home   |   А-Я   |   A-Z   |   меню


Глава 18

ГЛОТОК НАДЕЖДЫ

Если долго смотреть во Тьму, то она ответит вглядом Смерти.

Александр, наследник Терранский

…Баржа уже неделю болталась возле бакенов, означающих линию границ Терранского Княжества. Беженцы начали роптать, хотя понимали, что от их жалоб мало толку. Впереди — роботы. А им нет дел до каких-то человеческих эмоций или слов. Напрасно с антенн корабля каждый день срывались просьбы о помощи — укрытое за плотной газовой туманностью Княжество молчало. Внутри старого потрепанного корабля было душно. Ощущалась нехватка воздуха, изношенные системы жизнеобеспечения едва справлялись. Регенеративные контуры не успевали очищать воду. Люди лежали вповалку в коридорах, трюмах, старясь как можно меньше двигаться, чтобы не расходовать последний кислород. Рядом в пространстве висели такие же счастливчики. Или неудачники — это как посмотреть… Да, они избежали смерти от ножа палача или убийцы. Но теперь могли умереть в космосе. Юлэй шевельнулась. Ей показалось, или что-то действительно изменилось? Корабль пришел в движение? Капитан сошел с ума и решил покончить жизнь самоубийством? Или что? В пробитом динамике послышалось шипение и треск, затем тот словно прокашлялся и, наконец, в забитом до отказа трюме прозвучало:

— Говорит капитан, внимание! Только что поступило сообщение с Терры — нам открыт коридор по векторам четырнадцать и шестнадцать. Княжество начало принимать беженцев! Люди! Мы спасены!

Крик радости вырвался из измученных до смерти ужасами войны и ожиданием беженцев. Они спасены! Рядом с девушкой кто-то пробурчал:

— Сейчас-то спасены. А надолго ли?

Брюзгу быстро оборвали:

— Это терранцы. Они будут драться до последнего! Так что надежда всегда есть!..


…Баржа пристроилась в хвост очереди и медленно двинулась к открывшемуся проходу. Не выдержав, Юлэй поднялась и, держась за стенку, побрела на верхнюю палубу. Там, если забраться в спасательную шлюпку, можно увидеть, что творится снаружи. Путь был долог, в воздухе по-прежнему было очень мало кислорода. Но жертва того стоила — за крохотным иллюминатором раскинулось то, что поразило ее до глубины души. Величественная картина… Сотни, тысячи судов беженцев, медленно двигающиеся в сторону четко обозначенных стробоскопами границ проходов. Огромные, колоссальной величины, ощетинившиеся стволами орудий и тупыми носами ракет боевые корабли охранения. Еще она заметила край чего-то вообще невероятного, судя по всему, боевой станции. И была недалеко от истины. Это была орбитальная платформа снабжения. С нее непрерывно стартовали модули с жидким кислородом, продуктами питания, водой, так необходимыми кораблям беженцев, пробывшим в пространстве без каких-либо источников снабжения…

Очередь продвигалась быстро. Толчок пристыковавшихся карго обеспечения. Гул атмосферы в заработавших на полную мощность внутренних системах. Увеличившаяся скорость движения…

Девушка вышла из капсулы космического лифта и сразу попала в очередь к регистрационным стойкам. Вскоре оказалась перед высокой молодой женщиной в форме. Та торопливо закончила с заполнением предыдущей анкеты и подняла приветливое, но усталое лицо на беженку.

— Имя?

— Юлэй Оти. Семерг. Свободное Звездное Объединение. Третий квадрант.

— Специальность?

— Медсестра.

Регистраторша немного оживилась.

— Не хотите завербоваться в армию? Жалованье, обмундирование, питание. По окончании срока — подданство.

— Конечно. Где поставить подпись?

— Вот здесь.

Она подсунула лист писчего пластика. Юлэй, не раздумывая, приложила палец к контракту. А что тут отказываться? Кому нужны беженцы на чужой планете? Они всегда парии, на них смотрят как на изгоев. И какое дело до их судьбы или страданий? Выживай, как хочешь… Во всяком случае, в СЗО было так. И вряд ли где по-другому будет. А армия — это шанс. Шанс стать своим для них… Голос вербовщицы-регистраторши заставил ее очнуться:

— Ваш жетон. Пройдите в синюю дверь.

— Благодарю вас.

Та кивнула и тут же занялась следующим, бородатым мужчиной лет сорока, стоящим в окружении многочисленного семейства. Девушка еще раз бросила взгляд на терранку, пытаясь определить ее расу. Безуспешно. Шагнула в указанном направлении. Дверь послушно открылась, и перед ней возник светящийся полог. Прозвучал механический голос:

— Ваш жетон.

Она послушно раскрыла ладонь. По ней пробежал алый луч.

— Нуль-портал активирован. Проходите.

— Простите…

— Сделайте шаг вперед.

Зажмурившись, Юлэй шагнула в сияние и вдруг вывалилась наружу, в большое помещение, забитое людьми. Ей навстречу шагнула молодая женщина той же неизвестной ей расы:

— Жетон?

Снова раскрыла ладонь. Встречающая провела по знаку считывателем, улыбнулась:

— О! Медсестра! Девочки, в нашем полку прибыло! Откуда ты?

— Юлэй Оти. Семерг. Свободное Звездное Объединение. Третий квадрант.

— А я — Бригитта Столярова. Земля. Бывший лейтенант вермахта.

Подошли еще две такие же землянки:

— Мария Семенова. Капитан РККА. В запасе.

— Исабель Столярова.

— Ты, девочка, нас не бойся. И войны тоже. Ее трусы боятся. Делай, что должно, и случится, что суждено. Ладно. Потом побеседуем с тобой подольше. Сначала переодеться, а потом — обедать. Голодная, наверное?

Не выдержав, девушка расплакалась. Она ожидала всего, но только не этого. Такой вот неожиданной, какой-то материнской доброты со стороны этих абсолютно чужих ей женщин.

— Ну, будет, будет…

Бригитта привлекла к себе беженку, ласково погладила по голове.

— Не переживай. Мы еще покажем этим уродам…

Потом был душ, и ей выдали форму. Нечто вроде куртки, затем длинное, ниже колена одеяние, напоминающее колокол святилища, и еще кучу предметов. Заметив растерянность, к ней подошла одна из землянок, Исабель, и помогла одеться.

— Что, непривычно? Ничего, скоро станет как родное. Ой, какая же ты худенькая, пойдем скорее в столовую.

— Но… Голые ноги, это же неприлично!

Землянка улыбнулась:

— Да уж, порядочки у вас, видно, на этом твоем Семерге… Мы вот, землянки, гордимся своими ногами, зачем же красоту скрывать? А у тебя ножки красивые, есть что показать!

Красивые ноги? Юлэй с удивлением взглянула вниз. Подняла глаза. Нет, над ней не издевались. Наверное, у этих терран другие стандарты красоты. У себя на планете девушка всегда считалась дурнушкой…

— Пошли! Поешь вкусненького.


Столовая была огромной. Длинные столы, заполненные едящими людьми, одетыми в одинаковую форму, только нашивки и эмблемы отличались. На ее предплечье была изображена змея в чаше.

— А это что?

— Эмблема Эскулапа. Знак бога медицины. Ты же медик.

— Медсестра.

— Так что это твой бог.

— У нас такого бога не знали…

— Ну, какие твои годы. Вот мне уже девяносто семь.

— Сколько?!

Подкативший к ним робот быстро сгрузил поднос с аппетитно пахнущей едой. Исабель подмигнула и набросилась на пищу. Жуя, пояснила:

— Мы — омоложенные. Про «Второй шанс» слышала?

Девушка кивнула. Все стало ясным. Еда была удивительно вкусной. Землянка же, наворачивая что-то за обе щеки, поясняла:

— Это сборный пункт. Отсюда нас распределяют по подразделениям. Кого куда. О! Смотри, за Бригиттой приехали.

Та добрая землянка стояла перед роботом, вскрывая пакет. Вытащила листы, пробежала взглядом, кивнула. Затем куда-то направилась. Исабель вздохнула:

— Прощаться пошла. Она местная. У нее семеро детей. А восьмой — старший. Уже генерал.

— Она… тоже после омоложения?

— Конечно. Свояченица. Или золовка? Всегда в этом путалась. Жена брата моего мужа.

Торопливо допила какой-то коричневый напиток.

— Ну, все. Мне пора. Даст бог, увидимся еще.

Махнула рукой, потом неожиданно поцеловала Юлэй в щеку.

— Удачи тебе, дочка. Береги себя.

И побежала в толпу. Внезапно сзади девушки раздался тонкий писк, она обернулась — перед ней застыл робот.

— Юлэй Оти?

— Да.

— Получите.

Манипулятор протянул уже знакомый пакет. Открыла клапан, вытащила из конверта лист пластика, тонкую книжечку, браслет. Монитатор «Беспощадный». Убытие на корабль с седьмого причала в двадцать один ноль- ноль. Терминал четыре. Беспомощно оглянулась. Что же ей делать? К кому обратиться? А что за браслет? Повертела в руках, потом все же решилась надеть. Едва застежка защелкнулась, как тот вдруг коротко завибрировал, потом несколько раз мигнул. Перед ней вспыхнуло крохотное изображение человека. Мужчины.

— Вы — Юлэй Оти?

— Да…

— Пройдите направо, к выходу. Там предъявите предписание…

Заметив ее непонимание, вздохнул, пояснил:

— Там, где написано, куда вы направляетесь. Лист.

Юлэй кивнула.

— Вас посадят на транспорт до вашего корабля.

— Спасибо.

— Не спасибо, а «есть». Вам понятно?

— Есть.

Мужчина вновь вздохнул, потом отключился. Обрадованная девушка вскочила из-за стола и двинулась туда, куда ей сказали. Там ждал транспортный модуль, а уже через час она перешагнула порог шлюза. Ее ждал уже знакомый ей мужчина в форме.

— Вы новая медсестра?

— Да.

— Работали раньше где?

— У хирурга.

Неожиданно тот обрадовался.

— Очень хорошо. Значит, крови не боитесь?

— Нет. Я ассистировала при операциях.

Мужчина словно споткнулся:

— Погодите, вы хотите сказать, что ваш врач делал операции вручную?!

— Конечно! Семерг — бедная планета.

Тот покрутил головой.

— Да вы редкий экземпляр, Юлэй! Очень редкий. Ладно. Идемте. Я ваш непосредственный начальник, главный корабельный врач, Дитрих фон Шлоссберг. Надо представить вас нашему командиру и старшему офицеру…

Рубка впечатляла. Десятки спин, застывших над голографическими мониторами. Огромный панорамный проектор, передающий изображение снаружи от тысяч датчиков. И нигде бесполезной суеты, пустых разговоров. Она видела сюзитов, землян, которых уже научилась определять. Были рамджи, правда, только первой расы. Попадались еще такие же, как она, беженцы из СЗО. Но того, что ждало ее дальше… она никак не ожидала! Ее подвели к двоим. Одна — очень молодая, даже еще моложе Юлэй, чистокровная сюзитка. Едва увидела девушку, как раскосые глаза неожиданно сузились еще больше. Но больший шок, гораздо больший вызвал командир корабля. Он был метисом. Но не это главное. Оно было другим…


— Господин майор, наша новая медсестра — Юлэй Оти.

Внимательный взгляд, затем майор перевел его на Дитриха.

— Подайте новую заявку на медсестру. Эта девушка станет командовать корабельным десантом. Остальное я утрясу сам.

Потрясение на лицах обоих было невероятным.

— Но почему?!

— Она — ааг второй ступени. И использовать ее в качестве доктора — просто преступление. Гораздо больше пользы девочка принесет, воюя.

Фон Шлоссберг даже отшатнулся от Юлэй, а та мгновенно напряглась:

— Откуда вы знаете, кто я?

Офицер криво усмехнулся, затем сунул руку в карман кителя, вытащил из него нечто, не показывая окружающим.

— Может, потому что я — Мастер?

И разжал кулак — на ладони лежал узелок из простой веревки, который любой наемный убийца узнал бы мгновенно. Отличительный знак специалиста высшей квалификации клана — знак Мастера. Сюзитка мгновенно расслабилась, а потом неожиданно для Юлэй подмигнула левым, невидимым командиру, глазом.


Ираг Илюэ начал разворачивать походную колонну в боевой порядок за парсек от границы системы Новой Америки. Громадные дредноуты начали выдвигаться вперед, прикрывая собой десантные баржи, под завязку набитые тяжелыми пехотинцами. И у них была одна цель — уничтожить с лица Вселенной рассадник нечистых червей, не желающих покориться Слову Ужасного Митрала — Владыки Вселенной…

— Ираг, корабли докладывают, что развертывание прошло согласно графику.

— Отлично. Приготовиться к прорыву. Зарядить главный калибр. При входе в зону стопроцентного поражения главным калибром открывать огонь без команды!

— Есть!

Подходы к планете прикрывала цепочка орбитальных крепостей. Но эти игрушки раньше являлись непреодолимым барьером. Теперь же для монстров чужаков круглые шары боевых станций являлись легкой мишенью. Ни одна из них не могла тягаться размерами с самым маленьким из нападающих — легкой, естественно, по меркам колдунов, создавших их, униремой класса «Ураган» длиной всего лишь в пятьдесят километров… А что говорить о тяжелых диремах огневого подавления, снабженных орбитальными установками планетарных мортир. Каждая из этих чудовищных пушек была способна разбить одним выстрелом естественный спутник диаметром в десять тысяч километров… «Смертоносный» слегка дрогнул, голосферы внешнего обзора подернулись рябью. Это заговорила носовая башня, послав четыре импульса в цепочку из двух сияющих во мраке космоса шариков. Ослепительная вспышка на мгновение вспыхнула в вечном мраке, и… все. Только небольшое облачко мгновенно развеивающегося газа…

— Наблюдаю залп торпед с естественного спутника.

Илюэ склонился к панели:

— Вождь прознатцев, что у нас там?

— По нашим данным — несколько рудников и верфь.

— Уничтожить.

— Есть!

Дирема вновь дрогнула…

Юркие униремы вырвались вперед плотного боевого порядка и выбросили заградительную цепь, заставившую сдетонировать все ракеты, выпущенные по флоту Истинно Верующих. Затем крошечные, по сравнению с остальными кораблями флота, малыши вышли в центр эклиптики, зависнув над системой. Через мгновение с флагмана легкого отряда пришел сигнал:

— Ираг, наблюдаю караван судов. Уходят, прикрываясь светилом, в сторону Белой Звезды!

— Перехватить, но не уничтожать. Всех вернуть.

— Вас понял…

Тем временем триремы закончили расстрел беззащитной, по совести говоря, планеты. Янки, да и не только им, нечего было противопоставить жуткой мощи Орды…

— Произвести обстрел атмосферы хлопушками!

Это было новым словом в известных военных технологиях этого мира. При взрыве в плотных слоях громовой силы звуковой удар заставлял лопаться барабанные перепонки, превращал в алмазную пыль самый прочный поликарбонат окон, сбивал с пути транспортные средства. Нечто вроде шоковых земных гранат, только космических размеров. И через мгновение в атмосфере Новой Америки расцвели огненные разрывы. Затем взвыл, накаляясь, рассекаемый острым носом десантного модуля воздух — тяжелая пехота пошла на штурм… Ираг смахнул пот со лба. Ничего другого он и не ожидал. Но не думал, что все пройдет настолько просто. Тем не менее…


Гейтс подошел к голосфере, на которую транслировалось изображение сверху. Слава богу, что он успел. Эстерию выдернули из очередного бара, в котором она зависала со своими друзьями, запихнули в «невидимку», пилотируемую немногими, кому Гарри мог еще доверять. Корабль стартовал сразу же, как только дочь оказалась на борту, в сторону СЗО. И теперь герцог мог умереть спокойно. Это чужаки. И пощады от них не будет. Из-за развалин вывернулся громадный, чем-то напоминающий приплюснутого краба БР. Пошевелил квадратным стволом пушки, укрепленной под корпусом. Грохнуло. Сфера погасла, а со стерильного потолка посыпалась струйка пыли. С треском лопнул плафон освещения, обдав Гарри пластиковой крошкой. В кабинет без стука ввалился начальник личной охраны, весь в пыли и крови.

— Ваша светлость! Нужно уходить! Немедленно! Наше оружие ничего не может поделать с ними!

— Деритесь до конца! Отсюда нет выхода!

— Нет выхода?!

Последнее, что увидел бывший герцог Новой Америки, — громадный нож в руках наемника. В следующее мгновение широкое зачерненное лезвие штурмового тесака снесло его голову с плеч. Тело рухнуло на ковер, толчками выбрасывая кровь из перерубленных сосудов сердцем, еще работающим, не осознавшим, что уже — все. Негр нагнулся, попытался подхватить голову за коротко стриженые волосы. Неудачно. Измазанная в крови пятерня тщетно скользила по черепу. Выругавшись, гот с маху вогнал тесак в затылок, пробурчав:

— И так сойдет.

Затем двинулся к выходу, надеясь купить страшным трофеем продление своей жизни. Тщетно. Едва он переступил порог, как глубоко внизу умные механизмы открыли магнитные ловушки, и высоко в небо ударил слепящий столб аннигиляции. Хитрый Гарри заминировал бункер, установив мощный заряд из антивещества. Детонатором служило прекращение его жизни. Едва сердце Гейтса остановилось, как сработал датчик, и…


Кроваво-алый из-за поднятой в атмосферу пыли восход осветил покоренную и разгромленную планету. Малая Орда находилась за пределами системы. Если бы она подошла к планете, то могла бы сдвинуть ее с орбиты. А это было рано делать…


Тяжелая пехота в наглухо закрытых доспехах прочесывала развалины. Уцелевших новоамериканцев сгоняли в фильтрационные лагеря. По всей планете виднелись кучи развалин, ни одно строение не осталось неповрежденным. Боевые машины уничтожали все — дома, фабрики, сады и поля. Даже дороги поливались каким-то хитрым средством, после чего стеклобетон превращался в зловонную липкую субстанцию… Чужаки не щадили никого и ничего. Все, что они видели, уничтожалось. Илюэ ясно дал понять, что сопротивляющиеся Слову и Вере не должны существовать…


…Эстерия рыдала. Все, ради чего она жила, превратилось в пыль. В радужную мыльную пленку пузыря. Отец пожертвовал собой, чтобы дать возможность каравану с немногими беженцами и ей самой уйти от планеты. Но куда? Мощь чужаков неимоверна. Кто сможет остановить их? Кто? Есть надежда, крохотная, словно искра в бесконечности космоса. Но… Как? Она… Да. Теперь она — наследница Герцогства. Она больше не может себе позволить быть слабой. За ней — жизни подданных, их вера, их сила. Значит, другого выбора нет…

Девушка подошла к шкафчику, где была одежда, на мгновение задумалась: что надеть? Избранное ей тяжело. Но сейчас другого выхода просто не существует. Рядом с «невидимкой» — корабли с беженцами. Почти семьдесят тысяч человек. И ради них она готова на все. Пусть даже это будет стоить ей жизни. Протянула руку, сняла с вешалки военный мундир, надела. Поправила сбившийся в сторону аксельбант, вытащила легкий бластер, вложила его в кобуру. Взглянула в зеркало, поправила прическу. Затем вышла из каюты…


Командир корабля отдал резкую команду, когда девушка появилась в рубке. Все, кроме операторов, вскочили со своих мест.

— Господин генерал, мне нужна связь по правительственной линии. Вот коды.

Она протянула ему сияющий кристалл. Офицер почтительно взял, протянул одному из стоящих рядом:

— Джон Хаксли. Первый лейтенант, мэм. Наш шифровальщик. Он проводит вас.

Наследница кивнула и, уже уходя, коротко бросила:

— Курс — к Терре, господин генерал.

Молодой лейтенант торопливо подключил дальнюю связь, затем, повинуясь жесту, удалился. Эстерия тихо вздохнула, собираясь с духом. Потом нажала клавишу включения. Голосфера вспыхнула, расплескиваясь искрами, пока сеть релейных станций производила переключение на абонента. Несколько мгновений — и в сфере появилось суровое лицо князя, он, глядя куда-то в сторону, заговорил:

— Гарри, ты, по-видимому, полный… — Перевел взгляд в сторону абонента и запнулся при виде девушки: — В чем дело, виконтесса? Где ваш отец?

— Он… мертв. Ваше величество, я готова передать себя в руки терранского правосудия при условии, что вы примете моих бывших подданных под свою защиту.

Медведев молчал, и она заторопилась, пока он не отказал:

— Я гарантирую, что никакого сопротивления с нашей стороны не будет. И… ваш сын волен делать со мной все, что ему заблагорассудится. Караван с беженцами сейчас движется в сторону границ Княжества. Каков будет ваш ответ, ваше величество?

Снова молчание, ставшее уже невыносимым. Затем абонент ответил:

— Можете продолжать движение, но я пока не могу сказать вам ничего конкретного относительно вас. Решение за Александром. Он сейчас в космосе. Но я обещаю передать ваше предложение. Что же касается беженцев, то Княжество даст вам статус изолянта. Это вас устраивает?

Эстерия кивнула в знак согласия.

— Но только если Александр примет ваше предложение, герцогиня… И… Я вам сочувствую.

Сфера погасла, и девушка опустила голову — вот как приходится расплачиваться за ошибки, совершенные в юности…


Князь оторвался от погасшей сферы, набрал абонента. На него смотрел Мыскин, главком Вооруженных сил Княжества.

— Приветствую.

— Опять что-то?

Алексей вздохнул:

— Только что со мной выходила на связь герцогиня Гейтс. Просит принять беженцев с Новой Америки.

— Герцогиня?! Что, Гарри…

— Да. И Герцогства, как я понял, больше нет.

— Черт побери! Я все-таки надеялся, что янки будут покрепче! Совсем разучились воевать со своей толерантностью и дерьмократией!

— Не ты один, Коля. Дела плохи.

— Мягко сказано — плохи… Что у нас?

— Корабли идут. Но с экипажами и войсковым нарядом дело плохо. Людей не хватает. Правда, наши старички поднялись, но сам понимаешь… Не школьников же забирать со скамьи?

— Ни в коем случае. А что насчет Земли?

Николай махнул рукой:

— После рамджей там ловить нечего. Удивляюсь, как люди там вообще выживают…

— Ты прав. Надеяться будем только на себя… От Ханти есть вести?

— Ребята стараются изо всех сил. Так что здесь проблем не будет. Я же говорю — дело за народом. Солдаты, офицеры, экипажи. Что толку от добровольцев, если они не обучены? Пушечное мясо? Здесь не Земля! И нам каждая жизнь дорога!

— Понятно. Значит, продолжайте вербовать среди беженцев.

— Другого выхода нет…

Сфера погасла, Алексей долго смотрел в сияющую огнями столицу, расстилающуюся внизу дворца. Ах, да… Надо известить Александра о новостях. Пусть парень решает, что делать с этой новоявленной герцогиней. В конце концов, у них личные счеты.


Глава 17 РЕЗНЯ | Наследник | Глава 19 СДАЧА