home   |   А-Я   |   A-Z   |   меню


Глава 13.

Мы осторожно ступили на покрытый коркой засохшего ила вперемешку с водорослями участок, оставленный отступившей рекой, затем не столь осторожно, но очень поспешно, отступили назад, под защиту деревьев.

– Ну? – наконец поинтересовался я.

– Их раньше не было, – заявила Тиал.

– Я готов подтвердить ее слова, – кивнул гном. – Звучит странно, но они, должно быть, появились здесь в течение последних нескольких недель.

– Скажи лучше – дней, – буркнул я.

Крокодилы. Они лежали в воде недалеко от берега, выставив наружу лишь ноздри и пару глаз. Обычные, не гигантские, хотя я почему-то был уверен, что создатели этого мира не могли пройти мимо такой возможности.

– Значит, мы идем, а они в ответ лезут на берег?

– Похоже, что так.

– А если бегом? – спросил Роджер.

– Ха!

– Бегом… – задумчиво произнесла Джейн. – А что, это идея. Ты бежишь, две сотни метров – пустяк. Секунд двадцать пять…

– Это на спецдорожке, – возразил я. – Здесь ты будешь скользить, спотыкаться и скажи спасибо, если уложишься за минуту.

– Достаточно времени, чтобы выбраться на берег…

– Нам?

– Да нет же, крокодилу.

– Слушайте, – сказала Тиал, – у меня есть идея…

Я стоял за ближайшим ко входу в тоннель кустом, и пытался понять, доживу ли я до вечера. Как заметил Кирк, подобная идея могла придти в голову только эльфу. Право… Странные люди – эти эльфы…

Я взял наперевес толстый трехметровый шест и приготовился. Последние два часа мы провели тренируясь, так что теперь я знал, как им пользоваться…

Я побежал. Бежать с шестом наперевес легко, и только рюкзак за спиной не дает тебе вообразить вокруг восторженные трибуны олимпийских игр. Первый крокодил вылезает на берег… Торопится… Не успеет, я промчался мимо, как ракета, и влетел в тоннель.

Ил под мостом был влажным, его, в отличие от ила снаружи, не припекало солнце, а дальше, в глубине, и вовсе царил мрак, лишь тускло светилось отверстие выхода – такое далекое. Скорость моя сразу упала, и ноги заскользили. Спасибо Старику, после дождя мы всегда бегали кросс по мокрой глине… Но вот смогут ли так пробежать другие? Я поскользнулся и чуть не упал, а сидящая у меня за спиной в рюкзаке Жанна тихонько охнула.

Еще два крокодила… Три… Ну – началось! Противные твари полезли из воды, некоторые отставали, более шустрых я старался обегать стороной. Затем три крокодила оказались передо мной одновременно, и я прыгнул…

Прыжки с шестом – хорошо, когда вы делаете это на стадионе. Интересно, много ли осталось бы у этого спорта поклонников, если бы внизу, вместо кучи поролоновых матов, ждали зубастые пасти? Мой шест скользнул по покрывавшей берег жиже, уперся во что-то твердое, и я наконец взлетел в воздух. Но скорость была уже не та… Я завис в верхней точке своей траектории, под пристальным взглядом трех пар голодных глаз, а затем шест начал погружаться в ил. Он воткнулся примерно на полметра, я же поспешно вскарабкался повыше… Обезьяна на шесте… Нет, ну надо же! Крокодилы решили, что кушать подано, и полезли из воды. Шест закачался, и я решил, что пора сматываться.

Наверное со стороны это смотрелось забавно – маленький человечек сидит на шесте в полумраке тоннеля, а под ним копошится куча монстров. Затем человечек прыгает вниз…

Я опустился прямо на спину одного из крокодилов, затем вперед, перепрыгивая через голову другого, к нему на спину, еще прыжок, еще… У меня получался некий экзотический танец – сходный с танцем на углях. Я двигался к нужному мне концу тоннеля, а куча подо мной пыталась двигаться следом… Затем я оказался на твердой земле – и снова побежал. Еще два крокодила пытались загородить мне дорогу, но я успешно избежал встречи с ними. Выскочив из тоннеля, я рванул в сторону леса и через мгновение стоял за толстенным деревом, переводя дух. Больше никогда… Никогда…

Ничего удивительного, что после моего неудачного опыта, никто больше с шестом прыгать не хотел. Я провел ночь в компании Жанны, девочка быстро уснула, а я все пытался изобрести безопасный способ гулять среди крокодилов.

Способ изобрели Джейн с Роджером. Они сделали что-то вроде передвижного костра, охватывающего людей полукольцом, так что слева у них была стена, а справа – крокодилы. Горящий между людьми и крокодилами огонь надежно удерживал их на расстоянии, а сделанные из найденного эльфийкой негорючего дерева с непроизносимым названием грабли позволяли перемещать ворох пышущих жаром углей в нужном направлении. Просто и легко, а мое самопожертвование оказалось пустой тратой сил.

Джунгли по другую сторону стены отличались от тех, что мы видели раньше. Это были, если так можно выразиться, злые джунгли. Племена, ставшие впоследствии Государством Тимман, с юга, жители городов Лоас и Иситрар с востока и – немного – эльфы Великого Леса с севера, загнали Зло в эти джунгли, очистив от него свои территории, так, по крайней мере, гласила легенда в устах Тиал. Согласно Кирку, эльфы здесь были вроде бы ни при чем, а с севера Зло потеснили гномы с горы Нахарал.

Так или иначе, деревья здесь были какие-то перекрученные, под ними стелился вонючий туман, цветы-мухоловки пахли так, как им и полагалось, а птицы не пели, но вопили. И еще здесь были гигантские муравьи.

Мы начали воевать с этими, с локоть длиной, тварями, едва начался наш поход по джунглям. Идти приходилось все время с мечом наголо, а тут еще Тиал объяснила, что те, кого мы так мужественно рубили до сих пор, были рабочими особями, а с солдатами мы еще встретимся. Что касается эльфийки, то ее муравьи не атаковали, однако растянуть свою невидимую защиту на остальных она не могла. Единственное, что она могла сделать, это посадить свою маленькую подружку, Жанну, в заплечный рюкзак – и идти после этого вдвое медленнее.

– Проблема, – заявил я, после того, как предсказание эльфийки с блеском исполнилось, и я зарубил своего первого муравья-солдата, метрового размера антрацитово-черную бестию, которая была вооружена челюстями и жалом, причем жало это могло стрелять струйкой кислоты метров на пять. Я уклонился, Роджер тоже, в принципе, мог бы, а вот остальные – я сомневался.

– Есть еще одна проблема, – в тон мне заметила Джейн. – Гораздо более серьезная.

– Что – я что-то пропустил?

– Ночлег. Ты пропустил ночлег, милый. Когда такой вот зверь среди ночи заберется в лагерь…

– Мы будем жечь костры кольцом, – сказала эльфийка. – Мы всегда так делали, когда шли по этим местам.

– Гениальная идея! – ехидно заметила Джейн. – Всю ночь жечь костры – это значит, весь день собирать дрова.

– Почему бы нет? Если нет другого выхода?

– Я удивляюсь как такие могущественные волшебники как вы до сих пор не изобрели инсектицидов.

– Джейн!

– Что это такое? – эльфийка предпочла пропустить иронию мимо ушей.

– Порошок от насекомых.

– Но… – Тиал надолго задумалась, затем вздохнула:

– Магия эльфов не причиняет зла живущему. Мы не можем изобрести порошок против насекомых – это неэтично.

– А как насчет порошка против гоблинов?

– Мы не станем, я думаю. Гоблины в магии сильнее нас, и если они используют эту идею…

Я подумал, что она права. Создавая этот мир, люди предусмотрели в нем замену технологии – в виде магии, да вот беда – запретили эксцессы, связанные с ее применением. Ясно, для чего это было сделано – чтобы меч и арбалет оставались самым грозным оружием. Но сейчас, когда ограничения, наложенные программой, перестали действовать, появится ли тут магическое оружие массового поражения? И как скоро?

Еще я пытался придумать хоть какой-нибудь способ помирить этих женщин – не могут же они вечно смотреть друг на друга косо!

– Засада. – Роджер посмотрел на меня, ожидая подтверждения, и я счел нужным кивнуть. Молодец, мальчишка, с той лишь оговоркой, что…

– Это не засада, – сказал я. – Лагерь. Даже троллям не придет в голову разводить в засаде костер.

– И петь песни, – Роджер кивнул. – Моя вина, Том. Глупо…

– Ты их обнаружил, – заметил я. – И это уже хорошо. Практика – со временем ты станешь лучше различать нюансы.

– Это люди, – заметила Тиал, она нюхала воздух, делая при этом пассы левой рукой. – ВАШИ люди.

– Не нужно привлекать на помощь магию, чтобы об этом догадаться, – усмехнулся я.

– А как? – удивленно спросил Роджер.

– Они курят «Мальборо», – ответил я, поднимая с земли окурок. Роджер от души чертыхнулся.

– Когда я научусь так же все замечать? – спросил он с досадой.

– Когда научишься, тогда научишься. Пойдем я и Род. Сзади, скрытно – Кирк и Джейн. Согласны?

Мы с Роджером направились вперед, где в сотне метров от нас, скрытые за стеной кустарника, находились люди. Было их десять человек, семь мужчин и три женщины, и были они одеты в военную маскировочную форму, если я не ошибаюсь, английскую. Один из мужчин был ранен, он лежал на одеяле, расстеленном у костра, и что самое удивительное – был перевязан бинтом. Нормальным белым бинтом.

– Здравствуйте, – сказал Роджер, выходя из кустов и рассматривая открывшуюся перед ним картину. – Вы бы хоть охрану выставили, честное слово!

– Род, – с укором сказал я, – ты опять проявляешь невнимательность.

– Что я не заметил на этот раз? – поинтересовался мальчишка.

– Меня, – новое действующее лицо выступило из кустов за нашей спиной, с мечом наголо. – Осторожно положите ваше оружие на землю.

– Положи лучше ты свое, – раздался у него за спиной голос Кирка, а не то станешь на голову короче, парень.

Я по-прежнему не видел Джейн, что, видимо означало, еще один козырь у меня в рукаве на случай осложнений.

– Расслабься, Дэрил, – сказал один из сидящих у костра людей, среднего роста бритый наголо мужчина, которого я тут же мысленно окрестил Сержантом. Как оказалось, я не ошибся.

– Мы были награждены этой экскурсией, – говорил Сержант получасом позже, когда мои спутники, решив, что осложнений не предвидится, выбрались из кустов и в полном составе разместились у костра. – Вы только представьте – получить ЭТО в награду за хорошую службу.

– То есть, вы – это команда… – задумчиво протянул я.

– Да. А что такое?

– Мы хотели бы присоединиться к вам, – прямо сказала Шейла. – Мы – я имею в виду десять человек.

– То есть не все? – мой собеседник удивленно поднял брови. – Почему так?

– На мне и Роджере лежит по проклятию, – объяснил я. – Мое довольно безобидно, но вот насчет парня – мы просто не знаем.

– И лучше держать вас на расстоянии, – хохотнула одна из женщин в военной форме. – Но десять не получается все равно.

– Ну, не все хотят его покидать, – Джейн легонько погладила меня по плечу. – Отается Кирк, я…

– И я, – не думаю, чтобы Тиал действительно хотела ее перебивать, но получилось именно так. Последовал обмен сердитыми взглядами.

– И я! – пискнула Жанна. – С Тиал!

На этот раз мы все засмеялись.

– Я могу принять группу… – протянул Сержант. – Судя по тому, что вы дошли сюда, они могут за себя постоять… Только вот – мы не совсем понимаем, куда идти дальше. Так, прорубаемся сквозь джунгли…

– У вас нет карты?

– Нет, – Сержант развел руками. – Нас забросили сюда, а через пять минут отказала связь. Магда, – он кивнул в сторону одной из своих спутниц, – как раз читала эту их подсказку, а с следующий миг она просто погасла.

– Давайте бумагу, – сказала Джейн. – Мы вам все нарисуем.

Бумага у них тоже нашлась. Вообще мне начинали нравиться эти ребята, они пошли в Кристалл в полной выкладке, словно в разведку, единственным исключением было отсутствие огнестрельного оружия, которое в Кристалле не работало… Интересно, а работает ли оно сейчас?

Так или иначе, они чуть с ума не свели обслуживавшего их группу агента, требуя включить в оснащение все эти перевязочные материалы, палатки, военную одежду и обувь… У них даже бронежилеты были!

– Что касается цели, – заметил я, после того, как карта была закончена, – один военный, с которым мы были в плену в Аталете – он погиб, к сожалению – так вот, он предложил распространить информацию о месте сбора. Вот тут – я ткнул пальцем в карту, в верховье реки Иртики.

– Общее место сбора, – мечтательно произнес Сержант. – А что… Неплохо. Только вот – зачем?

– То есть как это – зачем? – удивился я. – Чтобы противостоять… Постойте – постойте! Так вы что же – не знаете? Верно, вы же ни с кем не общались!

– Что мы должны знать? – Сержант как-то сразу подобрался, а его люди подсели поближе.

Я подробно рассказал ему историю нашей группы, сделав особый упор на то, что, похоже, люди из другого мира здесь теперь числятся врагами, независимо, в лагере ли Светлых Сил, или Темных.

– Ничего себе! – Сержант посмотрел на своих людей, затем снова перевел взгляд на меня. – И так повсюду?

– Похоже на то, – кивнул я. – Потому и назначен сбор в таком месте. Оно практически не заселено.

– И вы идете туда?

– Мы идем туда, но по дуге, так, чтобы стачала оказаться вот тут, на озере Язорок.

– Что вы там потеряли?

– Во-первых, – ответил я, – Тиал родом из этих мест. Во-вторых, вот тут, на острове стоит маяк.

– А!

– Системный маяк, – подтвердил я. – Там должен находиться один из системщиков компании, по крайней мере, я очень на это надеюсь.

– Понятно, – Сержант надолго задумался. – Мы, пожалуй, двинемся прямиком в место сбора, – сказал он наконец. – После того, что случилось с воротами в Аталете, я не думаю, что маяк уцелеет. Кроме того – он ткнул пальцем в карту, в противоположный от эльфийского леса край озера, – чьи это горы? Вот эти – «Гзуради»?

– Гоблинов, – сказала Тиал.

– Что сделают гоблины прежде всего, если они хорошо разбираются в военном деле?

– Захватят остров, – сказал Кирк.

– Вот именно. Так что – мы уж лучше пойдем на северо-запад. Колония людей

– это хорошая идея. Кто-нибудь из вас знает дорогу? Я имею в виду – опасности на пути?

– Я знаю, – сказал Кирк. – Вы пойдете к городу Джиувери, вот так, он провел пальцем по кромке джунглей, – между лесом и болотами. Затем придете в Джиувери. – Он поморщился. – Это город торгашей.

– Что это значит? – спросила Магда.

– Для вас – прежде всего, что надо держаться вместе. Иначе моргнуть не успеете, как окажетесь на невольничьем рынке. Закон этого города запрещает продавать только граждан, приезжие же…

– Ясно.

– Дальше из Джиувери просто пройдете по дороге, прекрасная дорога, кстати, ее гномы строили, до Илинори. Вот это болото, горы и лес… Но дорога по крайней мере обеспечит вам проход. Хотя я даже не знаю, кто сейчас хозяин этих гор…

– А в лесу?

– Это нормальный лес. Не джунгли и не эльфийское царство. Пройдете.

– Дальше по реке… Все ясно.

– Удачи, – буркнул гном.

– А куда направляешься ты?

– Я? – Кирк, казалось, был удивлен. – Я родом из города гномов, что в горе Вир, – он ткнул в карту своим узловатым пальцем. – Вот отсюда, на севере.

– Значит, ты идешь домой, – кивнул Сержант.

– Вовсе нет, – возразил гном.

– Как так?

– Каждые двадцать пять лет гном отправляется странствовать по свету, – объяснил Кирк. – Я должен увидеть новых людей и новые земли… И рассказать летописцам, когда вернусь. Мой поход еще не завершен.

Мы выбрались из джунглей через четыре дня. Теперь перед нами расстилалось Великое Болото. Спасибо Тиал, она вывела нас к самому узкому его месту, на горизонте, если приглядеться, виден был лес – тот самый Великий Лес, откуда была родом Тиал. Лес узким языком вдавался в болото, почти полностью рассекая его на две части. Первая, что лежала левее, тянулась до самого озера Язорок, собственно, болото и было продолжением озера, или озеро – болота, как угодно. Правая же часть тянулась на север, к Джиувери, и именно так должен был пройти отделившийся от нас отряд, чтобы дойти до места сбора людей с «Земли». По дороге они собирались передавать эту весть всем встречным отрядам, если таковые найдутся, а также писать послания на придорожных камнях.

– Прощайте, – сказал Сержант, пожимая мне руку. – Полагаю, следовало бы сказать – надеюсь, мы еще встретимся, но учитывая обстоятельства…

– Надеюсь, мы еще встретимся на Земле, – сказал я. – Если маяк работает, я заставлю их отправить сюда спасательную экспедицию.

– Удачи.

Они ушли, по кромке болота, а мы остались. То, что нам предстояло, было не так уж приятно, всем, кроме Жанны, которая должна была ехать в рюкзаке у меня за спиной, предстояло большую часть пути проделать по колено, а кое-где и по пояс в грязи.

Когда мы уже прошли метров сто, следуя цепочкой за нашей проводницей, за нами увязался болотный нырок, что-то среднее между выдрой и бобром. Зверь чувствовал себя в грязи как дома, и азартно выписывал вокруг нас круги. Вреда от него не было никакого, польза же нашлась – он поедал движущихся в нашу сторону болотных пиявок. Простите – гигантских болотных пиявок. Голову оторвать этим программистам!

Болото бурлило, оно жило своей жизнью, оно издавало звуки и запахи… Несколько раз нам приходилось надолго замирать на месте, когда из глубины поднималась, как зеленый слизистый остров, гигантская лягушка. Хорошо еще, что я знал – глаз лягушки реагирует только на движение – а если бы нет? Тиал не знала об этой опасности – она уверяла, что прежде монстры не интересовались людьми. Затем мы нашли крошечный островок, и устроились на ночлег. Мы были усталы и грязны, но тем не менее, костра решено было не разводить, дабы не привлекать к себе внимания.

Чтобы хоть как-то развлечься, мы с Роджером провели тренировочный часовой бой без оружия, затем я немного помедитировал, и попытался – тщетно – объяснить идею этой медитации ему. Потерпев поражение в этой педагогической работе, я поговорил с гномом на его языке, а затем с Тиал – по-эльфийски. Я уже неплохо говорил на обоих языках, и начал задумываться, где бы взять тролля, гоблина или орка, которые согласились бы давать мне уроки.

Ночью меня разбудил Роджер, стоявший на часах. Я осторожно, чтобы не разбудить, снял со своей груди руку Джейн, и выбрался из-под одеяла.

– Что такое?

– Шаги…

Я прислушался… Это были не шаги, а толчки почвы, что бы ни приближалось, оно было большим, и двигалось быстро.

– Разбуди остальных.

Я пытался разрешить задачку – на маленьком островке посреди болота, лишенные свободы маневра и возможности спрятаться, вы ждете, в то время, как к вам из темноты приближается неведомое нечто… Что делать? Затем, по изменившемуся характеру толчков, я понял, что приближается не один монстр. Стадо.

Они возникли из ночной темноты, почти сливаясь с нею, черные тени на фоне звезд, и разум отказывался верить в их существование. Слоны. ГИГАНТСКИЕ слоны.

Они шли по болоту, проваливаясь по колено, но что такое – по колено, для существа ростом с десятиэтажный дом? Они в оглушительным хлюпаньем выдирали ноги из грязи, и нам оставалось лишь молиться, чтобы один из них ненароком не наступил на наш островок. Они хлопали ушами, и глухие удары далеко разносились по болоту.

– Том…

– Да, я заметил, – мрачно отозвался я.

– Что нам делать?

– Ждать и надеяться. Если один из них решит на нас наступить, мы не успеем разбежаться.

Затем один из исполинов вскинул хобот, и пронзительно затрубил. Мы попадали на колени, зажимая уши руками, а звук все не кончался, он был настолько низок, что казалось, сердце пустилось в пляс под его колебания, он проникал сквозь нас, почти на грани слышимости.

По крайней мере, теперь мне было понятно, от кого должна была защищать восточную часть джунглей Стена. А вот и слоненок…

Слоненок был вдвое поменьше родителей, так, с пятиэтажку. Хуже было то, что он нас заметил. Гигантская труба – хобот – устремилась в мою сторону, и в следующий миг я поднялся в воздух.

Когда в мультфильмах или приключенческом кино гигант берет человека в руки и поднимает на уровень глаз, а человек смело встречает взгляд гиганта… Не верьте. Одно единственное слово определяет суть проблемы – перегрузки. Подняться на тридцать метров за секунду означает, ориентировочно, шестикратные перегрузки при разгоне и столько же при торможении. В довершение, я был зажат между двумя выступами хобота, и испытывал определенные трудности с дыханием.

На меня уставилась пара немигающих глаз, темнота не позволяла разглядеть детали… Большие глаза. На месте зрачка была чернота, белки же слабо светились голубым. Затем слоненок легонько меня потряс, словно выясняя, жива ли его игрушка. Я подумал, что если он сочтет меня мертвым, то чего доброго выкинет в болото, так что пришлось помахать ему рукой. После секундного раздумья, слоненок поднял хобот – со мной вместе – и я оказался у него на спине. Пахло… Пахло слоновником. Через минуту ко мне присоединились Джейн, Роджер, плачущая Жанна, Тиал, разъяренный Кирк, затем топор Кирка, наши рюкзаки, оружие и пара кустов, окружавших лагерь. После этого слоненок вприпрыжку пустился в путь. Именно так – вприпрыжку, поскольку он увязал в болоте почти по брюхо, и ему приходилось сильно толкаться от дна, чтобы сделать следующий шаг.

Двигался он к лесу, в нужную нам сторону, и под прямым углом к тому направлению, которым следовало его стадо. Я надел рюкзак, поймал, подскакивая на полтора метра при каждом прыжке зверя, свой меч, и помог остальным сделать то же самое. Опасность упасть нам не грозила – спина слоненка была широкой, и плоской, как стол. Оставалась, впрочем, опасность сломать себе шею, приземлившись вместо ног на голову. Я как-то в детстве прыгал на батуте, но там ты хоть можешь регулировать высоту прыжков…

Наконец слоненок остановился – перед ним был берег. Тот путь, что мы планировали проделать за весь завтрашний день, он покрыл за четверть часа. Затем он поднял хобот.

– По-моему, это приглашение, – заметил я.

– После вас, – мрачно произнесла Джейн. Тогда я решительно шагнул вперед, и кончик хобота, подобно паре огромных губ, обхватил меня, вместе с рюкзаком. Снова у меня потемнело в глазах от перегрузок, и я свалился на заросший травой и – о чудо – твердый берег.

Остальные последовали за мной, включая палатку. Последняя аккуратно накрыла нас с Джейн, и я подумал – а не обладает ли этот маленький переросток неким извращенным чувством юмора?

Тут из темноты донесся громовой рев, видимо, в стаде недосчитались детеныша. Последний раз поглядев на нас, слоненок фыркнул и попятился. Я помахал ему рукой – и клянусь! – он помахал хоботом в ответ. Затем, издав рев, повергший нас на землю, он развернулся, и галопом направился в темноту.

– Скажите мне, что это сон, – сказала Джейн, осторожно ощупывая свою грудную клетку.

– Это не сон, – сказал я. – Это слон.

– Он тебе правда помахал?

– Да.

– Хотел бы я иметь такого спутника, – задумчиво пробормотал Кирк. – Хотя… Он будет слишком уязвим для магии… Нет уж. Пусть лучше прячется в болотах…

– Ты думаешь, ему так просто причинить вред? – удивилась Джейн.

– Размер не имеет особого значения, – гном вдруг обнаружил, что его одежда в ходе путешествия пришла в полный беспорядок, и принялся ее поспешно одергивать. – Гораздо важнее магическая сила существа. Я еще готов поверить, что бывают разумные слоны, ибо то, что сделал этот малыш, бесспорно было актом доброй воли, но в магического слона я не поверю никогда.

– Так или иначе – мы уже по эту сторону болота.

– Так может, мы поспим немного? – с надеждой спросил Роджер.

– Поспим, – сказал я.


Глава 12. | Смерть взаймы | Глава 14.