в системе ХЗ2034 или все же нет.

  

  Глава 26. Наследник лорда.

  

   Тяжелый рейдер "Заур" стоял окутанный лесами в большой верфи Лорана. После последней проведенной миссии проводись капитальные ремонтные работы по восстановлению корабля. Практически всю команду Марк отправил в двухмесячный загул на Лоран. С учетом полученной, за последние вылеты, премии за проданные трофеи и выполненные миссии, развлекаться они явно будут напропалую. На корабле остались лишь Марк, да Керт с Надиром, ну и вездесущая РИ конечно же. Но если Керт вместе с мастерами верфи облазил рейдер вдоль и поперек, помогая им в их работе, а где и просто мешаясь у них под ногами, то Надир в последнее время был сам не свой. После последней миссии прошедшей в ЛТМ и спасении рабов из плена пиратов он, спустившись на Лоран, посетил представительство Империи.

  По возвращению Надир заперся у себя в каюте и третий день не покидал ее. Забеспокоившись душевным состоянием своего старпома, Марк вызвал РИ на приватный разговор по защищенному каналу связи. РИ пояснила капитану, что старпом два дня подряд надирался в одиночестве в каюте до белочки. А в настоящее время спит непробудным сном, и пока он не проспится, толку с него не будет.

  Успокоившись, Марк облазил просторы местного галанета, там все было без изменений. Новости, развлекательные каналы, реклама досуга на любой вкус и цвет как говориться, опять новости, опять реклама. Возмужавший капитан просто изнывал от внезапно нахлынувшего на него безделья. Привыкший к быстрому темпу жизни и принятию решений, от которых зависела судьба его корабля и команды, он просто не мог смотреть как спокойно и размеренно протекают дни вынужденного отдыха.

  К вечеру следующего дня к нему в каюту постучался немного помятый Надир. Он был не один. Вместе с ним пришел и Керт. Марк пригласил зайти их к себе в каюту. Пройдя в гостиную, старпом с главмехом присели на небольшой диванчик. Марк присел в кресло напротив них.

  - Что то случилось? - невозмутимым тоном поинтересовался он у гостей, - Надир, ты наконец то пришел в себя?

  Старпом, только молча, кивнул в ответ.

  - Капитан, Надир попросил пойти вместе с ним к вам, так что я только за компанию, - быстро произнес Керт, делая вид, что рассматривает картину, висящую над головой Марка.

  - Рассказывай, - попросил Марк Надира.

  Его охватило предчувствие, что сейчас он соприкоснется с чем-то зловещим из прошлого Надира. С тем, что когда то явно искалечило его жизнь.

   Надир нервно переплел пальцы выставленных вперед рук. Вся его фигура выдавала сильное внутреннее волнение. Наконец он поднял на Марка наполненные болью глаза и глухо начал свой рассказ.

   - Марк, что ты знаешь о моей прошлой жизни? - риторически спросил он его и сам же дал ответ. - Ничего. Ты знаешь о моей жизни на Кассиусе, о моей службе в ВКС Империи и все, больше ничего. Марк, с раннего детства я был высоким лордом Империи, мне по капризу судьбы было предначертано стать главой клана Маатар. Но вот уже тридцать лет как я единственный выживший представитель своего клана.

   Надир помолчал немного и продолжил. - В двадцать лет я был признан опекунским советом Императора совершеннолетним и готовым, возглавить свой клан. Так в двадцать лет меня назвали Надиром афф Маатар. Средства, имеющиеся на счетах клана, позволили мне открыть свое дело, компанию по производству кораблей. Мое детище было размещено в пограничном мире Империи Затура, на границе с Лигой торговых Миров. Мое внимание привлекла возможность строительства кораблей класса легкий крейсер, а также транспортных кораблей среднего и малого классов. К тридцати годам моя компания процветала. Основная часть заказов поступала от ЛТМ на поставку транспортных кораблей, а все легкие крейсера выкупала Империя.

  Я стал достаточно богатым человеком, состояние моего клана оценивалось в несколько десятков миллиардов кредов. Хотя я и пытался держаться вдалеке от двора и политики мой клан быстро вошел в десятку влиятельнейших кланов Империи. Естественно такой поворот событий привлек внимание недоброжелателей, и нашлось немало желающих поживиться за счет ослабления моего клана.

  Тут Надир прервался, с трудом сглотнул и продолжил. - К тридцати годам у меня уже была семья, жена Лора, сын Нари лет восьми и пятилетняя дочь Олика. В один из дней мне поступил вызов из канцелярии дворца Империи. Прибыв в столицу я посетил Императора. Император Норан действительно достойный человек. Он интересовался развитием моего дела, делами клана и в конце разговора предложил расширить дело компании на несколько внутренних систем прилегающих к планете Затура.

   Обрадованный разговором с Императором я поспешил домой. И что же я увидел? А увидел я разоренную планету. Поруганный свой дом. Моя жена была многократно изнасилована и зверски убита. Сыну живому вспороли живот и смотрели как он умирая пытался подобрать свои кишки. А дочку, Надир не мог говорить, слезы душили его голос. Дочку они сожгли заживо на лужайке перед домом.

  Местным жителям тоже не слабо досталось, продолжил он, нападавшие вырезали близлежащий городок, чтобы скрыть истинную причину нападения на планету.

  - Как потом оказалось, кто-то из обслуги Императора донес содержание нашего разговора высокому лорду афф Наар, - тихо проговорил Надир.

  Его кулаки сжались так, что костяшки пальцев готовы были порвать кожу рук. Из глаз его медленно стекали слезы.

   Посидев минут десять в стоящей в каюте тишине, Надир, явно немного успокоившись и вытерев слезы, стал завершать свой рассказ. - Я потратил все оставшееся у меня состояние и два года своей жизни, чтобы найти нападавших, узнать, кто стоял за нападением и покарать всех до одного. Наемные убийцы прочесали все обитаемые мира Трех государств и ликвидировали всех кто участвовал в бойне на Затуре. Тех наемников кто лично принимал участие в казни моей семьи, мне доставили живыми. Их было человек двадцать, как сейчас помню. Они умирали в мучениях.

  - Долго, очень долго, - проговорил Надир, - я казнил их всех вот этими руками.

   Потом я нашел заказчика, это был высокий лорд афф Наар, я не стал трогать его жену и детей, они была непричастны к произошедшему. Не стал я обращаться в высокий суд Империи. Также я не стал бросать ему вызов на дуэль. Я просто зарезал его как последнего ублюдка во дворце время приема у Императора, на глазах всего высокого света и самого Императора.

   - Ну, - тут он грустно улыбнулся Марку, - как ты сам понимаешь меня сразу же там и повязали. Был суд, где председательствовал сам Император Норан. Мне предъявили обвинения посягательстве на жизнь и убийстве высокого лорда империи. Вину я не отрицал.

  Обвинение в попытке покушения на монарха Норан сразу же отмел в сторону как абсурдное. К тому времени он уже знал о причинах моей выходки. Жизнь мне сохранили, даже на тюремную планету не сослали. Император ограничился изгнанием меня от двора и конфискацией оставшегося имущества в пользу семьи погибшего. С зала суда я вышел как мертвец. Вся моя жизнь была разрушена. Семья убита. Из всего клана остался только я один. Месть моя, как я тогда думал, была завершена. Мне просто незачем было дальше продолжать жить.

  Немного придя в себя, я решил отдать свою жизнь на благо империи. Мой путь пролегал в ближайший вербовочный пункт Легиона Империи.

  - Эта традиция пошла еще с древней Земли, был там такой Иностранный легион, где никто не спрашивал, кто ты и откуда, держали, только за способности и кидали в самые горячие точки планеты, - тихо пояснил он в ответ на недоуменный взгляд Марка. - Как ни странно смерть, как назло, обходила меня стороной и к сорока годам, я уже был главным тактиком на тяжелом крейсере "Рон", ну а дальше ты все знаешь.

   - Погоди Марк, - протестующе поднял руку Надир. - Дай мне договорить. Так вот, когда мы с Кертом попали на Кассиус, и я встретил тебя, я был поражен до глубины души. Ты был похож как две капли воды на моего покойного сына Нарта. Фактически ты смог вернуть меня к жизни. Я учил тебя, так как учил бы своего родного сына. Я дал тебе все, что знал о мире и о чем только догадывался. Потом ты вытащил нас с Кассиуса и дал надежду на новую жизнь. Не знаю как для Керта, а для меня отряд стал возрожденным кланом.

  Окончательно принять решение мне помог наш последний заказ. Когда ты вытащил из лап работорговцев, одной из пленниц оказалась юная леди афф Нор. Ее дед прилетел на Лоран, он хотел выяснить подробности случившегося. Он узнал меня, несмотря на прошедшие годы и в благодарность за спасение внучки поделился со мной тем, что произошло в империи после моего изгнания. А знал он многое из того что сокрыто от людского взора. Император не оставил сокрытым от своего взора причины произошедшей распри лордов. Его служба безопасности перетряхнула всю столицу, и выяснилось, что был еще один заказчик расправы над моей семьей.

  Надир оскалился и прошипел сквозь зубы. - Высокий лорд Обри афф Дарел. На самом-то деле это он оказался главным заказчиком убийства моей семьи, уничтожения моего клана и невольным зачинщиком смерти главы клана афф Наар. Действия Обри нарушили все планы императора в отношении моего клана, а также повлекли за собой ослабление мощи империи, что приравнивается к измене против Императора. Поэтому Норан передал жизнь главы клана афф Дарел на рассмотрение совета высоких лордов империи.

  Так вот, после вынесения советом вердикта Обри был казнен. Это произошло лет пятнадцать назад.

  Сразу после этого изгнание в отношении представителей моего клана, а конкретнее в отношении меня, было отменено, - закончив рассказ, высокий лорд Надир афф Маатар замолчал и с легкой грустью стал смотреть на Марка.

   Марк, потрясенный услышанным рассказом не сразу обратился к нему.

  - Надир, так ты сейчас вернешься в Империю? - спросил Марк у него.

  - Нет Марк, - отрицательно качнул головой Надир. - Пока мне нечего там делать, да и не ждет меня никто. Наш отряд стал для меня кланом, а ты моим приемным сыном.

  - Марк после всего услышанного, ты войдешь в клан Маатар? - с волнением в голосе спросил его Надир.

  Марк, только молча, шагнул к нему навстречу и положил руку на его плечо.

  - Да, - ответил он.

  Воцарилось неловкое молчание.

   - Кхе, кхе, - прервал тишину ехидный голос Керта, хотя его глаза выдавали понимание серьезности произошедшего.

  - И как ты Надир введешь его в клан? - поинтересовался с усмешкой он.

  - Да Надир, расскажи, что нужно мне сделать, чтобы стать членом клана, - заинтересованно поинтересовался Марк.

   И тут Надир замялся, его глаза забегали по стенам каюты.

  - Э нет Надир, не юли, давай выкладывай уж все до конца, - подначивал его Керт.

  А Марк только с нарастающим подозрением смотрел на разворачивающуюся перед ним картину. Наконец Надир решился.

  Он посмотрел прямо в глаза Марка и произнес. - Марк, я официально усыновил тебя.

  Марк закашлялся от изумления. Отдышавшись, он знаком попросил Надира продолжить.

  - Документы об усыновлении были направлены в представительство империи на планете Лоран еще несколько лет назад, сразу после нашего здесь появления. Так ты стал моим наследником, наследником высокого лорда афф Маатар и в отдаленном будущем высоким лордом империи. Это еще не все, - продолжал он, - с этого дня я официально передал тебе полномочия главы клана афф Маатар, а в реестровую запись наемного отряда "Шива" внесена отметка, что этот отряд входит в состав имперского клана Маатар.

  - Все это может помочь тебе и отряду выжить в дальнейшем, мало ли как повернется судьба, - пожал Надир плечами.

  Керт сидел на диване и только молча, смеялся над Марком.

   Марк, просто не говоря ни слова продолжал смотреть на Надира. Наконец он попросил оставить его до следующего дня в одиночестве, что бы он спокойно смог переварить все услышанное у него в гостиной.

  - Как скажешь сын, - Надир пихнул Керта в плечо и они вместе вышли из каюты.

  Марк медленно прошел в спальню. Он ничего не чувствовал, в его душе поселилась какая то пустота. Как потом пояснила ему РИ, он испытал информационный и эмоциональный шок. Рухнул на кровать и забылся долгим тревожным сном.

  

  Глава 27. Похищение наследницы.

  

   Лонар, будучи независимой планетой получившей официальное признание Трех государств и на котором располагались не зависимые вооруженные формирования наемников, находился на особом контроле у служб внешней разведки империи. Где то раз в месяц из находящегося там представительства в имперскую службу разведки поступали оперативные донесения по даль связи, которые в дальнейшем дублировались инфочипами доставляемыми курьерскими кораблями. После этого подразделение аналитиков ИСР готовило обобщенный доклад в имперскую службу безопасности, глава которой решал какую информацию из представленных ему материалов необходимо сообщить императору.

   Так информация о новом отряде наемников с громким названием "Шива" и попал к главе ИСБ империи на стол.

   Глава имперской службы безопасности Ильяс афф Тор сидел за большим письменным столом, который буквально ломился от бумаг и на котором россыпью валялись горстки инфочипов с донесениями. Бюрократический аппарат империи насмерть стоял, при каждой попытке Ильяса полностью перейти на оформление бумаг на цифровой носитель. Как однажды заявил ему глава канцелярии империи, подача докладов руководству в бумажном виде это давняя традиция, перешедшая им с древней Земли.

   В дверь тихо постучали.

  - Войдите, - разрешил Ильяс.

  Внутрь быстро просочился Яков, один из его помощников. В его руках опять была пачка документов и связка инфочипов.

  - Ну что там еще? - страдальчески произнес Ильяс, мысленно прикидывая, куда примостить очередную порцию макулатуры.

   - Новый сводный доклад аналитиков ИСР, - доложил помощник.

  - Есть там что-то интересное? - поинтересовался глава ИСБ.

   - Да есть, - к удивлению Ильяса ответил ему подчиненный, выудил из кипы бумаг небольшую папку и протянул ему.

  Ильяс взял папку, открыл ее, положил перед собой и приказал подчиненному. - Яков, примости эту макулатуру где-нибудь с краю стола, потом садись и вкратце расскажи мне об этом, - показал он на папку.

   Яков сделал, как приказал ему приказали, присел перед Ильясом и начал докладывать. - Буквально пару лет назад на Лоран прибыл корабль. На его борту было всего три человека. Этот корабль представляет собой тяжелый рейдер дальнего действия. Хотя точных данных нет, аналитики ИСР предположили, что на корабле помимо обычного искина установлен разумный интеллект.

  Ильяс заинтересовался.

  - Продолжай, - кивнул он помощнику.

  - Первое что они сделали, это зарегистрировались в качестве новообразованного отряда наемников "Шива". За прошедшие два года отряд смог пробиться в золотую сотню наемников. Из громких дел на их счету числятся поход во Фронтир, откуда они привезли разыскиваемого нами пиратского капитана Ли, перехват особо ценного транспортного конвоя Лиги Торговых Миров и оборона Лодри, окраинного мира Республики, от совместного набега пиратов и работорговцев Фронтира.

   Отряд берет на выполнение исключительно высокооплачиваемые миссии средней и высокой степени сложности. Срыва миссий по вине отряда нет. Креды они рубят как заведенные. За эти два года отряд смог заработать по самым скромным оценкам аналитиков ИСР около двух миллиардов кредов. Ильяс удивленно присвистнул.

   - Но особое внимание ИСР привлекли другие поступившие данные, продолжил Яков, - во первых корабль попал на Лоран со стороны империи, предположительно с Кассиуса, по крайней мере капитан его оттуда, однако до этого о нем ничего слышно не было. Корпорация, управляющая Кассиусом, хранит молчание, на поступающие запросы ИСР ответа не было. Во вторых одним из трех членов находящихся на момент основания отряда оказался некий старший помощник капитана Надир. Как потом оказалось, это был Надир афф Маатар.

  - Вы должны помнить его, сэр, - произнес Яков, обращаясь к Ильясу.

   - Да, громкое это было дело, - задумчиво произнес Ильяс, вспоминая произошедшие события в высших кругах империи более чем двадцатилетней давности.

   - Это еще не все сэр, - продолжил подчиненный. - Я запросил представительство империи на Лоране по поводу Надира и мне прислали интереснейший ответ.

  - Третий лист в папке сэр, - подсказал он.

  - Суть такова, - продолжил он. - Надир, оказывается, усыновил капитана корабля, на тот момент ему было всего восемнадцать лет. Кроме того, буквально месяц назад Надир официально объявил его главой клана Маатар, а его отряд членами его клана.

   - Так, так, - пробарабанил пальцами левой руки по столешнице Ильяс.

  - Ты считаешь, Надир хочет вернуться в высшие круги империи? - пристально взглянув на Якова поинтересовался глава ИСБ.

  - Пока нет точной информации сэр, - развел руками Яков. - Аналитики ИСР пока в замешательстве относительно его действий.

   - Ну, хорошо, держи этот отряд на особом контроле, - распорядился Ильяс.

  - У тебя все? - спросил он Якова.

  - Так точно сэр, - подтвердил Яков.

  - Можешь идти, - отпустил его глава ИСБ.

  И тут зазвонил его комм. Ильяс поднес комм к уху, вслушался в то, что говорит ему собеседник и окаменел. Внезапно он махнул рукой Якову, требуя, чтобы тот задержался у него в кабинете. Яков остановился у двери в кабинет. Минут через десять ожидания Ильяс закончил слушать собеседника, отключил комм и повернулся к нему.

  Его побелевшее лицо выдавало сильнейший шок, только что перенесенный им. Он достал из верхнего кармана рубашки маленькую таблетку, проглотил ее, не жуя, и запил водой из стоявшего на столе стакана.

  Чуть придя в себя, он произнес, обращаясь к помощнику. - Яков, срочно вызвать ко мне в кабинет всех начальников подразделений, чтобы через десять минут я их видел перед собой. Да и попроси срочно подъехать начальника ИСР. У нас ЧП.

  - Есть сэр, - отчеканил Яков и выскочил за дверь.

   Через десять минут все его непосредственные подчиненные сидели у него в кабинете готовые выслушать все, что он скажет, но Ильяс продолжал хранить молчание и только нервно посматривал на часы. Наконец в дверь вошли и присели за стол так ожидаемые им начальники ВКС и ИСР.

  Ильяс встал, оперся на стол и медленно, цедя каждое слово, произнес, глядя на своих непосредственных подчиненных. - Уважаемые дамы и господа, у нас ЧП. Как мне буквально только что стало известно от начальника ВКС, - короткий кивок в его сторону, - у нас похитили принцессу. Младшую дочь императора.

  Он помолчал и продолжил, - украли да не одну, а со свитой высоких леди, с ее малым двором, когда они совершали экскурс по пограничным мирам примыкающих к Фронтиру. И не просто украли, а украли бесследно вместе с элитным пассажирским лайнером. На тот момент на его борту было пять тысяч человек отдыхающих и человек пятьсот экипажа. Охрану осуществляли два тяжелых крейсера и пяток эсминцев сопровождения, которые тоже бесследно испарились.

  И он продолжил давать указания подчиненным, срываясь на крик и ругань, колотя подвернувшейся под руку папкой по столу.

  - С этого момента ИСБ переведено на круглосуточный режим работы!, рявкнул он. - Вы говнюки и дармоеды сколько угодно будете жрать, спать и опорожняться прямо на рабочем месте, но найдите мне ее и ее людей!!

  - Бегом за работу!!! - уже не сдерживаясь, проорал он.

  После того как пришибленные его словами подчиненные выскочили из кабинета. Ильяс, присел и посмотрел на оставшихся в кабинете начальников ВКС и ИСР.

  - Кто-нибудь сообщил императору? - уже нормальным тоном он спросил он у них.

  Те переглянулись и дружно покачали головами в знак отрицания. Ильяс поежился. Зная не понаслышке тяжелый и вспыльчивый характер Императора, а также его огромную любовь к дочкам, своим единственным детям, он легко представлял себе, что головы могут полететь не только фигурально, но и в буквальном смысле этого слова. У первого императора это вообще говорят было любимым развлечением, а нынешней весь пошел в своего предка.

   - Значит так, - сказал Ильяс. - Я сейчас прошу императора срочно принять нас всех троих по личному вопросу. Говорить от нашего лица буду с ним я. Надеюсь у вас у вас есть что сказать императору когда он поинтересуется насчет того куда же вы подевали его любимую дочурку.

  Ильяс по комму набрал прямой номер императора и попросил срочно дать им аудиенцию. Выслушав положительный ответ он отключил комм, и посмотрев на сидевших в за столом мужчин, коротко произнес. - Выезжаем.

  Через час они втроем на вытяжку стояли перед императором. Узнав о произошедшем Император Калин не стал никого казнить на право и на лево.

  Он просто подошел вплотную к Ильясу, взял его за грудки и тихим голосом произнес, глядя в его лицо. - Ильяс она моя любимая дочь и вторая по старшинству претендент на трон империи. Ты ее крестный отец. Верни мне ее целой и невредимой.

  Во время этого монолога начальник ИСБ стоял, обливаясь мокрым потом сжимая побелевшими пальцами небольшую папку. Он и ее захватил с собой, чтобы не показывать окружающим охватившую его дрожь в руках.

   И тут его осенило.

  - Мой император, - произнес Ильяс когда император закончил говорить и выпустил его одежду из своих рук. - У меня есть идея!

   - Давай присядем, - показал император на стоявшие недалеко кресла и стал внимательно слушать быстро говорившего Ильяса.

  Проштрафившимся начальникам ВКС и ИСР, присесть император не предложил.

  

  Глава 28. Навстречу судьбе.

  

   Он кипел от ярости, нет не так, он просто был в бешенстве. Он, а это был Марк, медленно прохаживался по основному коридору корабля первого уровня. Я в клетке, я просто как дикий хищник в клетке. Думал Марк. Он чуть не рыдал от злости.

   После миссии по защите Лодри, когда рейдер практически два месяца находился на капитальном ремонте на верфи Лорана, его команда, которой он платил такие бешеные гонорары, все это время трепалась в кабаках о совершенных ими подвигах. Совет наемников, узнав о подробностях проведенной миссии, не долго думая перевел рейтинг его отряда ближе к верхней строчки золотой сотни наемных отрядов планеты и официально подтвердил его статус командора.

   Дальше стало еще хуже. Когда слухи о его подвигах стали утихать в систему прибыла задержавшаяся на Лодри четверка бравых капитанов. Само собой махом перелетев в серебряный список, они породили новую волну слухов о Марке и его "великих подвигах". Норт и Вен напропалую хвастались своими новыми кораблями, а Дравис, вот уж действительно тихоня, просто взял и передал репортерам голонета съемки всех дней обороны Лодри. Служители слухов и развлечений не придумали ничего лучше как смонтировать фильм о происшедших событиях, причем он так и назывался "приключения великого командора наемников и его эскадры".

  Но что самое страшное, так это то, что слух о его усыновлении высоким лордом афф Маатар и назначении главой клана империи просочился сквозь стены представительства империи и выплеснулся на новостные ленты голонета Лорана. Теперь о нем знали все.

  Обезумевшие мамаши переспелых дочурок буквально осадили рейдер, карауля Марка и пытаясь его захомутать в зятья. На него комм тысячами сыпались предложения разновозрастных девиц встретиться и хорошо провести время. Даже веселые девицы операторы станции перехода и те несколько раз выступили в ток шоу сети голонета, рекламируя какой Марк клевый мачо и прямым текстом заявляя о том, что он их парень, причем обоих вместе. Старший Присвик и тот занялся сводничеством, в последнем разговоре с Марком он намекал на наличии у него молодой и свободной для замужества племянницы.

  Когда Марк попытался высказать своему новоявленному "папаше" накопившееся возмущение по поводу всего этого, Надир, только весело рассмеявшись, развел руками и заявил ему что это издержки популярности и таков его крест видать.

  И теперь он торчит на рейдере и не знает, что ему дальше делать. Заданий, как ему заявил Горн в приватном разговоре по комму, вроде нет никаких в ближайшее время, а из корабля он и носа высунуть не может.

  

   .... немного ранее.

   - Старший помощник Надир, - прервал его отдых голос РИ, - поступил сигнал вызова от господина Присвика.

   Надир устроился поудобнее в кресле своей каюты и разрешил. - Выведи сигнал на визор.

   На экране визора появилось изображение Присвика.

  - Господин Надир, - немного нервничая, сообщил он, - со мной по дальсвязи связалась одна влиятельная особа. Она хочет переговорить с вами по защищенному каналу.

   - Ну, хорошо, переключите его на меня, - недоумевающее разрешил ему Надир.

   Тот час изображение визора изменилось. С экрана на него смотрел хмурый мужчина в мундире империи без знаков различия. Да, этого человека Надир ну ни как не мог представить себе, увидеть в своей каюте. Его словно выбросило из кресла, и он отвесил продолжавшему молча смотреть на него низкий поклон.

  - Ваше императорское величество, - выпрямившись произнес он.

  - Успокойся Надир, ты не во дворце на официальном приеме, - немного скривившись, произнес Император Калин. - Сегодня я просителем явился к тебе.

   Надир, продолжая стоять, поинтересовался у него, - хорошо Император, чем я могу служить вам.

  - Надир, я от лица клана Дрэго и Империи прошу через тебя у главы клана афф Маатар, твоего сына Марка, оказать мне личную услугу, - произнес суверен.

  - Я весь во внимании государь, - только и смог ответить ему Надир.

  Присев обратно в кресло он приготовился внимательно слушать Калина.

   Он не зря так поступил, потому что после слов императора, его словно сковал паралич, таково было его изумление от услышанного.

  - Надир у меня украли младшую дочь, - произнес он. - Мои люди облажались по полной. Мы не знаем точно ни кто ее украл, ни для чего это были сделано. Единственно, что мы знаем так это то, что нападавшие, скорее всего, пришли из диких миров Фронтира.

   Я не могу бросить свой флот в Фронтир и придать широкой огласке все произошедшее. Если твой сын возьмется оказать мне помощь, то при удачном исходе клан Маатар получит мое покровительство, один миллиард кредов и я Надир, я буду должен твоему сыну услугу. Мой человек, начальник ИСБ Ильяс будет ждать вас в системе Онко через неделю. Ты поможешь мне Надир? - со скрытой тревогой закончил он.

   Надир только присвистнул про себя, осмысливая слова императора.

  Наконец он встал, и коротко, поклонившись, ответил. - Да государь, клан Маатар сделает все, чтобы помочь империи. Мы прибудем в точку встречи к назначенному сроку. Экран визора погас...

  

   - Марк, - прервал его горестные размышления Надир, - я тебя обыскался. Хорошо РИ подсказала, где ты бродишь. Нам нужно с тобой срочно переговорить. Нам поступил срочный заказ.

   - Хорошо Надир, пошли в мою каюту, там и поговорим, - ответил ему Марк.

  Мужчины прошли в каюту Марка и разместились в креслах. Надир вкратце пересказал ему разговор с Калином.

   - Говоришь, у Калина украли дочь, и он хочет вернуть ее? - произнес, задумчива потирая подбородок Марк. - И нам придется опять выходить во Фронтир?

  - Да командор, подтвердил ему Надир.

   - Каково состояние "Заура"? - поинтересовался Марк у него.

  - По словам Керта он полностью восстановил свою боевую готовность, боеприпас пополнен. Звенья перехватчиков закуплены и размещены на корабле. Экипаж начинает возвращаться на корабль, доложил он.

   - А что с нашей великолепной четверкой? - спросил старпома Марк, намекая на капитанов наемников из серебряной сотни.

  - По слухам они полностью отремонтировали корабли, произвели добор экипажей, закупили недостающее оборудование и истребители. Но сейчас они свободны от найма командор, - добавил он.

   - Свяжись с ними и предложи им предварительный контракт эскорта "Заура" до точки нашего назначения. Всю команду рейдера на борт. Мы выходим в течение дня, - приказал Марк старпому.

  - Будет выполнено командор, - подтвердил полученный приказ Надир и вышел из каюты.

  Как и предполагал Марк знакомые ему по Лодри капитаны наемников с радостью приняли его предложение, и уже к полуночи по корабельному времени эскадра наемников под командованием командора Марка Свенсона афф Маатар покинула Лоран и исчезла во тьме космоса торопясь прибыть в систему Онко.

  

  Глава 29. Охота на принцессу.

  

   Глава имперской службы безопасности Ильяс находился на флагманском дредноуте "Василиск". Стоя на главном мостике, он наблюдал творившуюся в системе Онко картину. Бедная система и ее жители, покачал он головой. Наверное, за всю ее историю существования в качестве пограничного мира ее не посещало столько гостей сразу. По всей системе шныряли сотни боевых кораблей, исследовательских, спасательных и кораблей специального назначения.

   - Господин Ильяс, - доложил ему капитан "Василиска", - в систему вошла эскадра боевых кораблей. По имеющихся в базе данных искина дредноута технических характеристиках, это корабли наемников сэр.

  - Это те, которых вы ожидаете сэр, - закончил он.

   - Хорошо, если это коммандер Свенсон, то дайте ему разрешение на стыковку с дредноутом. Я хочу его видеть у себя в каюте, - распорядился глава ИСБ.

   "Василиск" вышел на связь с прибывшими и удостоверившись в том что это наемники и их действительно возглавляет коммандер Свенсон, приказали рейдеру стыковаться с ними.

   Уже через час Марк сидел в каюте Ильяса, который спокойно рассматривал его.

  Наконец глава ИСБ произнес, обращаясь к Марку. - Коммандер, меня неплохо информировали о ваших похождениях. Император, по моей рекомендации, обратился к вашему клану с просьбой о помощи в этой деликатной ситуации.

  - Вот все что нам известно о пропавших, а также то, что удалось узнать о случившемся от местных жителей и работников станции контроля, - пододвинул ему инфочип Ильяс.

   - В двух словах дело было так, - обрисовал он ситуацию Марку. - Неизвестная группа кораблей вышла из точки перехода ведущая в дикие земли Фронтира. В это время пассажирский лайнер, на котором находилась принцесса, под прикрытием эскадры охраны был на расстоянии ста тысяч километров от нее. Через минуту с радаров станции контроля исчезли все вновь прибывшие корабли, а также лайнер с охраной. Сигналов о помощи зафиксировано не было. Через час через точку перехода был произведен прыжок в сторону Фронтира, состав и численность ушедших кораблей неизвестен. Обломков на месте происшествия обнаружено не было. Мы точно не знаем, было ли это предательством со стороны наших сил ВКС. Кто точно был нападавшим неизвестно, пираты то были или работорговцы, силы ВКС Республики или ЛТМ или кто-то еще.

  - Обращений за выкупом к империи и другим мирам Трех государств не поступало, - закончил он обрисовывать картину произошедшего Марку.

   - Наши действия? - поинтересовался Марк у Ильяса.

  - Официально вы выполняете задание империи по очистке ближайших систем диких земель Фронтира от пиратского присутствия. Срок действия контракта один год. Сумма контракта десять миллионов рублей, - произнес глава ИСБ. - а неофициально один миллиард кредов размещен на счета на предъявителя на Лоране и дожидается от вас успешного выполнения задания.

   - В своих действиях у вас полностью развязаны руки. Делайте, что хотите командор, но младшая дочь императора нужна мне живой и здоровой. Это первоочередная цель. Спасение остальных пассажиров лайнера и других похищенных - второстепенная. Если вы увидите, что не сможете их вытащить, то вы обязаны будете бросить их и возвратиться в систему Онко, - закончил он.

   - Задание понятно сэр, контракт заключен, отряд "Шива" приступает к своей работе, - подтвердил свое согласие Марк.

  - Раз понятно, то почему вы еще здесь? - риторически произнес Ильяс.

   Марк вышел из его каюты и вернулся на рейдер. Вскоре рейдер произвел отстыковку от "Василиска" и в сопровождении остальных кораблей наемников медленно двинулся к точке перехода, в которой скрылись похитители.

   - Господин Ильяс, эскадра наемников произвела переход в дикие земли, - доложил главе ИСБ капитан дредноута.

  - Ну что же, удачи им и успеха, - тихо прошептал Ильяс.

  Его глаза мрачно сверкнули и он добавил. - Охота началась.

  

  Глава 30. Про следу пропавших.

  

   Вот уже второй месяц как эскадра Марка бороздила просторы диких земель Фронтира. За это время наемники смогли обнаружить и перехватить только три небольших корабля пиратов. Космос как будто вымер.

  Допросив командира пиратского корабля последним, попавшим к Марку в плен, командор пришел в глубокое уныние. О похищенном лайнере и о людях, находившихся на его борту, этот одиночка ничего не знал. Более того его допрос пояснил причины такого внезапного опустения близлежащих систем.

  Оказывается после битвы при Лодри Марк и его отряд стали довольно таки известны в определенных кругах Фронтира. Поэтому прослышав о том, что "дикий командор" получил задание на охоту на пиратов, большинство из них предпочли скрыться подальше и переждать в укромных местах пока срок выполнения Марком задание не истечет.

   Наемники эскадры Марка спокойно выполняли задание по поимке пиратских кораблей, однако каждый раз, встречаясь со своими капитанами, командор читал в их глазах, не высказанный ему вопрос о том, что на самом деле ищет Марк в глубинах Фронтира.

   На исходе третьего месяца, после поимки пятого одиночного корабля пиратов, Марк, не выдержав, вызвал к себе в каюту Надира.

   - Надир, - произнес он, глядя прямо в глаза старпома, - мы уже третий месяц валяем дурака изображая пугало для окрестных пиратов, а к выполнению основной миссии мы так и не приступили.

  - Каковы будут твои рекомендации старпом? - поинтересовался Марк у него.

   Надир глубоко задумался, потом помялся и произнес. - Марк, помнишь того торговца из системы Валлир? Которому мы продали груз систем и запчастей.

  - Это Микара что ли? - уточнил у него Марк.

  - Ага, его самого, - подтвердил Надир.

  - Так вот я предлагаю слетать на Келан и попробовать переговорить с ним, вдруг он что-то может знать о пропавших. Слухи по Фронтиру очень быстро расходятся, а о таком призе как пассажирский лайнер, да с несколькими тысячами человек на борту, и целая эскадра имперских кораблей явно будут знать на планетах-государствах. А одиночных пиратов мы можем ловить тут еще очень долго, и вряд ли кто из них сможет нам помочь, - добавил он.

   - Так и поступим. Выступаем на планету Келан системы Валлир, - приказал ему Марк.

  Корабли наемников перестроились в боевое положение, и взяла курс на систему Валлир. Эскадра неслась, оставляя за спиной одну систему Фронтира за другой, не обращая никакого внимания на разбегающиеся у них, буквально из под ног, корабли местного населения.

  Авангард эскадры возглавлял средний крейсер Гарта, в центре построения находился "Заур". С флангов его прикрывали линкоры Норта и Вена. Замыкал эскадру находящийся в арьергарде средний авианосец Дрависа на борту, которого, вместо погибших на Лодри истребителей, теперь были размещены звенья тяжелых перехватчиков.

   Весь путь до системы Валлир на пределе мощности работающих двигателей занял у них около недели и вскоре, эскадра Марка достигла конца своего пути.

   - Да, - с усмешкой произнес Надир, обращая свои слова Марку. - Командор, а о нас тут, похоже, тоже знают.

  Его несколько развеселил нервный голос дежурного офицера станции контроля Келана, со скрытой истерикой приказавшего им остановиться возле точки перехода, сообщить о своих намерениях, отключить орудийные системы и ожидать корабли охранения.

   - Сообщить местным, что наш визит связан с пополнением запасов для эскадры, - приказал Марк.

   Услышав о причине посещения Келана, офицер несколько успокоился и дал добро на стыковку со станцией перехода. Всю дорогу до станции эскадру Марка сопровождали тяжелые боевые корабли местных ВКС. Наконец наемники пристыковались к станции и Марк с Надиром покинули борт рейдера.

   Микара они отыскали в торговой части станции. Он был в одном из складских отсеков, сверяя на комме идентификационные номера грузовых капсул.

  - Микар, рад видеть тебя, - обрадовано произнес Марк.

   - Мы тут понимаешь, ищем тебя по всей станции, а ты в контейнеры зарылся по самые уши! - сделал вид что возмущается, произнес он.

   - Приветствую вас господин Свенсон, - произнес торговец, пожав вошедшим руки.

  - Какими судьбами в наш уголок космоса занесло такого бравого командора, а? ухмыляясь, поинтересовался он у Марка.

  И здесь узнали! - ругнулся про себя Марк.

  - Микар есть приватный разговор, - произнес он.

  - Ну, хорошо командор, давайте спустимся на планету в мой офис, там и спокойно поговорим без посторонних ушей, - сразу став серьезным произнес торговец.

  Уже через два часа они сидели у Микара в его офисе, находящегося в одном из деловых крупнейших центров столицы, и наслаждались расстилающимся с высоты сто тридцатого этажа видом столицы Келара.

   - Так чем тебе может помочь скромный торговец? - поинтересовался Микар.

   - Микар, ты слышал что-нибудь о том, что кто-то несколько месяцев тому назад смог взять и увести на Фронтир очень богатую добычу? - спросил его Марк.

  - Насколько большую командор? - уточнил у него торговец.

  - Пассажирский лайнер элитного класса и его корабли охранения, - быстро произнес Марк.

   Торговец надолго задумался и наконец, посмотрев на Марка, произнес. - Да я слышал о подобном большом пассажирском корабле. Если слухи не врут, этот корабль появился месяца четыре, может чуть больше, у станции стыковки планеты Таро.

  Планета работорговцев, - пояснил он Марку. - Однако он был один, никаких кораблей эскорта вместе с ним не было.

   - Марк, - продолжил Микар, - а ты вообще задумывался о том, как действия людей влияют на окружающий их мир. Вот смотри, ты остановил сводную орду пиратов и работорговцев когда они нападали на приграничные миры Республики и убил лидера "союза волков". К чему это привело? Да к тому, что свято место пустым не бывает, и у волков появился новый лидер. И для того чтобы ему стать во главе союза, проявить себя так сказать, ему бы пришлось достать отличную добычу. Что то, можно сказать уникальное. Лайнер элитного класса с боевым эскортом, на котором вне всяких сомнений находились богатые и известные в империи люди, подошел ему по всем параметрам.

   - Скорее всего, это действительно тот корабль, который ты ищешь. Наверное, новый глава союза волков" просто перепродал его работорговцам вместе с находящимися на борту людьми, оставив боевые корабли себе. Вот как то так командор, - закончил торговец.

   - Сейчас я перекину на твой комм координаты планеты Таро. - Засуетился он.

  - Будь предельно осторожен. Планеты торговцев очень хорошо защищены и просто так их не возьмешь, - добавил он.

   Попрощавшись с ним, наемники вернулись на рейдер. Марк вызвал своих капитанов в конференц зал. Когда они прибыли Марк дал слово Надиру.

  - Господа капитаны, - начал свою речь Надир. - Фактическая цель нашего пребывания в мирах Фронтира вот этот корабль, вывел он изображение огромного лайнера на экраны помещения. На его борту находятся несколько тысяч пассажиров. Он был похищен из пограничного мира империи Онко. Сейчас он находится возле планеты Таро, одного из мира Фронтира. Основным источником доходов жителей Таро, является работорговля. По предварительной информации система планеты Таро хорошо защищено, подробные данные отсутствуют.

  - Наша основная цель это вызволить вот эту красивую девушку с лайнера, - Надир вывел голографическое изображение девушки, показав ее всем присутствующим. - Второстепенная задача вырвать сам корабль и его пассажиров из лап работорговцев и вернуть к заказчику в систему Онко.

  Оплата. При выполнении контракта составит один миллиард имперских кредов, - закончил он и, поинтересовался у находящихся в зале. - Ваши предложения?

  - Прорваться с ходу, расстрелять работорговцев попавшихся на нашем пути и прорвавшись к лайнеру захватить его, - предложил Вен.

  - Не пойдет, - сразу возразил ему Норт, - скорее всего точка перехода очень хорошо укреплена. Нас просто изрешетят на месте при попытке боевого прорыва к планете.

  Собравшиеся помолчали. Вдруг раздался голос тихони Дрависа.

  - Надир, - произнес он, - работорговцы ведь ведут дела с пиратами, а тех довольно таки много. Если мы сможем прикинуться эскадрой пиратов, то мы без труда сможем проникнуть в систему. А там быстро берем на абордаж лайнер и если нужный нам человек на месте, то забрав его, улетаем обратно. Правда обратно нам придется пробиваться с боем.

  - А что! - оживился Марк, - Надир это сможет сработать?

  - По крайней мере, звучит это довольно разумно, - согласился Надир. - Тогда осталось найти коды опознания пиратов.

  В разговор вмешался Гарт, - я думаю надо еще поохотиться на одиночные корабли пиратов. Кто-то из них действительно мог входить в одну из пиратских эскадр. Так-то в его базах данных эти коды могут находиться.

  - Так и поступим, - принял решение Марк. - Кораблям на взлет. Выходим в дикие земли, ищем одиночных пиратов и берем их на абордаж.

  Через пару часов эскадра отстыковавшись от станции совершила бросок к точке перехода и исчезла в глубинах космоса.

  

  Глава 31. Свобода невинным.

  

   Марк стоял в рубке флагмана своей эскадры и с нетерпением смотрел на горящую передним на экране точку перехода. Отряд находился неподалеку от нее скрытый маскировочным полем. Они дожидались перехода на Таро курьерского корабля союза волков, которым пираты оповещали работорговцев о скором подходе одной из своих эскадр с имеющейся для продажи добычей.

   Их предположения по поводу идентификационных кодов подтвердились. Правда наемники потратили еще месяц, гоняясь за одиночными пиратами и пытаясь взять их на абордаж. Те в свою очередь оборонялись до последнего человека, отлично понимая, что живыми они им и не нужны. Десант эскадры нес потери. Так в десантной секции рейдера Марка погибло с десяток человек. Причем ин не помогли не бронированные скафы, ни абордажные роботы, которых РИ направляла, вперед десантников. Но в итоге результат был. На легком крейсере пиратов постройки ЛТМ они нашли так нужные им коды и теперь были готовы проскользнуть на планету работорговцев Таро.

   Наконец дни их ожидания были удовлетворены. Курьер появился точно по расписанию, прыгнул на Таро и через несколько часов вышел из прыжковой точки обратно и постепенно скрылся с экранов радаров наемников. Трогать его Марк запретил.

   Выждав еще сутки, наемники произвели переход в систему Таро, к планете с таким же одноименным названием, местные жители которой не ожидали ничего неожиданного для себя.

   Точку перехода внутри системы сторожили четыре хорошо вооруженных форта. Ее пространство было усыпано двумя сотнями средних ракетных платформ и лазерными турелями. Боевые корабли работорговцев были пристыкованы к станции перехода. Проведя быстрый подсчет, РИ смогла опознать в них линкор, штуки три тяжелых крейсера, несколько средних и малых крейсеров, да с десяток эсминцев.

   Так необходимый им лайнер обнаружился в десяти тысячах километрах от станции перехода. Он сиротливо стоял на месте, ожидая своей участи.

   - Прибывшие корабли остановитесь, и назовите себя, при отказе открываем огонь на поражение, - раздался гнусавый голос со станции контроля планеты Таро в рубки "Заура".

   Надир, как и было ранее уговорено, спокойно ответил ему. - Это эскадра волков Бренона клана союз волков. Везем добычу на станцию перехода. Груз пленные рабы. Передаем идентификационный код.

   - Хорошо, код получен и совпадает. Вы можете продолжить движение к станции перехода. И смотрите тут у меня, не балуйте, а то сразу поотстреливаю вам движки и будете в скафах добираться до станции, - пригрозил им голос.

  - Да не волнуйся ты так, развлекаться мы будем на станции, - успокоил его Надир.

  - А что, я смотрю, наша прошлая добыча еще стоит у вас, - поинтересовался старпом у дежурного.

  - Ага, скоро будут завершены переговоры с покупателями и всех, кто находится на корабле, распродадут куда придется. Девок, так точно по борделям раскидают или в гарем, а то наши ребята на корабле уже замаялись на них облизываться, - "обрадовал" его дежурный и отключился.

   - Марк, - повернулся к нему Надир, - наша тактическая схема такова. Курс к станции проложен вплотную к стоящему лайнеру. Как только подойдем вплотную, так сразу стартуют наши десантники. Получится нейтрализовать находящихся там пиратов, значит, лайнер пойдет к точке перехода вместе с нами, нет, так будем вытаскивать только принцессу.

   - Несмотря на результат, мы, продолжая движение, расстреливаем станцию перехода, подбираем десантников и идем на прорыв из системы, - закончил он.

   - А что фортами прикрытия находящимися в точке? - поинтересовался Марк у него.

   - Будем прорываться с боем, - спокойно ответил ему Надир.

   Когда эскадра наемников достигла местонахождения лайнера, Марк скомандовал начать операцию.

   - Боевая тревога! Всем кораблям привести системы в боевую готовность. Цель станция перехода с пристыкованными к ней вражескими кораблями. Огонь по моей команде. Десантникам приступить к захвату лайнера, - приказал он.

   Выпущенный десант незамедлительно приступил к абордажу лайнера и вскоре сообщил о незначительном сопротивлении находящихся на борту работорговцев. Еще через двадцать минут на "Заур" поступил сигнал о выполненной миссии, цель находилась на борту лайнера и была невредима. Лайнер начал медленное движение по направлению к точке перехода.

   Увидев это, Марк приказал. - Огонь из всех орудий по станции перехода!

  Вся эскадра содрогнулась от выпущенных единым залпом разнокалиберных ракет и осветилась светом от лазерных установок. Это была бойня. Наемники безжалостно расстреливали станцию перехода планеты Таро, жители которой занимались таким грязным делом как работорговля.

  Боевые системы станции и корабли пристыкованные к ней ничего не успели предпринять. Эскадра наемников дала пять полных залпов по станции, превращая тысячи находившихся там людей в кровавую кашу, перемолотую вместе с осколками станции. Свою лепту внесла и протонная пушка рейдера. Ее выстрелы разорвали соединения орбитального лифта, который вел с планету на станцию и он начал медленное и печальное падение на планету.

  Глядя на станцию, наемники наблюдали вспышки взрывов озаряющих ее. Внезапно на месте станции появился огромный пламенный шар, медленно растворяющийся в космосе. Станция просто испарилась со всеми, кто находился на ее борту.

   Марк не жалел работорговцев. Единственно кого он жалел так это несчастных рабов, которые в этот момент могли находиться на ней.

   - Курс на точку перехода. Приготовиться к боевому столкновению, - приказал Марк.

  Корабли наемников повернулись и направились по направлению выхода из системы. Спасенный лайнер следовал за ними.

   - Надир, как нам вытащить целым лайнер из системы? - поинтересовался Марк у своего старпома.

  - Ведь там, - он кивнул на появившиеся, на мониторах рубки изображение фортов, - нас уже ждут.

   - Единственный наш шанс командор заключается в уничтожении двух центральных фортов. Только тогда мы сможем, прикрыв кораблями эскадры лайнер, выйти из точки перехода, - ответил ему старпом.

   Подойдя к границе действия орудийных систем фортов, лайнер остановился и стал ждать удара наемников. Их атака не заставила себя долго ждать. Бронированный кулак наемников обрушился на ближайший форт. Их ракеты и лазерные лучи терзали его корпус. Форт яростно огрызался.

   В это время четыре звена тяжелых перехватчиков Дрависа и два звена перехватчиков "Заура" расчищали путь лайнеру, уничтожая ракетные платформы и лазерные турели.

   Первый форт был уничтожен и Марк приказа перенести огонь на второй форт. Еще час и путь эскадре к свободе был открыт. Подобрав перехватчики и сплотив строй вокруг лайнера наемники, не обращая внимания на единичные ракеты уцелевших ракетных платформ, добрались до точки перехода и покинули систему.

   Путь в систему Онко выдался очень трудным. При прорыве из системы Таро боевые корабли Марка получили повреждения средней тяжести. Кроме того, командор подоспевшей с добычей к работорговцам эскадры союза волков, обнаружив отсутствие станции перехода на Таро и получив описание всего, что произошло от комендантов выживших фортов, пришел в ярость и бросился в погоню за наемниками.

   В последней системе перед Онко он смог нагнать их.

   - Команде лайнера курс на точку перехода в систему Онко. Мощность двигателей на максимум, - распорядился Марк.

  Потом связался со своими капитанами и медленно произнес. - Джентльмены, нам нужно прикрыть переход лайнера любой ценой.

   Капитаны молчали. Новый бой буквально в шаге от окончания миссии да на поврежденных кораблях грозил им смертью.

   - Принять защитное построение! - скомандовал Марк. - Огонь, по приближающимся кораблям противника, по готовности.

   Пиратская эскадра, видя уходивший к прыжковой точке лайнер, накинулась на наемников. Их было семь кораблей. Возглавлял боевое построение линкор, на эмблеме которого злобно оскалилась волчья морда. За ним следовал тяжелый крейсер. С флангов крейсер прикрывали два средних крейсера, а в арьергарде находились три легких авианосца.

   Основной целью пираты избрали линкор Норта. На него обрушился залп из полусотни ракет, и шесть звеньев тяжелых истребителей с чуть отставших авианосцев накинулись на него. Силовое поле, защищавшее линкор, не выдержав ракетного удара, отключилось, и десятки тяжелых лазерных лучей с взорвавшихся ракет пронзили корабль. Как линкор Норта смог выжить Марк так и не смог понять, даже когда разбирал произошедшее сражение.

  Следующий удар пираты обрушили на средний крейсер Гарта. Ему не повезло больше. Ракетный залп пиратов обрушился на поврежденный при прорыве системы Таро корабль. Силовой шит корабля схлопнулся и лазерные лучи, жадно протянувшиеся к крейсеру, смогли пробить защиту реактора. Мгновение и корабль Гарта вместе со всем своим экипажем исчез в облаке расширяющейся плазмы. Это был последний успех союза волков.

   Оскалившийся Марк приказал сосредоточить весь огонь на вражеском линкоре и через минуту он представлял, из себя, медленно остывающую гору обломков. Следом взорвался и тяжелый крейсер противника. Оба средних крейсера пиратов, увидев, что их предводитель мертв, попытались, было выйти из боя, но оставшиеся исправных корабля Марка просто превратили их пепел.

  Перехватчики Дрависа при поддержке перехватчиков рейдера уничтожили вражеские истребители и принялись за авианосцы. Обладая слабым вооружением эти корабли, без авиационного прикрытия, представляли, из себя просто летающие мишени.

   - Всем истребителям сосредоточить огонь по двигателям носителей, - приказал Марк, - глядя на авианосцы, начавшие приготовления к бегству.

  Истребители выполнили свою задачу и Марк, кипя гневом из-за погибшего Гарта, приказал расстрелять их из всех действующих на рейдере и линкоре Вена орудий. Ракетные залпы срывались с кораблей наемников и мчались к стоявшим неподвижно авианосцам. Вскоре они взорвались один за другим. Так мощная ударная эскадра союза волков прекратила свое существование.

   - Что с кораблем Норта? Есть ли выжившие с корабля Гарта? - уточнил он у Надира.

  - Корабль Норта сильно пострадал но может продолжать движение, погибло по меньшей мере половина команды. Выживших с крейсера Гарта нет командор, - тихо ответил он.

   - Пассажирский лайнер произвел переход в систему Онко, - раздался в рубке голос РИ.

  - Эскадре вернуться на курс к точке перехода в систему Онко. скомандовал Марк и добавил уставшим голосом. - Надир принимай командование, я буду у себя в каюте.

  Марк развернулся и медленно вышел из главной рубки рейдера. Он шел в свою каюту и думал о том, что произошло. Он устал терять свой экипаж, тех, кто стал ему другом на Лоране.

   Потрепанные корабли наемников совершили переход в систему Онко.

  

  Глава 32. Нечаянная любовь.

  

   Марк с Надиром стояли в большом зале переговоров дредноута "Василиск" ожидания главу ИСБ Ильяса афф Тор. Сразу после прибытия в систему Онко они были вызваны на борт его флагманского корабля.

   Наконец их ожидание закончилось. Ильяс подошел к ним в окружении нескольких девушек.

  - Знакомьтесь, - представил он мужчин девушкам. - Вот ваши спасители командор Марк Свенсон глава клана Маатар и его старший помощник высокий лорд Надир афф Маатар. А это принцесса Дэя ифф Дрэго младшая дочь императора Калина, Тея ал Гиро, Шани ал Тари и Рита ал Толл, ее близкие подруги.

   Марк не слышал то, что произнес Ильяс, его глаза не отрываясь, смотрели только на одну девушку. Ту, что внезапно стала самой единственной для него, прекрасной и неповторимой. Ее ярко синие глаза сияли отблесками неба, темные шелковистые волосы так и манили руки Марка к себе.

   Принцесса заметила интерес буквально остолбеневшего от нахлынувших чувств молодого коммандера. Сначала ее взгляд вспыхнул возмущением, когда она решила, что интерес молодого офицера направлен на нее. Но когда она проследила направление взгляда Марка направленного на свою подругу, юную леди ал Толл она улыбнулась и подмигнула ей. Юная леди ал Толл вспыхнув от смущения, не знала буквально, куда себя деть.

   Когда Надир понял, что молчание слишком затянулось, и как то стало совсем уж неприличным, он пихнул Марка в бок и прошипел, одновременно улыбаясь девушкам, ему на ухо. - Марк да очнись ты! Хватит глазеть на девушек!!

   Марк внезапно почувствовал, что он возвращается с небес на грешную землю.

  Откашлявшись, что бы скрыть охватившее его волнение, он коротко поклонившись девушкам произнес.- Командор Свенсон, рад видеть вас живыми и невредимыми.

  - Надир, - скромно представился его помощник.

  Девушки, зардевшись, тоже представились.

   Мужчины попрощались с девушками, которых офицеры "Василиска" повели на экскурсию по кораблю, и Ильяс пригласил их пройти в его каюту.

   Когда мужчины присели в его каюте он потребовал доклад Марка о проведенной операции.

  Выслушав в подробностях все, что произошло в мирах Фронтира Ильяс, чуть помедлив, произнес, - командор, я в лице императора благодарю вас лично, ваш клан и ваш отряд за блестяще выполненную работу. Вы смогли не только спасти принцессу, но и вывести лайнер со всеми пассажирами, находящимися на борту лайнера. Империя не сможет вернуть погибших товарищей и членов команды, но мы можем быть благодарны. Император, будучи полностью довольным исходом похода, удвоил ваш гонорар до двух миллиардов имперских кредов. Также все ваши корабли будут полностью отремонтированы за счет империи. И как вы понимаете, Император теперь сильно должен клану Маатар, а благодарность империи может быть очень весомой. Не растратьте ее по пустякам.

  И напоследок, я заметил ваш интерес к спасенным вами девушкам и надеюсь, что объектом вашего внимания стала не Дэя ифф Дрэго. Мне бы не хотелось отправлять на казнь такого многообещающего офицера из-за оскорбления действием императорской фамилии.

  - Надеюсь, мы поняли друг друга? - с иронией поинтересовался, глава ИСБ у моментально вспыхнувшего так, что он него можно было прикуривать сигары, командора.

  Молча кивнув ему в ответ, Марк буквально вылетел из его каюты и быстрым шагом направился на "Заур". Следом за ним шел, стараясь не отстать Надир. Он шел, покачивая головой, и что-то изумленно бормотал себе под нос.

  Когда они перешли на борт рейдера Надир остановил Марка, придержав его за рукав, и изумленно поинтересовался него, - Марк ты что, действительно запал на принцессу?!

   Марк, нервы которого были уже на пределе не выдержал, обернулся и буквально впечатал своего "папашу" в стену коридора рейдера.

  - Нет! - прошипел он. - Я не запал на принцессу! Я запал на прекрасную леди ал Толл.

  Силы оставили его и он отпустил старпома.

  - Надир, что мне делать, я не могу не думать о ней! - простонал он.

  - Ну, для начала мы пройдем с тобой в твою каюту, где ты выпьешь стакан вина и просто ляжешь спать, а завтра, мы, что-нибудь придумаем, - понимающе произнес Надир и просто потащил за собой Марка.

   Стакан вина оказался бутылкой, затем еще двумя и Марк забылся, заснув в пьяном угаре. Надир с трудом поднялся и, покачиваясь, вышел из каюты Марка. Завтра будет очень трудный день, подумал он.

   Утром Надир влетел в каюту командора, весело прокричав ему с порога. - Вставай Марк! Великие дела ждут нас!

  И увидев, что Марк и не подумал шевельнуться, тут же добавил, - я придумал как познакомить тебя, с юной леди ал Толл.

  С кровати, где лежало тело Марка, раздался протяжный стон, и его тело с заметным усилием приняло вертикальное положение. Марк раскачивался из стороны, в сторону обхватив голову руками. Он мучился тяжелейшим похмельем.

  - Говори потише Надир, - простонал он. - Что там насчет леди?

   - Э Марк да ты вообще как я посмотрю никакой, - оценив его состояние, произнес Надир. - Ну, хорошо, сегодня ты отсыпайся, приходи в себя, а завтра мы встретимся с юной леди.

  - Принцесса Дэя вместе с сопровождающими ее девушками решила завтра посетить и осмотреть корабль своего спасителя, - ехидно добавил он.

  - Какой отсыпаться! - проорал Марк.

  Он выскочил из постели как ошпаренный и заметался по каюте в поисках своих разбросанных вещей.

  - Всем драить корабль! - приказал он, моментально забыв о только что мучившем его похмелье.

  РИ послушно транслировала его приказ на весь рейдер.

   Эту картину надо было видеть своими глазами. Весь экипаж, бог знает, откуда доставшего Кертом тряпками, выдраивал до блеска коридоры, каюты, различные общественные помещения многокилометрового космического корабля. Довольно комично смотрелись штурмовые абордажные роботы, которые вместо боевого оружия вооружились наспех сделанными Кертом приспособлениями для чистки "Заура".

  Экипаж стенал, стонал, неприкрыто крыл матом своего бесноватого и влюбленного командира, но выполнял приказ. К следующему утру внутренние помещения рейдера буквально сияли своей первозданной чистотой. А пораженный экипаж дредноута "Василиск" наблюдал картину покраски тяжелого космического корабля в походных условиях. Десантники, вооружившись разбрызгивателями, наносили на внешнюю обшивку рейдера уже третий слой специальной краски.

   Ближе к полудню на борт рейдера прибыла принцесса со своим ближайшим окружением. Марк как радушный хозяин, прихватив с собой Надира, встречал их в шлюзовом переходе. Весь экипаж рейдера был переодет в мундиры цветов клана Маатар, черного с красным.

   - Принцесса Дэя! Леди! - поприветствовал их Марк. - Рад приветствовать вас на борту этого замечательного боевого корабля "Заур".

  - Коммандер Свенсон, мы бы хотели поближе познакомиться с кораблем, вы не могли бы провести для нас небольшую экскурсию по нему, - попросила его принцесса.

  - С удовольствием Ваше Высочество, - ответил Марк и пригласил девушек следовать за ним.

   Экскурсия затянулась на несколько часов. Когда Марк понял, что девушки проголодались, он пригласил их на выбор посетить столовую для офицеров корабля или бар, где для них специально могли накрыть столик.

   Дэя изъявила желание сначала посетить столовую, а потом и бар.

   Неспешно перекусив, они прошли в бар, в баре на том момент находилось несколько офицеров рейдера. Леди ал Толл присела в углу бара за маленьким столиком, а остальные девушки под предводительством Дэи буквально насели на высоких и стройных мужчин, с мощной мускулатурой, выпирающей из одетых на них мундиров.

  - Какие красавчики! восхищенно прошептала леди ал Тари на ухо принцессе.

  Та тихо рассмеялась в ответ.

   Надир, увидев прекрасную возможность исполнить данное Марку обещание, повел его к столику, за который присела леди ал Толл.

  Он усадил Марка напротив леди и коротко произнес, обращаясь к ней. - Леди ал Толл позвольте вам представить вот этого молодого человека, он безумно влюблен в вас с того дня как смог лицезреть ваше обаяние. Я думаю, у него есть, что вам сказать.

   И Надир, коротко поклонившись ей, спокойно направился к принцессе, что-то насвистывая себе под нос.

   Марк мечтал испариться, исчезнуть с того места где он сидел. Чертов "папаша"! Такой подставы он от него ну никак не ожидал.

  - Командор расскажите мне о вашем корабле поподробнее, - делая вид, что не расслышала слов Надира, попросила его леди ал Толл.

   Марк, просто неимоверным усилием воли подавив попытавшую было появиться панику и коротко улыбнувшись, сказал. - Как пожелаете леди.

  Постепенно он полностью успокоился и его рассказ приобрел черты увлекательнейшего повествования. Но леди ал Толл хотя и слушала его внимательно и периодически поддерживала его рассказ, прося уточнить это или подробнее описать вот это, но основное ее внимание заострено на другом. Ее взгляд наслаждался его фигурой, чертами лица и приятным негромким голосом, которым он так интересно описывал свои похождения в качестве капитана наемников. Она действительно заинтересовалась этим молодым командором.

   В это время Дэя с подругами собралась дальше на экскурсию. Она хотела было окликнуть Риту ал Толл, как к тому моменту выяснил Марк, было ее имя, но подошедший к ней Надир предложил свои услуги в качестве их провожатого. Принцесса внимательно посмотрела на сидящую у стены парочку, увлеченную разговором, на ее лице промелькнула понимающая улыбка и девушки, вместе с Надиром и другими офицерами рейдера вышли из бара.

   Марк закончил рассказывать Рите о своей жизни и посмотрел на нее. Девушка улыбнулась, молодой командор понравился ей.

  Чуть наклонившись вперед, она накрыла своей изящной ручкой руку Марка и попросила его. - Марк, мы будем этой в системе еще неделю, ты не мог бы мне показать, что ни будь интересное на планете Онко?

  - Как прикажет леди, - ответил ей Марк. - Думаю, через пару дней мы сможем отправить на пикник. А если завтра леди соизволит посетить мой корабль, то я смогу ей показать то, что она не увидела на сегодняшней экскурсии.

  - Я подумаю, с легкой улыбкой ответила ему Рита и встала из-за столика.

  Марк, судорожно вспоминая правила этикета, подскочил к ней, отодвинул мешавший ей выйти стул и предложил свою руку. Так они дошли до места перехода на "Василиск", где Рита, попрощавшись с ним, исчезла на его борту.

   А Марк стоял, прислонившись к борту своего корабля, и о чем-то думал задумчиво улыбаясь.

   На следующий день с ним связалась Рита и напомнила о приглашении Марка. Тот с радостью пригласил ее на борт корабля. Встретив Риту, Марк поцеловал ей пальцы поданной ему руку и, выпрямившись, повел ее за собой. Руку леди он так и не отпустил. Минут через десять они вошли в небольшую комнату со сферическим потолком. По центру комнаты стояло только одно кресло.

  Усадив девушку в кресло, Марк, встал за ее спиной и, положив руку на спинку кресла, негромко произнес. - Открыть внешние створки. Выключить освещение.

  Створки, прикрывавшие помещение от возможных повреждений разошлись в разные стороны, погас свет и в обступившей их темноте начали вспыхивать звезды. Одна, две, десятки, сотни и тысячи звезд, вспыхнули, и остались гореть, освещая все вокруг своими лучами. Это было исключительно изумительное зрелище. От нахлынувшего восторга девушка негромко вскрикнула и прижалась к руке Марка.

  Подождав минут десять, дав девушке насладиться окружающим ее зрелищем и немного прийти в себя от нахлынувших на нее чувств, Марк стал негромким голосом рассказывать об окружающих им звездах. Он припомнил все, что рассказывал ему в детстве Надир и смог передать Рите всю красоту окружавших ее миров.

   Когда он закончил свой рассказ, Рита нехотя поднялась из кресла и направилась к выходу с корабля, ей хотелось слушать голос Марка еще долго и долго. Марк, провожая девушку, поцеловал ее на прощанье, она не стала отстранять его.

   Их роман развивался стремительно. На один из последних своих вылетов на Онко Марк прихватил с собой игристое вино, пару фужеров и самое главное, он вез с собой старинное кольцо. Кольцо, украшенное брильянтами. Это кольцо осталось у Надира от его погибшей жены, но он без слов протянул его Марку, узнав, что тот хочет сделать Рите ал Толл официальное предложение руки и сердца.

   Расположившись на своем старом месте Марк, выставив на привезенный с собой столик вино и фужеры, повернулся к Рите, встал на колено и протянул ей кольцо.

  - Леди ал Толл, выходите за меня замуж, - произнес он.

  Подняв на нее свои глаза, в которых светилась любовь, он тихо добавил. - Рита, я люблю тебя.

  Рита взяла кольца, задумчиво покрутила его в руках и молча надела на безымянный палец. Она обхватила вставшего Марка руками и губы влюбленных слились в долгом поцелуе. Что было дальше, видел только теплый осенний ветерок, проносившийся над Онко, да легкий дождь, омывавший влюбленных. Только под вечер они вернулись на борт рейдера, промокшие под легким дождем, но счастливые и улыбающиеся, держась крепко за руки.

   Настал день отъезда лайнера в центральные миры империи. Однако Рита, скромно потупившись, сообщила принцессе и главе ИСБ, что коммандер Свенсон любезно согласился подвезти ее прямо к так ожидавшим ее родителям. Услышав это, Дэя расхохоталась и вместе с подружками стала наперебой поздравлять Риту. Причем молодые леди ал Гиро и ал Тари, стоя за ее спиной и приводя ее в полное смущение, знаками показывали Рите что и как она должна делать с молодым командором. Ильяс глядя на все это только качал головой, поражаясь падению нравов женщин высшего общества Империи.

   Спустя несколько часов лайнер направил свой путь к центру империи, а рейдер лег на курс по направлению к планете Аргус, где жили родители Риты.

  

  Глава 33. Возвращение блудной дочери.

  

   Марк стоял на мостике "Заура", нервно сжимая руки и пытаясь не начать наматывать километры взад-вперед в рубке корабля. Надир с пониманием посматривал на него, ухмыляясь в недавно выращенные усы. Марк просто боялся того как встретят его родители Риты. Его возлюбленная "успокаивала" его, дурачась в кровати каюты капитана и шепча ему на ухо о том, что они будут рады увидеть у себя в зятьях такого бравого капитана наемников.

   Корабль медленно приближался к станции перехода планеты Аргус.

   - Неизвестный корабль назовите себя, - произнес голос со станции контроля.

  - Это тяжелый рейдер "Заур" наемный отряд "Шива". Цель прибытия доставка пассажиров, - ответил ему Марк.

  - На борту находится, леди Рита ал Толл, - добавил он.

   - Стыковка разрешена к первому доку, - сообщил ему офицер станции контроля.

   Состыковавшись со станцией перехода Марк, Надир и Рита перешли на ее борт. Спустившись на орбитальном лифте на Аргус они, заказав глайдер, уже в скором времени стояли возле особняка клана афф Толл.

   В дверях особняка их встречали родители Риты. Оказывается, со станции контроля им уже сообщили, о прибытии считавшейся похищенной их дочери.

   Рита бросилась на шею высокому мужчине с чуть седоватыми волосами, отец как понял Марк, а потом поцеловала свою мать.

   - Папа, мама, познакомьтесь это мои спасители. Высокий лорд Надир афф Маатар и его сын, глава клана Маатар Марк, - представила их Рита.

   - Высокий лорд Генза афф Толл, - коротко поклонившись, представился отец девушки.

  - А это моя жена и мама спасенной вами дочери, леди Онис ат Толл, произнес он.

   - Да что вы стоите то в дверях! - спохватился он. - Давайте пройдем в дом.

  Они прошли в дом. Изнутри особняк просто восхитил Марка своим великолепием. Лепные потолки, мозаичный пол, отделанные мрамором стены, великолепные картины и барельефы просто потрясли его. Внимание Надира привлек небольшой столик, подойдя к нему поближе и тщательно рассмотрев его, он покачал головой, уважительно поглядывая в сторону хозяев.

  - Этот столик с погибшей Земли, - тихо сообщил он Марку, - ему почти тысяча лет. Он стоит почти как тяжелый крейсер.

   Подивившись на раритет, Марк с Надиром прошли в небольшой зал, где радушные хозяева уже организовали небольшой столик с закусками. Когда гости присели Генза с женой стали расспрашивать их о том, как происходило спасение их дочери. Марк, пытаясь особо не вдаваться в подробности, рассказал, как обстояло дело. Во время его рассказа несколько раз вставлял комментарии Надир, да Рита, тоже не удержавшись, что-то щебетала родителям.

  Марк закончил свой рассказ следующими словами. - И вот я понимаю, что девушек работорговцы хотят продать для утехи старым извращенцам в бордель. Осознав это, я решил принять все меры, что бы такие девушки как Рита смогли избежать желаемой им участи.

  Осознав, что могло произойти, какой участи на самом деле избежала их дочь, хозяева пытались отойти от нахлынувшего на них шока.

   - Так, нам пора идти, - посмотрев на комм произнес Надир.

  Вместе с Марком они встали, простились с хозяевами дома и отправились обратно на корабль.

   Вечером, во время ужина Рита сообщила своим родителям потрясающую новость. - Папа, мама, Марк сделал мне предложение, и я приняла его.

  Рита посмотрела на своих ошарашенных таким поворотом дел родителей и решила немножко добить их, - а если клан афф Толл будет против моего замужества и будет силой удерживать меня, то у моего будущего мужа хватит сил, чтобы раскатать Аргус по бревнышкам и мы улетим жить в другие миры.

  - А теперь прошу меня извинить, - сказала она и отправилась к себе в комнату.

   Убитые новостью родители остались в обеденном зале.

  - Дорогая! - беспомощно произнес высокий лорд Генза, - что ты на это скажешь?

  - Ничего дорогой, - спокойно произнесла Онис, вытерев салфеткой уголки рта.

  - Но Они! - так сокращенно ласково звал ее наедине муж, - она ведь хочет выйти замуж!

  - А что ты хотел дорогой? - вопросительно посмотрев на него Онис. - Девочка выросла. Ей уже исполнилось двадцать лет. Самый возраст для брака и создания своей семьи. Не вижу оснований, почему бы ей не понравился этот красивый молодой парень. На всякий случай я навела справки в отношении наших гостей. Сам посуди, навестившему нас молодому человеку всего двадцать пять лет, а он уже командор, глава клана и командир наемного отряда. Имеет хорошие связи с главой Лорана и отличное отношение правителя Лодри. Его текущий денежный счет сравним с годовым оборотом нашего клана.

  - Но вот то, что он избранник из клана Маатар, вот это несколько беспокоит меня, - задумчиво произнесла она. - Они ведь считаются отлученными от двора Императора, в опале.

   - Ну, если тебя беспокоит только это, то ты можешь не волноваться, - успокоил ее Генза. - Клан Маатар не находится в опале у императора. Просто на некоторое время он был отстранен от высшего света, однако уже больше пятнадцати лет они могут туда вернуться.

   - Раз причин для отказа нет, то я пойду, обрадую дочурку, - со смешком сказала Онис мужу и направилась к ней в комнату.

   На следующее утро Марка разбудило веселое треньканье комма. Поднеся его к уху, он услышал восторженный голос Риты. Из ее обрадованных слов Марк понял, что родители Риты согласились дать свое согласие на их брак и ждут жениха вместе с его отцом сегодня к вечеру у себя дома.

   Целый день Марк подыскивал подарки для родителей своей невесты. Надир, сжалившись над его мучениями, наконец, помог в его нелегком выборе и они, прихватив, с собой шикарный букет цветов, отправились в гости к хозяевам клана афф Толл.

   В дверях уже знакомого им особняка их встречало семейство афф Толл. По этому случаю, Рита надела легкое воздушное платье так подходящее к цвету ее глаз, а ее отец облачился в мундир цветов клана афф Толл, зеленый с синим.

   Гости поздоровались с родителями девушки, и Марк подарил ей букет цветов. Рита прижала их к лицу и вздохнула приятный запах роз. Ее глаза искрились восхищением, глядя на Марка. Она не сомневалась в сделанном ею выборе.

   Пройдя в гостиную дома и встав около стоявших, друг напротив друга диванчиков, Марк подарил родителям Риты выбранные Надиром подарки и произнес. - Я прошу руки вашей дочери.

  Генза внимательно осмотрев восторженно смотрящую на парня дочь, махнул рукой и сказал, - а чему быть того не миновать. Мы не пойдем против воли и желания нашей дочурки.

  - Марк, - тут он пристально посмотрел на него. - Мы даем тебе наше согласие.

  - Не обижай нашу дочь, - тихо добавил он.

   - Ну что же, за здоровье молодых и за основание новой семьи! - произнес Надир и, подойдя к стоящему между диванчиков столику, наполнил стоявшие там фужеры игристым вином.

   Все дружно выпили за любовь и новую семью. Вскоре Генза что-то стал выяснять у Надира, негромко разговаривая со своим новым свояком. А Онис только весело посматривала на свою дочь, которая присев на колени к Марку и обхватив его одной рукой дурачась, пыталась напоить его вином, то поднося к его лицу наполненный фужер, то отводя в сторону. Влюбленные были заняты только собой и больше не обращали ни на что внимания.

   - Кхе, кхе, привлек внимание Марка отец Риты.

  - Когда свадьба? - коротко поинтересовался он у Марка.

  Марк на секунду задумался и ответил ему, - мне осталось закончить всего одно дело, и мы сразу поженимся.

  - Кассиус! - догадался Надир.

  - Да, мой дом, - упрямо подтвердил ему Марк и его глаза угрожающе сверкнули, предвещая поработившей его родной мир корпорации скорое наступление расплаты за все содеянное.

  

  Глава 34. Цена свободы.

  

   Молодой командор со своим старпомом уютно расположились на небольшом диванчике в приемной императора Калина, ожидая аудиенции. На них были скромные мундиры в цветах клана Маатар, черное с красным. В очереди среди желающих попасть на прием к императору они были в самом конце.

  Как сказал командору старпом, - зачем торопиться? Кто будет нужен императору того и вызовут.

   Напротив них расположились на таком же диванчике высшие сливки общества, высокие лорды империи, некоторые были со своими домочадцами. Некоторые из них, самые пожилые, узнавали старпома, и в их глазах вспыхивало изумление. Другие, будучи более молодыми и не зная, кто это посматривали на них с еле скрываемым презрением. Надо же какие-то плебеи хотят лично увидеть императора.

   Марку надоело такое бессмысленное ожидание и он, пихнув в бок Надира, попросил его описать, что такое высший свет и с чем его едят.

   - Высший свет Империи? - удивился Надир. - Да это же мы с тобой.

   Вот сам посуди. Всего кланов в Империи, где то под сотню. У нас есть Император, который правит всеми. Ему лично подчиняется малый совет из нескольких высоких лордов и глав кланов, которые управляют своими владениями - планетами фактически единолично.

   Дальше идут высокие лорды, главы кланов, которые, не имея таких обширных владений, тем не менее, представляют собой довольно мощную силу. Фактически они формируют Совет Лордов.

   Следом идут их жены, наследники и просто дети.

  - Вот так выглядит весь высший свет империи, - закончил он.

   Наконец из двери выскочил, поспешно отдуваясь один из высоких лордов империи, весь багровый и вспотевший, он выглядел так, как будто его заставили в течение дня таскать на себе мешки с тяжеленными камнями. Очередной дворянин хотел было зайти к императору, но его внезапно остановил секретарь сидевший за небольшим столиком в углу приемной. Оторвав комм от уха, он быстрым шагом подошел к "плебеям" и громко пригласил их пройти на аудиенцию. Убедившись, что они вошли в зал, секретарь обернулся к находившейся элите и заявил, что на сегодня прием у императора закончен.

   Император ожидал их сидя за небольшим столиком, стоявшим возле одной из стен зала. Марк с Надиром, а это были наши герои, подошли к императору и коротко поклонились. Император взмахом руки приказал им присесть рядом с собой.

   - Что привело ко мне вас господин Свенсон и вас господин Надир? - поинтересовался он у подошедших к нему.

  - Император, клан Маатар просит вернуть долг рода Дрэго, - несколько волнуясь, произнес Марк.

  - И что глава клана Маатар хочет попросить у меня? - внимательно посмотрел Калин на Марка.

  Тот, вздохнув в ответ начал свой рассказ. - Моей родной планете Кассиусу не повезло Император. Сто пятьдесят лет назад ваш предок, император Никар, будучи обманутым тогдашним главой корпорации, помог уничтожить большую часть населения независимой планеты. Ему обещали, что это приведет к восстановлению законного правления династии Дрэго на планете Кассиус. С тех пор планетой фактически правят корпораты. Мы официально не входим в состав Империи, находимся на положении полурабов корпорации. Жители планеты не могут выбраться за ее пределы и увидеть другие миры как это смог сделать я. Я понимаю, что путь в будущее процветание Кассиуса лежит вместе с путем империи. Я прошу род Дрэго исправить допущенную ошибку и дать возможность клану Маатар скинуть с имперской планеты рабское ярмо корпоратов.

  Император долго думал над словами Марка.

  Наконец он повернулся к Надиру и сказал. - Надир, ну вот что ты за человек то такой, а? Приемного сына и то воспитал в духе все для других.

  - Ну почему Марк не как большинство моих дворян, которые пытаются урвать у меня побольше власти и денег? - с досадой произнес Кавин.

  - Меня воспитывали в духе верности Империи и верности роду Дрэго, - торжественно произнес Надир. - Также я воспитал своего сына.

  - Да Марк, жаль, что ты только приемный сын Надира. Был бы родной, я бы не раздумывая, женил бы тебя на одной из своих дочерей, а там глядишь и был бы ты новым Императором, - подмигивая, заявил ему Калин.

  Марк от удивления закашлялся, а Надир, воспользовавшись заминкой в разговоре, быстро произнес. - Мой Император! А ведь Марк мой родной сын!

  Император, а следом и Марком, удивленно посмотрели на него.

  - После того как я попал на Кассиус я повстречал прелестную девушку и мы долго встречались с ней. Однажды она через своего брата сообщила мне, что беременна от меня и пропала. Я разыскал ее брата, к этому моменту он работал на свалке, он сообщил мне, что моя возлюбленная умерла при родах, а ребенок погиб, - начал свой рассказ Надир. - В восемь лет я впервые увидел Марка. Он был вылитая копия моего первого сына, только чуть повзрослевший. Взять пробу ДНК теста мне не составила особого труда, как учителю в школе, где все ученики проходят ежегодный медосмотр и сдают свою кровь на анализы. Я договорился с поселковым врачом, и она отправила образцы моей крови и крови Марка на анализ, он показал, что Марк мой родной сын.

  Имея на руках такие доказательства, я навестил брата моей погибшей возлюбленной. Он признался, что сначала и сам не знал, что его племянник выжил. Ему сообщили, что тот находится в столичном приюте Ранна, и он взял его к себе на воспитание.

  - Да, - спокойно произнес, Надир, глядя прямо в глаза изумленного Марка. - Я твой родной отец, а Даг Свенсон, в семье которого ты воспитывался первые годы твой родной дядя.

  - Вот результаты теста ДНК, которые я хранил их у себя несколько десятков лет, - протянул он ему бумагу, украшенную медицинскими штаммами Кассиуса.

  - Вот так поворот! - рассмеялся император, - ну что Марк, может тебя все-таки женить на одной из моих дочек? Глядишь и будешь мне наследничком!

  Марк отчаянно замотал головой в знак не согласия.

  Придя в себя, он произнес, - Император, так получилось, что у меня уже есть невеста и мы планируем, в ближайшее время, сыграть свадьбу.

  - И кто эта счастливица? улыбаясь, поинтересовался Калин, взяв со стоящей на столешнице вазы яблоко и собираясь надкусить его.

  - Единственная дочь высокого лорда Гензы афф Толл, - решительно произнес командор.

  Раздался изумленный присвист Императора, забытое яблоко, упав на столик, покатилось по нему и замерло, качаясь на его краю.

  - Так-так, - произнес Калин, в своей голове он в бешеном темпе прокручивал изменяющийся политический расклад в среде высоких лордов после планирующегося объединения кланов Маатар и Толл.

  - Так тому и быть, - наконец решил он.

  - Я принял свое решение! - объявил Император Марку с Надиром. - Войска я клану Маатар не дам, но и корпоратов я запрещу поддерживать. Если клан Маатар сможет отобрать планету Кассиус у корпоратов, то он отойдет в ленное владение клана Маатар. А ты Марк, войдешь в малый совет владык империи, который подчиняется мне напрямую. Туда входят высокие лорды и главы кланов, которые имеют в своем безраздельном подчинении хотя бы один населенный мир. Ты станешь четвертым из них.

  Надо было видеть глаза Надира. Фактически государь предложил клану Маатар, возвысится над всеми остальными кланами, ну за исключением еще трех, и подчиняться непосредственно императору напрямую.

  Мы принимаем ваше решение государь, сказал Марк и они, с Надиром поднявшись и поклонившись, покинули зал аудиенций.

  Через неделю, когда они вернулись на Лоран, Марк принялся готовиться к самому решающему бою в своей жизни.

  Взяв с собой Керта он посетил на Лоране старшего Присвика, где договорился с ним о продаже имеющегося нитриума. Всю вырученную сумму за него, а это было почти полтора миллиарда имперских кредов, просто цена к тому времени на него несколько выросла, он был готов пустить на подготовку к операции. К этому времени совет наемников официально утвердил его отряд как элитных наемников. Поэтому Марк не думал, что возникнут особые сложности с набором кораблей. Так оно и оказалось.

  Когда Марк объявил о миссии на Кассиус от желающих оказать ему помощь, ни и прилично заработать при этом, отбоя не было. Первым делом он взял к себе во флот Норта и Вена, да парочку их новых друзей с их линкорами. Следом к нему пришел Дравис, к моменту найма уже поменявший свой средний авианосец на тяжелый, с небольшой доплатой. И тоже привел с собой трех капитанов средних авианосцев. Нанял шесть капитанов золотой сотни и восемь капитанов серебряной сотни тяжелыми крейсерами, а также два десятка серебряных и бронзовых капитанов на средних и легких крейсерах.

  Также ему пришлось нанять шесть пехотных бригад размещенные на четырех тяжелых транспортников, которые он собирался использовать для зачистки городов Кассиуса от находившихся там корпоратов.

  И вот, наконец, все сборы подходили к своему завершению, и вскоре наступит день возвращения на Кассиус.

  

  Глава 35. Спасение невесты.

  

   Марк совсем замотался, занимаясь делами по подготовке к рейду на Кассиус. Надир встречался с капитанами, которые дали свое согласие присоединиться к отряду "Шива" на время выполнение операции. Керт с подчиненными пытался сделать что-то невозможное, усилив боевую мощь формируемого флота.

   Наконец настал тот момент, когда Марк сидел у себя в каюте и уже знакомился с разработанным старпомом планом боевых действий. В это время его внимание привлекла РИ, проинформировав его о поступившем вызове от клана Толл. Сердце Марка кольнуло тревожно предчувствие случившегося.

   - РИ, выведи вызов на визор, - разрешил он ей.

   Тот час на экране монитора каюты появилось изображение его будущего тестя. Его внешний вид указывал на сильное волнение.

   - Рад видеть вас господин Генза афф Толл. Что побудило вас обратиться ко мне? - поздоровавшись, спросил Марк.

   - Марк, Рита пропала! - выдавил через силу высокий лорд Генза.

   - Поясните ваши слова лорд. Как такое вообще могло произойти на вашей планете?! - потребовал Марк.

   Высокий лорд опустил глаза, его взгляд выражал отчаяние.

   - Когда ты отправился на Лоран Рита уже через несколько дней хотела полететь за тобой следом. Она хотела быть все время с тобою рядом. Мы отказались отпустить ее одну и даже приставили охрану, которая следила за каждым ее шагом, когда она выбиралась в город, - произнес Генза.

   Но, не смотря на наши действия, она однажды ночью выбралась из особняка и исчезла в городе. В списках пассажиров вылетевших с планеты за последнее время кораблей она не значиться. Мои люди перевернули весь город и порт вверх ногами, но ее не смогли обнаружить. По времени она должна была давно встретиться с тобой. Если ее нет у тебя, то значит, ее кто-то похитил, - тихо закончил он свой рассказ.

   - Она ко мне не прилетала, - отрицательно ответил Марк. - Я срочно вылетаю к вам на Аргус!

   Связь прервалась.

   Он вызвал к себе Надира с Кертом.

   - Слушайте меня внимательно, - сказал Марк, внимательно рассматривая своих офицеров. Риту похитили, и я срочно вылетаю на Аргус. Наши планы немного откладываются Надир. Ты летишь со мной. Предупреди наших капитанов, выплати им вперед небольшую неустойку за задержку.

   - Керт, ты остаешся на Лоране. Срочно выйди на связь со своим старым приятелем, Эгюстом. Может он что-то сможет узнать через своих людей. Предложи ему сто миллионов кредов за информацию. Как что-то выясниться сразу вызови меня через дальсвязь. И не спорь! У меня нет времени на лишние разговоры, - распорядился Марк, заметив, что Керт хочет что-то возразить ему.

   - РИ. Экипажу срочно вернуться на рейдер. Мы должны в ближайшее время вылететь на Аргус, - приказал он ей.

   Оповещение направлено на коммы всех членов команды командор, - доложила ему РИ.

   Всего через два часа тяжелый рейдер "Заур" расстыковавшись со станцией и сжигая ресурс двигателей, на полной мощности направился в ближайшей точке перехода в Империю и исчез в ней.

  

  ... в тоже время где-то на далекой планете...

   В небольшой комнате без окон на шикарной кровати сидела заплаканная девушка. Она была очень мила и по-своему красива, но всю ее красоту портили слезы, катившиеся из глаз. Вскоре в комнату вошел высокий юноша в дорогом мундире. Без каких-либо пояснений, он швырнул на колени девушки пакт каких-то документов, вычурного вида свиток и перьевую ручку.

   - Подписывайте леди, - произнес он, прервав стоящее в комнате молчание.

   - Но что это?- спросила она юношу пытаясь вытереть свои слезы.

   - Это брачный договор, а также договор на объединение наших кланов, - неторопливо произнес он в ответ.

   Гордость предков вскипела в ее груди. Она бросила ему в лицо лежащие у нее на коленях бумаги.

   - Я не буду подписывать это! - закричала она. - Клан Толл никогда не будет на побегушках у вашего клана. Император не поверит вашей грамоте без моей подлинной подписи.

   Юноша спокойно наклонился, поднял рассыпавшиеся по полу бумаги и подойдя к сидящей на кровати девушке спокойно отвесил ей пощечину. От полученного удара голова девушки мотнулась чуть в сторону, ее волосы рассыпались, а из ее глаз опять полились слезы.

   Мой отец приезжает в замок через неделю. Я должен буду поставить его в известность о всем что произошло. С подписанными тобой документами мы сможем быстро решить вопрос у Императора. Но если к тому времени вопрос с тобой не будет решен в пользу нашего клана, то я буду вынужден убить тебя. Свидетели нам не нужны, спокойным размеренным тоном юноша разъяснил ей сложившуюся ситуацию и добавил, да пока ты не подпишешь их, то всю эту неделю до его приезда с тобой будут развлекаться мои люди. Да так что ты сама захочешь своей смерти.

   - Ублюдок! - выкрикнула девушка ему в лицо. Но делать было нечего и взяв в руки бумаги она поставила свои подписи там где тон и требовал.

   - Вот и отлично! - выхватил подписанные документы и грамоту из ее рук обрадованный юноша, - вы можете отдыхать дорогая. Вас никто не будет лишний раз беспокоить всю эту неделю.

   Высокий юноша быстрым шагом покинул комнату, а девушка просто откинулась на кровать и разрыдалась.

  ...

  

   Через три дня на борту станции перехода Аргуса, Марка встретил его будущий тесть Генза афф Толл. Он был один. Казалось, случившееся еще больше посеребрило его волосы, а сам он стал как-то меньше ростом.

   Поздоровавшись с ним, Марк провел его на рейдер в свою каюту. Налил ему вина и стал, мрачнея лицом, слушать все то, что рассказывал ему высокий лорд.

   От тяжелого разговора мужчин прервал голос РИ. Она сообщила собеседникам о поступившем вызове с планеты Лорана.

   - Командор, а ведь ты был прав, - произнес Керт, глядя на него с экрана визора, - Я связался с Эгюстом и тот поднял все свои связи в среде контрабандистов. Так вот, с Аргуса был произведен старт корабля одного свободного пилота. Он периодически подрабатывает контрабандными перевозками. Вместе с грузом на его борту была вывезена девушка, описание которой очень похоже на Риту. Когда этот пилот вернулся на Аргус, люди Эгюста немного потрясли его за жабры. Местом назначения его последнего полета оказалась планета Верона. Причем высадка была произведена не на станции перехода, а, по разрешению местных властей, прямо на площадке замка клана Тето.

  - И вот еще что командор, - добавил Керт, - по неподтвержденным данным вся это затея это личная инициатива Горина, второго сына и наследника Петри афф Тето. Глава клана и может не знать ни чего о том, что произошло, имей это в виду.

  

   Когда высокий лорд Генза услышал то, что доложил Керт своему командору, он весь можно сказать ощетинился.

  - Да я лично полечу на эту планету и вырву поганое сердце этого недоношенного выкормыша! - заорал он, потрясая сжатыми до крови кулаками.

  - Успокойтесь лорд, - попытался привести его в чувство Марк, - лучше оставьте это дело профессионалам. Я и мои люди готовы направиться на планету Верона, разнести это змеиное гнездо и вернуть нам обоим вашу дочь.

  - Хорошо Марк, чем я и клан Толл можем помочь тебе в этом деле? - немного придя в себя, спросил Генза.

  - На тот случай если местные власти и ИСБ захотят обвинить нас в пиратстве отряду "Шива" потребуется официальный контракт от вас как от высокого лорда и главы клана афф Толл, - вмешался в разговор Надир. - Вот только как Император отнесется к тому, что его высокие лорды перегрызутся между собой.

  - Нормально отнесется, у него самого несколько дочерей, - сказал старпому, как отрезал Генза, - я готов заключить официальный контракт с вашим отрядом Марк.

  - Договор КТ4538 заключен между имперским кланом Толл и наемным отрядом "Шива", услышали они голос РИ.

  - Тогда мы срочно вылетаем, - произнес Марк и проводил Гензу на станцию перехода.

  Вскоре "Заур" расстыковался со станцией перехода Аргуса и лег на свой новый курс, спеша на планету Верона.

   Тяжелый рейдер "Заур" вынырнув из гиперпространства, уже направлялся к станции перехода планеты Верона, готовясь совершить стыковку. Марк в это время в бешенстве метался по главной рубке. Его мучили нехорошие предчувствия и жажда убийства того, кто осмелился отобрать у него Риту.

   - Командор, - раздался голос РИ, - имеющиеся у нас данные подтверждены. Девушка находится в замке клана афф Тето. Скорее всего, ее удерживают насильно. Какие будут приказания?

   Вызови в тактическую комнату капитана Бергмана и лейтенанта Ригза, - приказал Марк, - мы с Надиром будем там через десять минут.

   Четверо мужчин сидели, молча вокруг стола, рассматривая голографическую проекцию замка в котором удерживалась Рита.

  Наконец Марк шевельнулся и произнес, посмотрев на пехотинцев, - офицеры в этом замке удерживается Рита ал Толл, единственная дочь и наследница высокого лорда Империи Гензы афф Толл и моя невеста. Та, которую я люблю больше своей жизни.

  - Вы сможете ее вытащить оттуда целой и невредимой? - спросил он у угрюмо смотрящих на него мужчин.

  - Командор, мы приложим все силы для этого, - произнес Бергман, стукнув кулаком себя в грудь. Его подчиненный, лейтенант Ригз только молча, кивнул, выразив этим полное согласие со словами своего капитана.

  - Если вам потребуется поддержка перехватчиками или тяжелыми ракетами рейдер "Заур" полностью в вашем распоряжении, - произнес Марк.

  - План боевых действий мне нужен в кратчайшее время. Не забудьте предусмотреть пути отхода от планеты. Приступайте, - сказав это, Марк откинулся в свое кресло и прикрыл глаза. Он не мог сосредоточиться ни на чем другом, а только думал о своей любимой, о Рите.

  Только через шесть часов яростных обсуждений, под утро, Надир, тряхнув легонько за плечо своего командира, произнес, - командор, у нас, кажется, есть план.

  - Рассказывайте, - потребовал Марк, пытаясь прийти в себя после легкой дремы.

  Так вот командор, на этой планете имеется небольшой завод по ремонту боевой техники и снаряжения различных видов. Он располагается всего в ста тридцати километрах от замка. На его территории есть небольшая площадка по приему небольших транспортных кораблей внутрисистемного класса. Она отлично подойдет как место приземления для наших ботов, - начал доклад Надир.

  Да но зачем нам нужен этот завод? Недоуменно спросил у него Марк.

  Да нам завод и не нужен, - отмахнулся от его вопроса старпом, - нам нужно всего лишь разрешение от местных властей на посадку вне основного космодрома планеты. А для этого нам нужно заключить договор на профилактический ремонт нашего оборудования и боевой техники. Для достоверности можно заплатить им предоплату за выполненные работы, миллионов десять имперских кредов, думаю, хватит.

  Но мы не будем приземляться на их платформе. Мы собьемся с курса и наши боты приземляться внутри и снаружи замка. Внутри высадится бот с штурмовыми абордажными роботами на борту, места для него хватит с запасом. Все остальные боты с роботами и десантом высадятся снаружи.

  Единственно, что потребуется от рейдера это перехватчики для защиты ботов, когда мы будем менять курс на замок. Да один ювелирный ракетный удар по прикрывающим замок системам обороны.

  Только меня волнует, как бы местные власти не приняли нас за пиратов и не стали атаковать нас и рейдер, - задумчиво произнес Надир.

  - Это уже моя забота договориться с местными, - отрезал Марк. - РИ, ты сможешь точно поразить наземные орудийные платформы без ущерба для замка и нашего десанта?

  - Для этого мне нужно найти данные об их месторасположении, - ответила ему РИ.

  - Секундочку, подключаюсь к местной сети галнета. Все, связь установлена. Провожу поиск данных. Данные найдены в отделе архитектуры и градостроительства местного правительства. Да командор, я смогу выполнить ваш приказ, - проинформировала она присутствующих.

  - Тогда срочно заключи договор с тем заводом, о котором упоминал Надир, - Марк посмотрел на присутствующих и сказал, - тогда за дело господа наемники. Приступить к выполнению операции.

  Все присутствующие вышли из комнаты. Марк со старпомом отправились в главную рубку тяжелого рейдера, а Бергман с Ригзом направились в десантную секцию готовить своих людей к высадке.

  Рейдер неторопливо направлялся к станции перехода. На подлете Марк вышел на связь с руководством завода "Гермес" и попросил произвести технической обслуживание его оборудования, пока главный корабль будет пристыкован к станции. Услышав о том, что наемники согласны заплатить креды вперед, авансом, руководство завода пошло им на встречу и любезно согласилось разрешить посадку ботов на наземной площадке.

  Договор обслуживания номер ВО4597 заключен с ремонтным заводом "Гермес". На счет завода перечислена предоплата в размере десяти миллионов имперских кредов. Доступ к посадочной площадке завода разрешен, - доложила РИ.

  - Приступить к выполнению операции, - приказал Марк.

  В тот же момент от рейдера отделились четыре бота несущие на своих бортах двадцать штурмовых абордажных робота и сорок человек десантников, которые направились к планете. Когда они достигли верхних слоев атмосферы Вероны, рейдер прервал процедуру стыковки со станцией, выпустил два звена перехватчиков и устремился вслед своей десантной группе.

  Диспетчера станции перехода крыли матом тупых наемников, на чем свет стоит. Рейдер, сохраняя молчание в эфире, вышел на позицию стрельбы по системам защиты замка клана Тето. В тоже время боты, под прикрытием нагнавших их перехватчиков, изменили свой курс снижения и устремились к своей настоящей цели.

  - Открыть огонь! - приказал Марк.

  Рейдер вздрогнул от двадцати выпущенных в сторону противника ракет. Они с ревом пронеслись сквозь атмосферу, с трудом выдерживая охватившее их пламя, и система внешней обороны замка просто прекратило свое существование. На том месте, где когда-то были они, медленно оседала в образовавшиеся кратеры поднятая взрывами земля.

  Замок, воссозданная реконструкция одного из шотландских замков древней Земли. Его мощные стены вздымались на несколько десятков метров, показывая свою несокрушимость. На самом деле он сам по себе не являлся защитным сооружением. Основной причиной его создания явилось желание одного из основателей клана Тето подчеркнуть значимость и могущество своего рода.

  Обитатели замка были разбужены раздавшимися в предрассветной мгле мощными вспышками света. Выскочив во двор замка, они увидели приземляющийся на брусчатку абордажный бот. Ошеломленные они были атакованы высыпавшимися из него штурмовыми роботами. Большая часть тех, кто выскочил во двор, была убита за менее чем за минуту, с момента приземления бота.

  В живых остались только те люди которые возвратились во внутренние строения замка, для того чтобы вооружиться и дать отпор напавшим на них.

  Тем временем ворота внешней крепостной стены были разнесены на мелкие кусочки огнем нападавших, которые приземлились с наружи замка. И вскоре они тоже ворвались внутрь него. Во дворе и в помещениях замка завязалась отчаянная перестрелка. К чести людей клана Тето, ни один из них не бросил свое оружие и как мог, противостоял нападавшим захватчикам.

  Но внезапное нападение и численный, а также боевой, перевес, вершили свое черное дело. Из всех обитателей клана Тето, защищавших свой дом, выжило единицы, и все они оказались в плену наемников. В плен попал и Горин, второй сын и наследник высокого лорда империи Петри афф Тето.

  Капитан Бергман продолжал удерживать периметр захваченного строения. Его подчиненный, лейтенант Ригз, наспех допросив попавших в плен членов клана Тето, вместе со своими людьми отправился за девушкой. Вскоре он обнаружил ее в одном из помещений казематов замка.

  Внешне найденная им Рита ал Толл выглядело не слишком хорошо. Осунувшаяся, похудевшая, с синяками под глазами от регулярного недосыпания, она произвела на него впечатление глубоко измученного человека.

  Но когда она увидела ворвавшихся в комнату наемников, в ее глазах вспыхнул огонь былой жажды жизни.

  Люди Ригза сразу же повели Риту наружу, к ботам. А РИгз достав комм, тот час сообщил напряженно ожидавшему его слов Марку о выполненном задании.

  - Командор, задание выполнено. Девушка у нас готовимся к эвакуации. Что делать с пленными? - уточнил он.

  - Дай мне связь с Ритой, - потребовал Марк и поинтересовался у него, - какие потери?

  - Пятеро погибших десантников, да трое раненых, - со вздохом ответил ему лейтенант, он не любил терять своих людей.

  Следом на экране визора появилось измученное лицо девушки.

  - Марк! - воскликнула она, - я так и знала, что ты придешь за мной.

  Она расплакалась, - Горан заставил меня подписать брачный договор от лица моего клана с ним, - немного успокоившись, поведала она.

  - Ну, не плачь Рита, все будет у нас с тобой хорошо, - попытался успокоить любимую Марк.

  - Лейтенант Ригз! Девушку и раненых срочно отправить на борт "Заура", а этого Горана, - тут он немного задумался, - а вздерните его на ближайшем суку и пусть его люди видят это.

  - Выживших пленных не трогать, - приказал Марк.

  - Есть командор, - подтвердил получение приказа Ригз и экран визора погас.

  Через некоторое время с начала операции наемников местные власти наконец-то опомнились и стали предпринимать попытки разобраться в происходящем у них буквально под носом.

  - Командор поступил сигнал вызова с планеты, - проинформировала его РИ.

  - Вывести на экран, - приказал Марк и устроился поудобнее в кресле.

  На экранах мониторов рубки возникло побагровевшее от злости лицо незнакомого ему человека. Он был одет в форму имперской службы безопасности с нашивками капитана.

  - Чем вам могу быть полезен? - любезно осведомился у него Марк.

  В ответ он услышал следующее. - Наемники вы что творите! Да это же пиратство!! Вас всех казнят за нападение на планету!!!

  - Ничем не могу вам помочь капитан, - смерив его презрительным взглядом, ответил Марк. - Согласно заключенному с кланом Толл контракту, я обязан вытащить из замка клана Тето дочь и единственную наследницу Гензы афф Толл, Риту ал Толл, которую по моим сведениям один из наследников клана Тето похитил и удерживает насильно.

  - Да кстати, - как бы ненароком вспомнив, добавил Марк, - заключенный контракт предполагает использование всех имеющихся в моем распоряжении сил для ее высвобождения. В том числе и тяжелое ракетное вооружение.

  - Так что не надо мешать мне, к а п и т а н, - презрительно бросил он.

  Капитан, молча, выслушал все, что произнес Марк.

  Поняв, что влез в разборки между двумя влиятельными кланами Империи, он несколько побледнел и произнес, - Хорошо командор, вы можете выполнять вашу миссию, но если вы атакуете кроме замка еще что-нибудь в системе, я прикажу открыть по вам огонь как по пиратам. И неважно, какой будет исход вашей миссии на нашей планете, я непременно доложу о ваших действиях лично главе ИСБ Ильясу афф Тор.

  Связь прервалась.

  Тяжелый рейдер наемников маневрировал на орбите планеты, пытаясь остаться рядом с точкой проведения операции. Марк, сидя в кресле в главной рубке корабля, нервно постукивал пальцами правой руки по подлокотнику.

  - Ну что там? - не выдержав, поинтересовался он у РИ, - как местные?

  Боты взлетают командор. Два звена перехватчиков прикрывают их. Стыковка с рейдером через сорок минут. Местные силы обороны молчат, видно боятся лезть под наши орудия, - доложила она.

  Через сорок минут, как и обещала РИ, боты состыковались с "Зауром" и он, активировав основные двигатели, начал свой путь к точке перехода по направлению к планете Аргус.

  Марк, плюнув на то, что он командир целого отряда, как мальчишка помчался в стыковочный док, где долго тряс за плечи Риту, выговаривая все, что он думает о влюбленных в него молодых и безбашенных девчонках. Затем он отнес на руках ее в лазарет на лечение и долго держал ее руки, вглядываясь в ее уснувшее успокоившееся лицо.

  До станции перехода Аргуса наемники долетели за несколько дней без приключений.

  Марк с Ритой перешли на ее борт, и сразу же попали в объятия ее родителей. Пока женщины всхлипывая, обнимались, Марк, коротко обрисовал случившееся в замке Тето.

  - Теперь проблем с кланом Тето не избежать, - окончив рассказ, покачал он головой.

  - Нет, Марк. Особых проблем с кланом Тето не будет, - успокоил его Генза, - незадолго до твоего прибытия со мной связался высокий лорд Петри афф Тето. Конечно, он был в ярости, но когда узнал причины случившегося, то отказался от мести за смерть своего второго сына нашим кланам. Гадить по-тихому он, не сомневаюсь, будет, но наемных убийц посылать не станет.

  - Лорд Генза - официально начал Марк. - Риту я больше от себя не отпущу. Раз она срывается во всякие приключения так, что мне приходиться вытаскивать ее буквально на волоске от гибели.

  Посмотрев на свою дочь, прижавшуюся к молодому командору, Генза махнув рукой, произнес, - да разве ж ее удержишь?!

  Прощание с родителями Риты затянулось надолго, ее мама не хотела отпускать от себя свою маленькую дочурку.

  Наконец, Марк с Ритой вернулись на борт рейдера, и он взял курс на Лоран. Марк спешил на планету наемников, чтобы завершить формирование флота и наконец-то закончить то, что он хотел сделать еще с Кассиуса, выкинуть корпорацию за пределы планеты.

  

  Глава 36. К чему приводит жадность.

  

   - Командор, зафиксирован входящий вызов с Лорана, - отвлек от тяжких дум Марка голос РИ.

   - Выведи на экран, - с зевком, ответил он ей.

   - На экране появилось лицо незнакомого человека. Лет тридцати - сорока, с тонкой полоской усов под носом.

   - Добрый вечер, вы командор Свенсон? - учтиво произнес незнакомец.

   - Ну, я например, а вы что-то хотели? - поинтересовался у него Марк.

   Дело в том, что я услышал, что вы собираетесь отправляться на планету Кассиус. Воевать с корпоратами Империи, - тихим тоном, оглядываясь, произнес он.

   - И от кого вы незнакомый мне господин это услышали? - мгновенно собравшись и всем своим видом выражая угрозу, произнес Марк, глядя прямо в его глаза.

   - Нет-нет! Успокойтесь командор Свенсон! Я не вынюхивал специально ваши секреты! - постарался успокоить его собеседник, - да в каждом баре этой планеты только и делают, что обсуждают ваши планы атаки на Кассиус.

   Марк громко выругался, поминая всуе болтливые языки членов своей команды.

  - Я, доктор Теодор, являюсь представителем одного из крупнейших научных институтов Республики. Мы разрабатываем и отправляем на изготовление прототипы новейших силовых щитов для тяжелых космических кораблей. Несколько лет назад на нашу станцию Харн в системе Горан был произведен налет наемников под командованием командора Берга. После этого мы утроили охрану, но теперь, когда уже у нас на руках есть более мощные и отлично функционирующие силовые щиты для тяжелых кораблей, мы опасаемся повторного инцидента, - произнес он.

  - Марк, с трудом сдержал возглас восклицания. Он понял, что научники так и не догадались, кто на самом деле смог выкрасть у них тогда прототипы щитов.

  - Продолжайте господин Теодор, - поощрил он рассказчика.

  - Так вот, мы, зная вашу отличную репутацию, предлагаем вам действующие прототипы для оснащения всех кораблей вашего флота. Они очень вам пригодятся в ближайшем деле, - намекнул доктор на планируемую атаку на Кассиус. - С вашей стороны мы хотим, чтобы вы доставили большой груз из прототипов, а также всю техническую документацию со станции Харн в один из центральных миров Республики, на планету Эделус.

  - Что вы на это скажете командор? - попросил его ответа Теодор.

  - А что на счет предполагаемого противника? В свою очередь поинтересовался Марк.

  - Вы будете смеяться господин Свенсон, но до нас дошли слухи, что командор Берг опять хочет выкрасть у нас эти несчастные разработки, - недоуменно произнес доктор. - ЛТМ зачем-то опять хочет их получить.

   - Насколько мы знаем у командора Берга так, и осталось четыре корабля в подчинении. Тяжелый крейсер "Ориноко" в качестве флагмана, да два средних крейсера и один легкий, - закончил он.

   - Хорошо доктор, я с главными офицерами обсужу ваше предложение и в течение дня дам вам ответ, - окончательно все, решив, произнес ему Марк.

   - Заранее благодарен вам командор. Буду ждать вашего ответа, - произнес Теодор и связь прервалась.

   Марк немного посидел в тишине, прикидывая получающийся расклад, и наконец попросил РИ вызвать в каюту, где он находился Надира и Керта. Когда они пришли, он обрисовал им всю сложившуюся ситуацию. Переглянувшись, офицеры рассмеялись.

   - Ох, Марк, не везет Берг с этими щитами. Да и с нашим отрядом тоже, - смеясь, произнес Надир, утирая выступившие слезы.

   Это точно, - поддержал его Керт.

   Подождав пока его друзья немного успокоятся, Марк поинтересовался у Керта.

   - Керт, а эти новые щиты точно нам пригодятся? - спросил он у него.

   - Командор, - внезапно стал серьезным механик, - если они то, что я о них думаю то процентов на двадцать - тридцать они мощнее, чем те, что установленные на нашем корабле. А это в космическом бою может сыграть решающую роль при выживании корабля и его экипажа.

   - А ты Надир что думаешь? - поинтересовался у него Марк.

   А что тут думать? - удивился старпом в ответ, - Керт уже все сказал как есть.

   - Но нам придется столкнуться с эскадрой Берга! - возмутился Марк.

   - Ну что поделаешь, - развел руками старпом, - Марк, они нам нужны позарез в том деле, которое мы, между прочим, планируем. Да и не такие эскадры уделывали.

   - Тем более командор, если толкать эти системы на рынке, то они в целом потянут миллионов на триста - четыреста имперских кредов, - тут же добавил Керт.

   - Значит, мы берем эту миссию? - уточнил мнение своих подчиненных Марк и увидев одобрительные кивки, распорядился. - РИ, свяжись с доктором Теодором, сообщи, что мы готовы приступить к выполнению его миссии и заключи от имени отряда "Шива" договор с ним.

   - Будет выполнено командор, - доложила ему РИ.

   Уже на следующий день тяжелый рейдер "Заур" в срочном порядке вызвав на борт экипаж, расстыковался со станцией перехода планеты Лоран и отправился в путь в пространство Республики. Туда, где его поджидал груз на, уже однажды обворованной ими, научной станции Харн.

   Еще через несколько дней они вышли из точки перехода в системе Горан. Да, с момента их прошлого сюда прилета систему было буквально не узнать. Все точки перехода, а их было три штуки, были блокированы фортами с ракетными платформами и лазерными турелями.

  В системе находилась боевая средняя эскадра сил ВКС Республики, в составе семи кораблей. Сенсоры поста контроля "Заура" быстро определили в их составе линкор, два тяжелых крейсера, два средних крейсера и два тяжелых авианосца прикрытия. Помимо этого возле самой станции располагался усиленный пикет из двух средних крейсеров и двух легких.

  Также возле самой станции находились два больших километровых сооружения с выпуклостями на концах. Как потом пояснила ему РИ, это были стационарные спаренные протонные орудия турельного типа. От одновременного попадания их в корабль даже дредноут мог пострадать.

  Сама станция Харн напоминала теперь ежа, вся ощетинившаяся ракетными пусковыми установками для тяжелого класса ракет и средними лазерными турелями.

   В рубке корабля моментально раздался сигнал тревоги, а голос РИ произнес, - корабль на прицеле средних ракетных платформ и лазерных турелей. Фиксирую входящий вызов с форта охранения.

   - Незнакомый корабль назовите причину посещения данной системы, - потребовал голос офицера контроля Республики.

   - Это тяжелый рейдер "Заур" отряд наемников "Шива", прибыли для исполнения контракта с доктором Теодором со станции Харн, - доложил Марк.

   - Да, такой контракт у нас зарегистрирован. Вы можете стыковаться со станцией. Но помните с прошлого налета наемников, таких как вы, здесь не слишком терпят, - разрешил им офицер и отключился.

   Рейдер, не торопясь, проследовал к станции Харн и пристыковался к ней.

   На станции Марка встретил помощник доктора Теодора, господин Ридли. Поздоровавшись с ним, он провел короткую экскурсию по станции и наконец, показал на упакованные в хорошо защищенные контейнеры прототипы силовых щитов.

   - Вот то, что вам нужно доставить на планету Эделус. Это всего в пяти переходах от нашей системы, но мы не хотим больше рисковать, - произнес он. - Надеюсь, вы сможете, в непредвиденном случае, справиться с этим командором Бергом и его кораблями?

   - не волнуйтесь господин Ридли. Отряд "Шива" всегда справляется с поставленными перед ним миссиями, - поспешил успокоить его Марк.

   - Мы надеемся на вас командор Свенсон. Удачи вам и вашему кораблю в этой миссии, - пожелал ему удачи Ридли.

  Они простились, и Марк отправился к себе на корабль организовывать погрузку груза.

  Погрузка прототипов не заняла много времени и уже через несколько часов "Заур" расстыковавшись со станцией, направился к точке перехода, стремясь как можно скорее долететь до планеты Эделус.

  Перед выходом за пределы системы Горан командор Свенсон собрал всех старших офицеров в тактической комнате корабля.

  - Надир, Керт, какие ваши предположения насчет действий возможного противника? - поинтересовался он у них.

  - Командор, наиболее возможная точка перехвата нашего корабля находится через одну систему отсюда, - произнес Надир и попросив РИ включить голографическую карту сектора продолжил. - Это система Аден. В системе нет никаких поселений. Она находиться в третьей очереди на колонизацию из-за своих тяжелых климатических условий на находящихся там планетах. Астероидные поля довольно бедны на полезные ископаемые, поэтому и шахтеров то там нет. Зато это прекрасное место для того чтобы перехватить наш корабль, забрать груз и отправить всех нас к праотцам.

  В разговор вмешался Керт, - а если мы используем поле маскировки сразу по прибытию в эту систему?

  - Можем, но тогда у нас на хвосте будет висеть Берг со своими головорезами. А оно нам надо? - произнес Надир

  - Значит так, - решил Марк, - прибываем в систему и сразу ставим маскировку. Если вдруг мы натыкаемся на Берга, и он попытается нас уничтожить, тогда принимаем бой.

  - Есть командор, - подтвердили получения приказа офицеры и разошлись по своим местам.

   Тяжелый рейдер "Заур" наемного отряда "Шива" покинул систему Горан.

   Через несколько дней наемники достигли системы Аден. По прибытию в точку перехода РИ сразу же поставила маскировочное поле, и рейдер, не торопясь, направился вглубь системы.

   Он уже практически миновал половину пути до следующей точки перехода, когда корабль буквально стало кидать из стороны, в сторону сбивая с ног всех, кто находился в главной рубке.

   Сквозь вой сирены Марк, с трудом поднявшись на подкашивающиеся ноги, расслышал голос РИ. - Внимание! Корабль находится на минном поле. Класс опасности "А1". Двигатели остановлены. Зафиксированы легкие повреждения корпуса. Система маскировки отключена.

   Через некоторое время тряска прекратилась, и к Марку подбежал Надир.

   - Командор! Срочно вызывай всех офицеров в тактическую комнату! Критическая ситуация! Мы в полной...! - тут он осекся и, покосившись на заинтересованно смотрящих на него офицеров, медленно закончил. - Неприятности у нас крупные вот что.

   Марк немедленно отправился туда. Следом за ним потянулись и все присутствующие на корабле подчиненные ему офицеры.

   Тактическая комната тяжелого рейдера "Заур" была полна людьми. Все офицеры отряда собрались в ней. Висящая над столом голограмма отображала систему Аден и местоположение рейдера в ней.

   Надир, обрисуй наше положение, - попросил его Марк.

   Значит так, - начал старпом, - мы влетели прямо в середину минного поля. Класс мин "А1". Если кто не знает, то их хватит что бы причинить нашему кораблю как минимум средние повреждения. Пока нам можно так сказать повезло. Сдетонировало только две мины причинив обшивке "Заура" легкие повреждения. В принципе это не особо и страшно, несколько дней работы по прокладке тоннеля в минном поле и мы не торопясь выберемся отсюда.

  Что очень плохо так это то, что эти мины наверняка выставил отряд Берга, и мы находимся или скоро будем находиться у них на мушке как мишень, не в силах сдвинуться с места.

   - Погоди Надир, но без того груза который у нас на борту Берг не сможет выполнить миссию, поэтому он вряд ли будет нас уничтожать, - возразил ему Керт.

   - Мы не можем рисковать Керт. Стоя на месте, мы являемся отличной неподвижной мишенью для ракет Берга. Да мы даже толком не сможем контратаковать его, - ответил ему Надир.

   - РИ, а ты сможешь как-нибудь вывести эти мины из строя? Хотя бы на время? - поинтересовался Марк у нее.

   - В настоящий момент физически нет, но теоретически это возможно, - ответила ему РИ. - Если главный механик Керт, со своими подчиненными, приложит достаточные усилия, то из имеющегося на корабле оборудования и запасных частей к нему можно собрать импульсный резонатор. Он на незначительное время, минут на десять, не больше, сможет вывести из строя датчики мин. Они не получат сигнала к детонации, когда мы сдвинемся с места.

   - А сколько времени Керту потребуется, чтобы собрать его? - заинтересовался Марк.

  - От одного до двух часов, - спокойно проинформировала его РИ. - Это если он приступит незамедлительно.

  - Других идей нет? - повернувшись, к собравшимся в каюте, спросил Марк и, видя, что они молчат, распорядился. - Керт срочно приступай к монтажу этого прибора! Все остальные по своим местам! Дальше будем действовать по обстановке.

  На корабле закипела работа. Керт со своими людьми и с помощью ремонтных роботов что-то разбирал, собирал, паял и клеил, переворачивая все вверх дном. В тоже время Марк с Надиром были в главной рубке корабля. Все их внимание было приковано к офицеру пункта контроля.

  Наконец тот отпрянул от своего пульта, снял наушники и глухо доложил Марку, - идут.

  На экраны мониторов рубки высветилась небольшая эскадра. Это коммандер Берг шел за своей неподвижной добычей.

  - Командор. Приближающиеся корабли опознаны. В составе тяжелый крейсер, два средних крейсера и один легкий. Это командор Берг, - доложила присутствующим в рубке РИ.

  - Фиксирую направленную передачу с тяжелого крейсера, - сообщила она.

  - Соедини нас, - скомандовал Марк.

  - А, командор Свенсон! Я безумно рад нашей новой и надеюсь последней для вас встречи, - злорадно улыбаясь, проговорил командор Берг.

  - С нашей последнее встречи я немного поиздержался. Я до сих пор должен старшему Присвику сто миллионов имперских кредов, потерянные из-за вас, да процентами еще около десяти набежало. Так что этот груз, а конкретнее прототипы силовых щитов, которые находятся на вашем борту, мне будет очень кстати, лениво произнес он, глядя прямо в глаза Марка.

  - Это наш груз Берг и вы его не получите! - отрезал Марк.

  - Господин Свенсон! Такой выскочка как вы, не достоин звания не то, что коммандера, но даже звания наемника с планеты Лоран. Я к построению своей репутации и репутации отряда шел десятилетиями. Не вам ее полностью разрушить, не смотря на все ваши усилия, - расслабленным тоном произнес командор Берг.

  - И знаете что? А я, пожалуй, немного ужесточу свои условия. Вы должны будете не только сдать мне груз, но и сам корабль. А что? Это будет достойная компенсация мне за все понесенные от вас унижения. Даю вам тридцать минут на размышления, а чтобы вам лучше думалось, я каждые пять минут буду посылать в ваш корабль по всего лишь одной ракете среднего класса, - ехидно ухмыляясь, закончил он разговор.

  - Связь прервалась, - сообщила РИ.

  - Фиксирую старт ракеты с тяжелого крейсера Берга, - следом произнес ее голос. - Использование РЭБ и систем активной защиты невозможно. Задействована пассивная система защиты. Внимание! Приготовиться к ракетному удару!

  Через минуту тяжелый рейдер "Заур" сотряс мощный удар. Тяжелые лазерные лучи вонзились в силовой щит корабля.

  - Падение мощности силового щита на двадцать процентов, - спокойным голосом проинформировала присутствующих РИ. - Ориентировочно щит "Заура" выдержит еще три - четыре таких попадания.

  Не выдержав всего этого, Марк связался по комму с Кертом.

  - Что у тебя?! Когда будет готов излучатель?! - закричал Марк на него.

  - Капитан! Мы работаем не покладая рук, - промычал ему в ответ механик, чувствовалось, что в его рту сейчас находится целая связка проводов. - Мы его закончим минут через пятнадцать.

  - Керт не подведи нас! - попросил его Марк. - Берг начал обстреливать корабль! Скоро его ракеты пробьют наш щит, и тогда этот прибор никому уже не будет нужен!

  - Не подведу командор! - отозвался механик. - Через пятнадцать минут все будет в лучшем виде!

  Марк, закончив разговор с Кертом, обратился к РИ.

  - РИ, ты слышала, что сказал он? Будь готова через пятнадцать минут дать полный ход и сразу же открыть огонь по вражеским кораблям, - потребовал он.

  - Все будет сделано командор, - успокоила она его. - Есть только одна небольшая проблема.

  - Да? И что за проблема? - спросил Марк.

  - Для создания излучателя пришлось изъять несколько деталей от управляющего контура протонной пушки, - покаялась она, - но ракетное и лазерное вооружение в полной готовности.

  - Ладно, - махнул рукой Марк, - будем надеяться, что наш механик хоть движки не разобрал.

  Однако когда командор вместо ответа услышал только многозначительное молчание со стороны РИ он понял, что что-то здесь неладно.

  - Или все-таки разобрал?! - забеспокоился он.

  - Потеря мощности двигательной установки пятнадцать процентов командор, - покаялась ему РИ.

  Марк грязно выругался.

  - Нет ну что у меня за механик такой, а?! - риторически воскликнул он, обращаясь к Надиру. - Он отличный боевой корабль умудрился переделать буквально на ходу в бронированный, еле двигающийся и плохо вооруженный глайдер - переросток.

  - Не волнуйся ты так командор. Нам сейчас главное вылезти отсюда, - попытался успокоить его старпом, - побьем Берга и Керт опять, превратит наш рейдер в отличный боевой корабль.

  Тем временем "Заур" потряс еще один удар.

  - Падение мощности силового щита корабля до семидесяти процентов, - сообщила РИ.

  Тут Марка осенила идея.

  РИ, а эти мины они снабжены сигналом опознавания "свой - чужой"? - поинтересовался он у нее.

  - Нет, командор, - ответила РИ. - Согласно показаниям моих датчиков он взял самые дешевые мины из этого класса. На них нет такой системы. Они выполнены по принципу выбросил, отметил на своей навигационной карте и забыл о них.

  - Кстати использование таких мин запрещено конвенцией Трех государств, а мы как раз находимся на территории одного из них, - проинформировала всех присутствующих в рубке РИ. - Дело в том, что такие мины во время перемирия после предыдущих конфликтов стали причиной гибели многих торговых и пассажирских судов. В то время их ставили, где попало и частенько забывали о них.

  Командор немного оживился и стал разъяснять ей и всем присутствующим свой план. - Тогда делаем так. После деактивации мин мы отворачиваем от эскадры Берга и на полном ходу, вернее то, что от него осталось после художеств Керта, начинаем удирать от них. Они влетают в минное поле, а мины к этому времени раз и активны, и начинают детонировать. Следом мы начинаем разворот и добиваем всех оставшихся в живых.

  - А что? - нормальный план согласился с ним Надир.

  - Только вот что. Берг мне нужен желательно живым! - потребовал Марк, - кто из десанта сможет взять его в плен получит от меня лично один миллион имперских кредов премиальных.

  - Будет готово в лучшем виде командор, - услышал он по внутренней корабельной связи голос лейтенанта Ригза. - Да за такие деньги мы тебе торентского медузоида со дна океана живьем достанем!

  - Находящиеся в рубке рассмеялись, услышав его слова.

  Их смех прекратил третий удар, от которого рейдер буквально завибрировал. На этот раз ракетный удар был сдвоенным. Видно Берг начал терять терпение и решил поторопить с ответом командора Свенсона.

  - Падение мощности силового щита корабля до тридцати процентов, - сообщила РИ. - командор, мы можем не пережить следующий удар.

  - Керт! Ну, что у тебя! - потребовал ответа у него Марк.

  - Все готово командор! Включаю! - доложил, утирая трудовой пот главный механик.

  - Фиксирую импульс излучения! Мины деактивированы на десять минут! Двигатели запущены на восемьдесят процентов! Выхожу из минного поля, - сообщила РИ.

  Рейдер, глухо взревев своими двигателями, начал движение подальше от мин, одновременно совершая маневр поворота от вражеских кораблей.

  

  ... в это время на флагманском корабле Берга...

  Я не понял! Как они смогли вырваться из минного поля! - орал он на находившихся в рубке своего крейсера офицеров.

  - Командор, с рейдера отряда "Шива" был зафиксирован сильный импульс неизвестного излучения. Должно быть, они смогли их отключить, - высказал ему свои предположения офицер пункта контроля.

  - Немедленно в погоню! - приказал командор.

  - Но командор! Там же минное поле! - попробовал возразить ему старпом.

  - Меня окружают идиоты! - рухнув в кресло, прошептал Берг, потом повернулся к нему и прокричал, - оно деактивировано Свенсоном! Ты сам видел, как они выходят из него!

  Эскадра командора Берга кинулась в погоню за тяжелым рейдером "Заур" и находившимся на его борту грузом напрямик, через минное поле.

  ...

  

   Как и предвидел Марк, эскадра командора Берга на полном ходу вошла в минное поле. В это время "Заур" уже вышел из него и уходил дальше вглубь системы.

   Корабли преследователей были уже на краю поля, когда мины вновь активировались. Практически в тот же момент один из средних крейсеров врага наскочил на одну из таких мин. Она взорвалась, следом взорвались и ближайшие ее подружки. Напрасно командор Берг искал в этих ослепительных вспышках один из своих средних крейсеров, он, вместе с экипажем, благополучно покинул эту точку пространства, исчезнув в небытие.

   Тяжелый крейсер и оставшийся средний крейсер смогли невредимыми пройти сквозь поле мин. Но последний корабль командора, его легкий крейсер, хоть и вышел из поля, но представлял собой просто жалкое зрелище. Огневые установки большей частью отсутствовали. Мощность двигателей упала более чем наполовину. Его броню украсили рваные шрамы от долетевшей до него взрывной волны.

   К этому времени команда рейдера получила от Марка приказ. - Приступить к маневру разворота! Боевая тревога! Активировать все орудия! Готовность к ракетному залпу!

   Марк и весь его экипаж желали крови своих коварных собратьев наемников.

   Завершив разворот, рейдер буквально накинулся на только отходящих от шока, из-за чуть не свершившейся их гибели на минном поле, людей командора Берга.

   Выпустить два ракетных залпа! Цель тяжелый крейсер! Три ракетных залпа! Цель средний крейсер! - приказал Марк.

   РИ! Направить оба звена перехватчиков на легкий крейсер. Добей его! - скомандовал он ей.

   Тяжелый рейдер "Заур" набирая скорость, направлялся к кораблям командора Берга. С его пусковых установок срывались залпы ракет среднего и тяжелого классов.

   В это время командор Берг, чуть отойдя от шока от всего произошедшего и видя приближающиеся ракеты Марка, приказал открыть огонь по его кораблю.

   Пусковые установки тяжелого и среднего крейсера заработали как единый механизм, выплескивая одну волну ракет за другой. А его легкий крейсер, находившийся в тяжелом состоянии, уже не помышлял о продолжении боя и старался уйти к точке перехода.

   Но ему уйти от неминуемой гибели не удалось. Звенья перехватчиков налетели на него и стали жалить со всех сторон, уменьшая и без того ослабленную его обороноспособность. И вскоре он полностью остановился, потеряв ход, это перехватчики наконец-то смогли окончательно вывести из строя его двигательную установку.

   Увидев это, Марк приказал РИ перенаправить перехватчиков на тяжелый крейсер и средний. Таким образом, он отвлечь их внимание от своего корабля.

   Тем временем ракеты отряда "Шива" приближались к намеченным целям. На два боеспособных корабля командора Берга было выпушено ровно сто ракет, из них двадцать относились к тяжелому классу.

   Система их обороны сработала на весть тот максимум, на который была рассчитана. Искин тяжелого крейсера "Ориноко", скоординировав свои действия с искином среднего крейсера, смог, используя РЭБ, сбить с курса почти сорок ракет. Следом к делу приступили системы активной и пассивной лазерной защиты. Используя всю мощь своих вычислительных процессов, они перехватили еще двадцать три ракеты. Но тридцать семь ракет прорвались к своим намеченным целям.

   К тяжелому крейсеру повернула меньшая часть из них, всего пятнадцать, включая три тяжелого класса. Их боеголовки одновременно сдетонировали, послав во флагманский корабль командора Берга тяжелые лазерные лучи. Силовой щит корабля не смог погасить всю обрушившуюся на него мощь и отключился. На пульты управления тяжелым крейсером посыпались доклады со всех постов, сообщая об имеющихся повреждениях. Его команда пыталась выполнить все действия по спасению корабля.

  Оставшиеся ракеты как по расписанию обрушились на средний крейсер врага. Активация размещенных на них боеголовок произошла в три этапа. Сначала боеголовки десяти ракет среднего класса сдетонировали, посылая в прикрытый силовым полем борт корабля жадные до своей добычи лазерные лучи. Вторая группа из семи боеголовок активировалась буквально с задержкой в десять - пятнадцать секунд, пронзая уже лишенного щита кормовую часть корабля. Она полностью вывела из строя двигательную систему корабля, а также буквально испарила человек сорок из экипажа, почти треть от его списочной численности. Последняя, самая малочисленная группа боеголовок, взорвавшись, выплюнула, весь свой гнев, на центральную часть крейсера. К беде его экипажа, и к удаче отряда Марка, на пути этих лучей оказался центральный реактор. За доли секунды реакции внутри него вышли из-под контроля. Наемники отряда "Шива" только и смогли полюбоваться великолепным зрелищем огненного шара, который появился вместо несчастного корабля.

  

  ...в тоже время...

  Главная рубка тяжелого крейсера "Ориноко" был заполнен едким дымом. Чуть виднелись пульты управления кораблем, датчики которых в основном красного цвета, указывали на многочисленные повреждения причиненные гордости командора Берга.

  Сам Берг пытался рукой остановить кровь, из прокушенной губы. Во время ракетной атаки он непроизвольно чуть не откусил ее себе.

  - Доложить о повреждениях! - крикнул он присутствующим в рубке.

  - Командор! - доложил подбежавший к нему старпом, - двигательная установка вышла из строя! Защита главного реакторы повреждена! Пришлось заглушить его, иначе мы бы просто превратились в плазму. Орудийные системы правого борта полностью вышли из строя! Системы защиты корабля функционируют на половинной мощности! Потери экипажа сто сорок человек, большая часть экипажа.

  - Огонь со стороны тяжелого рейдера ведется? - поинтересовался Берг у него.

  - Никак нет, командор! Огонь не ведется, - тут старпом замялся и, уточнив у офицера пункта контроля, повернулся к Бергу и глухо произнес. - Они подходят на малую дистанцию. Возможен абордаж.

  - Подготовиться к отражению десанта врага! - приказал он и обессилено рухнул в одно из чудом уцелевших кресел рубки.

  - Теперь можно не торопиться. Свенсон своего не упустит, - прошептал Берг, прикрыв глаза, и стал ожидать наемников Марка.

  ...

  

   - Командор! Тяжелый крейсер противника полностью выведен из строя! Средний крейсер уничтожен! - доложил ему офицер пункта контроля.

  - Абордажной группе на выход! Цель тяжелый крейсер противника! - приказал Марк, удостоверившись в не боеспособности флагмана Берга.

   Четыре абордажных бота покинули тяжелый рейдер "Заур". Под прикрытием поредевших звеньев перехватчиков они направились за своей добычей. На своих бортах они несли сорок тяжелых штурмовых абордажных робота.

   Подлетев к беспомощному кораблю они, проделав отверстия в шлюзовом отсеке, состыковались с ним и первая волна штурмующих начала бой с поредевшим экипажем тяжелого крейсера "Ориноко".

   Пока противник отражал атаки хорошо вооруженных роботов, боты успели еще дважды слетать на "Заур" и перевезти всю десантную секцию тяжелого рейдера.

   Сопротивление людей командора Берга было отчаянным. Понимая, что пощады им не будет, они сражались до последней капли своей крови, пытаясь захватить с собой как можно больше атакующих наемников командора Свенсона.

   Но все их сопротивление было напрасным. Желая получить награду за командора Берга в один миллион имперских кредов, десантники отряда "Шива" дрались как бешеные звери. Через три часа с начала штурма последние защитники крейсера были убиты, а командор Берг был взят в плен. Как особо ценный груз, как хрупкая стеклянная статуэтка древней Земли, он был сопровожден на один из состыкованных с кораблем абордажных ботов.

   Вскоре абордажные боты расстыковались с обломками тяжелого крейсера "Ориноко" и направились на "Заур". По прибытию на рейдер, к Марку подвели пленного командора Берга, видно он оказал достойное сопротивление при своем задержании. Один из его глаз смотрел на окружающий мир хмуро, отсвечивая синеватым цветом. С рассеченной брови и прокушенной губы медленно стекали капельки крови.

   - А, командор Берг, вот теперь я со своей стороны очень рад вас увидеть, - произнес, ухмыляясь Марк. - Надеюсь, вы довольны нашим гостеприимством?

   - Я буду доволен, когда увижу тебя подыхающим в сточной канаве! - буквально не произнес, а выплюнул ответ он.

   - Боюсь, командор, вы не скоро сможете полюбоваться этим зрелищем, - печально качнул головой Марк.

   Понимаете, какое дело. Я, было такое дело, хотел просто пристрелить вас или выкинуть без скафа за борт моего рейдера, за все то, что моему отряду пришлось пережить в этой системе, - произнес он, - однако мне в голову пришла более гуманная идея. Я ведь не настолько бессердечен как вы, Берг!

   - При попытке нашего захвата вы применили мины класса "А1", что нарушает конвенцию Трех государств, на территории одного из которых мы находимся. Кроме того вы путались у этого государства похитить его имущество, прототипы силовых щитов и полагающуюся к ним техническую документацию, причем повторно. Ну и наконец, вы Берг потеряв свой отряд и корабли, не сможете выплатить старшему Присвику те деньги, которые он вам ссудил. Вот поэтому, - закончил он, - я полагаю, что остаток своих дней вы будете очень заняты, отрабатывая каждый кред на благо Республики и совета планеты Лоран. Мы отвезем вас в целости и сохранности до места нашего назначения и там передадим вас в руки местных сил безопасности.

  - Возможно, нам даже заплатят за вашу голову, - скромно добавил он, слушая раздавшийся вокруг него гогот наемников.

  И я хочу, чтобы ты знал Берг! Я ценю своих людей и чтобы такая мразь, как ты, не пыталась их больше убить, я лично заплатил им за твою поимку, - прошипел Марк, наклонившись к его уху. - Твою жалкую голову я оценил всего в один миллион имперских кредов, который мой экипаж обязательно получит от меня по прибытию на Лоран. Хотя ты сейчас не стоишь и одного креда.

   Командор Берг побледнел, услышав все это. Гуманность командора Свенсона оказалась хуже смерти в открытом космосе.

   Когда абордажные боты закончили перевозку всех десантников и штурмовых роботов на рейдер, на месте тяжелого крейсера взметнулась вспышка света, превратив ранее великолепный боевой корабль в пыль. Марк не захотел оставлять "Ориноко", хоть и в тяжелом состоянии, на милость духам космоса.

   Наспех залатав повреждения, которые можно было устранить в полевых условиях отряд наемников "Шива" на своем непобедимом тяжелом рейдере "Заур" покинул систему Аден, направившись к месту своего окончательного назначения.

   Но перед этим Марк все-таки заставил Керта обратно собрать систему контроля двигателя, чтобы его корабль мог выдавать сто процентов мощности от них.

   Еще несколько дней их путешествия прошли обыденно, без приключений. Наконец рейдер достиг системы, в которой располагалась планета Эделус.

   - Неизвестный корабль назовите себя и цель своего визита, - раздался в рубке рейдера деловой голос офицера станции контроля.

   - Говорит командор Свенсон, тяжелый рейдер "Заур" наемный отряд Шива". Следую со станции Харн с грузом от доктора Теодора, прототипы силовых щитов и техническая документация на них, - сообщил ему Марк.

   - Отлично! Мы в курсе возможного прибытия этого груза, - обрадовался республиканец. - Надеюсь, ваше путешествие протекало спокойно командор?

   В системе Аден были небольшие проблемы с бывшим отрядом наемников под командованием командора Берга, ступивших на путь пиратства. Он очень желал получить этот груз - спокойно проинформировал его Марк. - Теперь этого отряда больше нет, а сам Берг сидит у меня под присмотром в одной из кают. Если ваши силы безопасности пожелают то мы могли бы передать его вам, за небольшое вознаграждение, разумеется. Этот нехороший человек умудрился прилично поломать мой корабль, придется ремонтировать, а денег мало.

   О да, мы про него тоже слышали, - подтвердил офицер. - Стыкуйтесь к первому доку станции перехода планеты Эделус, а я пока переговорю с заинтересованными им людьми.

   Стыковка к станции не заняла у рейдера много времени, и вскоре он уже стоял в ее первом доке. Через десять минут, когда наемники начали выгрузку груза со станции Харн, к Марку подошли два представителя местных сил безопасности.

   - День добрый командор! Нам передали что у вас есть один разыскиваемый нашими людьми субъект, - произнес самый пожилой из них с нашивками полковника СБ Республики.

   - А как же господа есть. Кроме того у меня есть в наличии подтвержденные данные о нарушении данным господином конвенции Трех государств касательно установки мин класса "А1" в вашем пространстве и собственно документально подтвержденная попытка пиратского нападения на корабль выполняющий для вашего государства контракт по перевозке спецоборудования, - подтвердил их предположения Марк.

   - В таком случае командор Свенсон вознаграждение за его поимку для вашего отряда составит ровно два миллиона имперских кредов. Вы согласны? - поинтересовался у него полковник.

   - Без всяких сомнений полковник, - согласился Марк. - Надир, отведи господ офицеров за нашим гостем. Пусть делают с ним все, что хотят и передай им все документы по его деятельности в системе Аден.

   Будет выполнено командор, - козырнул старпом и они ушли.

   Еще через день, когда были решены все вопросы касательно получения награды за доставку Берга и выполнения работ по переоборудованию кораблей формируемого Марком флота, они, расстыковавшись со станцией, отправились обратно на Лоран и вскоре исчезли в точке перехода.

  

  Глава 37. Последняя. Возвращение на Кассиус.

  

   Спокойствие прыжковой точки было нарушено. Десятки боевых кораблей врывались в космическое пространство звездной системы Лаура. Их целью была планета Кассиус. Когда последний корабль вышел из точки перехода, небольшой флот наемников, а это оказались они, сформировал боевое построение и неторопливо направился к планете. Возглавлял флот тяжелый рейдер "Заур".

   Силы наемников представляли собой действительно небольшой, внушающий уважение флот.

   В атакующей группе сторонний наблюдатель мог насчитать тридцать девять боевых кораблей. Четыре линкора, четырнадцать тяжелых крейсеров, двенадцать средних и восемь легких. В арьергарде флота застыли четыре тяжелых транспортника, на борту которых находилось шесть тысяч хорошо обученных бойцов, только и ждущих к сигналу на высадку на планету.

  Рядом застыли и четыре авианосца наемников, один тяжелого класса и три средних. Они, выпустив из своего чрева шесть звеньев перехватчиков и двенадцать звеньев истребителей, ожидали начала боя. В помощь к ним РИ выпустила два своих звена перехватчиков.

   Но подготовка наемников к атаке на Кассиус, не прошла мимо взора службы безопасности Корпорации. Ее руководство было заранее оповещено о планах Марка и его отряда. Желая сохранить контроль над планетой любой ценой, корпораты стянули практически все свои боевые силы в эту систему.

   Три усиленные эскадры корпорации расположенные возле станции перехода Кассиуса, были готовы противостоять наемникам.

   Основная, центральная, группировка вражеских сил насчитывала в своих рядах сорок три боевых корабля тяжелого и среднего классов. РИ определила в ее составе пять линкоров, шестнадцать тяжелых крейсеров и двадцать два средних крейсера.

   Она одна была в принципе способна на равных сражаться с флотом наемников.

   Однако желая полностью исключить случайный поворот событий, безымянный командующий силами корпорации в системе Лаура, сформировал еще две атакующие флотилии. По его замыслу они должны были в любой момент нанести по наемникам удар с флангов обеспечив, таким образом, его полную и без оговорочную победу.

   В состав левой группы Марк насчитал три линкора, шесть тяжелых крейсеров, четыре средних и двенадцать легких. Шесть средних авианосцев были готовы спустить на наемников свору из двадцати четырех звеньев истребителей.

   Правая группа корпоратов видно формировалась из последних остатков их сил. Уступая левой, а тем более основной группе, ее ряды формировал линкор, два тяжелых крейсера, шесть средних и восемь легких. Прикрывали группу пять легких авианосцев с десятью звеньями истребителей на своих бортах.

   Заметив вышедших из прыжковой точки наемников, флотилии корпоратов пришли в движение. Их центральная группа направилась прямо наперерез атакующей группе Марка. Левая и правая группы стали расходиться в стороны, готовясь нанести фланговый удар на скованных боем наемников.

   - Хорошо хоть дредноута у корпоратов нет, - со вздохом беспокойства произнес Надир, - У нас и так шансы на благополучный исход боя не так уж и велики.

   - Да, но они не знают о нашем припасенном для них сюрпризе, - спокойно рассматривая летящую к ним смерть, возразил Марк.

   Тактическая схема, используемая корпоратами, относилась к классике космических битв. Центральная группа кораблей встречала подходившего противника и начинала с ним бой. В это время с флангов, на нападавших, обрушивались вспомогательные отряды противника.

  У корпоратов это могло сработать с кем угодно, но Марк, предвидя такой поворот событий не пожалел миллиарда кредов на перевооружение находившихся в его подчинении тяжелых кораблей.

  Помня эффективность применения антиматерии при защите планеты Лодри он, договорившись с корпоратами Республики, оснастил свои тяжелые корабли ракетами, боеголовки которых несли в себе капсулы с антиматерией.

  Но даже выделенных им средств не хватило на полное оснащение подчиненных ему кораблей подобными ракетами. Они предназначались для нанесения самого первого и неимоверно мощного удара.

   Марк находился в главной рубке рейдера не один, в кресле командора притаилась его невеста Рита ал Толл, которая не пожелала бросить своего будущего мужа, когда он будет сражаться за их новый дом.

  - Начать первую фазу операции "свобода"! - приказал он. - Цель флот прикрытия станции перехода. Всем абордажным группам приготовиться к высадке на станции.

  - Открыть огонь! - приказал Марк.

  В тот же момент несколько сотен ракет, чуть больше трех, сорвались с пусковых установок кораблей его флота. Почти сотня из них, а это были ракеты тяжелого класса, несли боеголовки, заряд которой был из антиматерии. Остальные ракеты, выпущенные с минутной задержкой, являлись ракетами среднего класса и были оснащены лазерными боеголовками. Их предназначение состояло в уничтожении ослабевшего от первого удара врага.

  Противник, не желая отставать от наемников, также выпустил свои ракеты. Их количество даже превосходило выпущенные кораблями Марка. Из пяти сотен летевших в его сторону, почти две сотни относились к ракетам тяжелого класса. Единственно, что обрадовало командора, так это то, что корпораты рассредоточили свой огонь по всей атакующей их группе. Если бы они решились избрать целью только несколько кораблей, выжить их экипажам вряд ли бы удалось.

  Фланговые группы врага еще не закончили маневр разворота в сторону наемников, когда ракеты противоборствующих сторон достигли своих целей.

  Только половина ракет наемников оснащенных спецбоеголовками прорвалось через плотные системы защиты группировки. Но и они нанесли просто немыслимый урон врагу. Три линкора, семь тяжелых и десять средних крейсеров просто обратились в прах. Уцелевшие корабли получили повреждения средней и легкой степеней тяжести.

  Их системы защиты еще только приходили в себя, когда до них добрались оставшиеся две сотни ракет. Надо отдать должное их системам защиты, частью выведенные из строя, с полу ослепшими от взрывов датчиками, они старались изо всех сил. Однако почти шестьдесят процентов выпущенных наемниками ракет избегая систем РЭБ, активной и пассивной систем защиты, все-таки добрались к своим намеченным целям. Жгуты тяжелых лазерных лучей от сдетонировавших боеголовок вонзились в еще не полностью восстановившиеся силовые щиты кораблей центральной группы корпоратов.

  Результат не заставил себя ждать. Большая часть центральной и самой мощной группировки корпоратов была просто испарена из окружающего космического пространства.

  Когда экраны радаров очистились от помех, Марку поступил доклад с поста слежения.

  - Командор, от центральной группы врага уцелело всего пять кораблей. Фиксирую два тяжелых крейсера и три средних. Все корабли имеют повреждения высокой и средней степеней тяжести, - доложил ему офицер. - уцелевшие корабли пытаются отойти к станции перехода.

  - РИ! Приказ Дравису. Пусть пока не трогает подранков! - распорядился Марк.

  Тем временем ракеты погибшей группы корпоратов достигли сил наемников. Хоть РИ и координировала действия оборонных систем всего небольшого флота, но противник собрал достаточную жатву для своих посмертных костров.

  Три тяжелых крейсера, пять средних и два легких погибли вместе со своими экипажами, пропустив слишком большое количество ракет в свою сторону. Погиб и линкор Вена, унеся с собой в космическую бездну своего капитана и его экипаж.

  Марк, только молча, смотрел на список потерь, высветившийся на экранах рубки.

  - Что с оставшимися флотилиями? - глухо спросил он у Надира.

  - Учитывая появившееся превосходство наших сил над корпоратами, расправиться с ними будет, хоть и трудно, но возможно, - тихим голосом ответил ему старпом.

  - Поворот к левой группе врага! Открыть огонь с предельной дистанции! - приказал Марк, скрепя зубами.

  Флот наемников начал разворот в сторону следующего противника. Те в свою очередь бесстрашно бросились им на встречу.

  Принявший командование силами ВКС корпорации офицер принял решение ударить по наемникам так, что бы они оказались запертыми между всеми его силами.

  - Увеличить скорость до предела! - приказал Марк. - Выпустить истребители и перехватчики на перехват сил основной группы врага.

  Корабли наемников неслись изо всех сил к более сильной группе противника, выпуская на ходу ракетные залпы. Мимо них пролетели силы Дрависа и накинулись на вражеские истребители.

  Самая слабая флотилия противника уже не успевала, одновременно с основной группой, вступить в бой с наемниками. План офицера корпоратов не сработал.

   Конечно, потери от ракетной атаки второй флотилии врага у флота Марка были. Его отряд потерял три тяжелых, два средних и два легких крейсера. Потерял и пять звеньев истребителей, сказалось количественное превосходство истребителей противника. Также получил тяжелые повреждения и один из оставшихся у него трех линкоров. Да и сам лидер наемников, тяжелый рейдер "Заур", поймав одну из ракет, был вынужден снизить мощность двигателей на половину и перекрыть доступ в продырявленный четвертый уровень.

  Из второй флотилии врага не уцелел никто. Единственный выживший от ракетного удара легкий крейсер, с обезумевшим от всего происходящего капитаном, направил свой корабль в сторону авианосцев Марка и, протаранив один из средних его авианосцев, и оба корабля исчезли в ослепительном взрыве унесшим оба экипажа погибших кораблей.

   Третья флотилия корпоратов пытаясь уйти от боя, легла на курс по направлению к ближайшей точке перехода. Корабли Марка преследовали их до последнего, атакуя их с предельной дистанции ракетами и истребителями и перехватчиками Дрависа.

   Корпораты изредка огрызаясь летели на максимальной скорости прочь из системы, но удалось это только одному кораблю из всей флотилии. Последний уцелевший корабль, средний крейсер с тяжелыми повреждениями, смог сбежать, его уже никто не преследовал.

  Наступила вторая фаза освобождения Кассиуса.

  - Движение в боевом ордере к станции перехода. На поврежденные корабли противника отправить сигнал о немедленной капитуляции. Десант на станцию перехода! - отрывисто приказал Марк.

  Выжившие члены экипажей пяти кораблей благоразумно приняли решение о своей капитуляции. Вскоре абордажные группы с кораблей Марка уже держали их под своим контролем.

   Десантные боты, с десятка кораблей, расстыковавшись, направились к станции перехода. Не прошло и часа, как станция уже была под контролем наемников. Сопротивления от обслуживающего станцию персонала они практически не встретили.

   - Приступить к третьей фазе операции! Транспортные корабли произвести высадку пехоты. Дравис прикрой их истребителями, - приказал он.

   Транспортные корабли медленно опускались к крупнейшему городу планеты столице Ранн. С воздуха их прикрывали истребители и перехватчики наемников.

   Как и предвидел Марк, особо защищать корпоратов местные жители не спешили, большинство просто предпочли пересидеть налет, как они полагали, в укромном месте. Несколько огневых точек защищающих космопорт Ранна, бронированные глайдеры сил полиции и это практически было все, что их встретило на Кассиусе.

   Пехота наемных сил командора рьяно отрабатывало свой контракт. Силы полиции были уничтожены практически подчистую. Как и все те, кто считает себя военными, полицию пехота очень не любила. Глайдеры либо совершили аварийную посадку или были попросту изрезаны на мелкие части истребителями Дрависа.

  Через день контроль над столицей и крупнейшими городами Кассиуса был установлен. Всем местным жителям было объявлено, что их соплеменник Марк Свенсон афф Маатар прибыл, чтобы освободить их от многолетнего гнета корпорации и вести их планету с ее жителями к процветанию.

  Не забыл Марк и про остров Ганн и его Свалку. Туда для установления контроля он направил свою десантную секцию. К концу недели контроль над Кассиусом и окружающим его пространством полностью перешел в руки командора.

  Связавшись по дальсвязи с Императором, Марк произнес историческую для его мира и империи фразу. - Государь, клан Маатар вернул в лоно империи планету Кассиус.

  - Поздравляю вас Марк Свенсон афф Маатар, - произнес сидящий на троне Император, - клан Дрэго и империя отдает вам этот мир в качестве ленного владения.

  - Марк Свенсон афф Маатар офф Кассиус, ведите свой мир к спокойствию и процветанию, и да пребудет с вами Империя, - кивнув Марку, Император Калин отключился.

  После того как последние вспышки сопротивления со стороны прежней администрации Кассиуса и их прихлебателей были подавления, командор отпустил большую часть кораблей наемников и пехотных бригад. Он заключил договор на пятилетнюю охрану с некоторыми из них, сформировав, таким образом, небольшую эскадру для защиты планеты. Также по совету Надира он перезаключил договор с двумя пехотными бригадами наемников. С тем, чтобы они сначала выполняли функции сил правопорядка на планете, одновременно подготовливая местные силы самообороны.

  Керт, выпросил у Марка разрешение на организацию верфи, которая моглабы заниматься ремонтом космических кораблей малого и среднеко классов, а также их постройкой.

  А Надир? Ну, тому вообще не повезло. Когда Марк осознал, что вся ответственность за происходящее на планете легла на его плечи, а его молодая жена приходит в состояние близкое к бешенству от того, что ее муж пропадает, где- то сутками решая проблемы жителей Кассиуса. Он, недолго думая, назначил его канцлером новообразованного правительства, спихнув, таким образом, большую часть забот со своих слабых плеч и долго наслаждался, слушая как Надир "благодарит" его за оказанное доверие.

   Через месяц Марк и Рита в предрассветной мгле сидели на любимом месте Марка у берега моря и смотрели на набегающие, на берег волны. Надир с Кертом уже выставили чуть поодаль небольшой плетеный столик со стульями, заставили его бутылками игристого вина и пустыми фужерами и негромко о чем-то переговариваясь, ждали главу клана Маатар с молодой женой, что бы отметить основание их нового дома.

   Внезапно, луч света разорвал предрассветную мглу и осветил красоту этого места. Молодые повелители Кассиуса обнявшись, встали и направились к старым друзьям Марка. Над Кассиусом вставал новый рассвет, рассвет дня их новой жизни.

  

  Эпилог.

  

  Однажды вечером, в кабинет ворвались маленькие мальчик и девочка. Они подбежали к седому мужчине, сидящему в кресле за большим письменным столом, и закричали. - Деда, расскажи нам сказку.

  Высокий лорд Марк Свенсон афф Маатар офф Кассиус, а это был именно он, улыбнулся, посадил их на колени и спросил, - какую сказку вы хотите услышать сегодня?

  - Расскажи нам про мальчика, который хотел в небо, - попросили его дети.

  - Ну что ж, - задумчиво сказал он, - слушайте! она называется долгий путь в небо...

  

  Конец.

Долгий путь в небо


home | Долгий путь в небо | settings

Текст книги загружен, загружаются изображения
Всего проголосовало: 9
Средний рейтинг 3.4 из 5



Оцените эту книгу