home   |   А-Я   |   A-Z   |   меню


Часть 8

МАРТ 1923 ПОСЛЕ РАССЕЛЕНИЯ

Башня короля Майкла

Королевский Дворец на горе

Город Лэндинг

Бинарная Система Мантикора

Звездная Империя Мантикора

"Похоже, что пока все идет как можно лучше," - сказал премьер-министр Грантвиль. Он отпил виски и покачал головой.

"Я не могу начать считать все пути, какими все это может пойти к черту, и я хочу, чтобы у нас все еще был Тони, чтобы советовать нам, но я думаю, что Кармайкл осваивается на посту министра иностранных дел. Он, вероятно, знает солли даже лучше, чем Тони, и он чертовски уверен, что справится."

"Слава Богу," - тихо сказала беременная Аллисон Харрингтон. Пролонг продлил период беременности, и казалось, что, как и Вера и Джеймс, ее третья дочь родится на Грейсоне. Теперь она сидела, держа Рауля на коленях, между дочерью и братом. "Я действительно очень боялась, что кто-то может быть настолько глуп, чтобы идти и сражаться."

"Такая глупость заслуживает того, чтобы ее отбраковали, прежде чем она начнет воспроизводиться, Алли," - категорически заявил Жак Бентон-Рамирес-и-Чоу, недавно назначенный директор по обороне Беовульфа. "К сожалению, никто из людей, которые хотят этого, не настолько глупы. Они не собираются высовывать свои головы из укрытия, пока моя высокая племянница ждет здесь, чтобы сразу по ним ударить."

Он одобрительно улыбнулся Хонор. Он все еще сидел в плавающем кресле с антигравом и останется в нем еще как минимум три или четыре недели. Его зять имел явную тенденцию пристально следить за ним - что коммодор Харрингтон в этот самый момент фактически и делал - но сейчас он был очень беспокойным, как и Смерть Короедов. Сейчас древесный кот зевнул, обнажая остроконечные клыки, на коленях Жака, но Хонор покачала головой, очень мягко покачав Кэтрин на коленях.

“Я больше не буду разбивать головы, - сказала она, наклоняясь, чтобы поцеловать девочку в волосы. Затем она повернула голову и улыбнулась Хэмишу, сидевшему в кресле рядом с ней, в то время как Нимиц и Саманта потянулись через спинки стульев, прежде чем она снова посмотрела на своего дядю. - Кроме того, похоже, мне и не придется этого делать.”

- Нет, не будешь, - сказала Элизабет Винтон с теплой улыбкой. “Я думаю, что вы сделали почти все, что нам понадобится на некоторое время.”

Хонор кивнула, не пытаясь скрыть облегчения.

Соларианская Ассамблея была в ярости, и она не прилагала особых усилий, чтобы скрыть эту ярость, но она также соблюдала условия, которые Уинстон Кингсфорд принял от имени Солнечной Лиги. В последний день февраля состоялось официальное заседание нового Конституционного Конвента. Еще не все делегаты съезда прибыли, и он все еще находился в стадии подготовки, но все их разведывательные источники говорили о том, что съезд имеет серьезные намерения. Несмотря на возмущение позорным поражением Лиги, ее члены, казалось, искренне понимали, почему они здесь. Более того, независимо от того, признавали они это или нет, каждый из них знал, что задача, к которой они были призваны, просрочена на века. А поскольку гибельный пример мандаринов был так свеж в их памяти, вряд ли они повторят те же ошибки.

Конечно, подумала она с покорностью человека, любящего историю, это просто означает, что они найдут другие ошибки, чтобы совершить. Они, человеческие существа, и две вещи, которые люди делают, это техника...и ошибки. Но иногда мы все делаем правильно, и есть несколько действительно хороших моделей, если они только хотят провести исследование. Я думаю, мы должны посмотреть на это.

На самом деле, напомнила она себе, шансы у Солли были лучше, чем у некоторых других авторов Конституции, потому что у них был довольно требовательный редактор, заглядывающий им через плечо. Великий Альянс имел это в виду, когда она сказала Соларианской общественности, что союзникам все равно, какую форму правления примет Лига, но он также имел это в виду, когда она сказала им, что какую бы форму они ни приняли, выборные должностные лица будут осуществлять власть принятия решений...и нести ответственность за эти решения. Это и Положение об отделении были не обсуждаемы, с точки зрения союзников, и сотня или около того кораблей стены, все еще находящихся на орбите Старой Земли, были молчаливым, острым напоминанием об этом.

Ситуация в протекторатах обещала быть более сложной и, вероятно, безобразной. В некоторых случаях, таких как Хотеборж, Серафим, Влоцлавек, Мебиус и Ласточка, местные звездные системы выглядели хорошо приспособленными, с минимумом кровопролития и гражданских беспорядков. В других случаях ... не так много. Там, на окраине, было много счетов, которые нужно было оплатить, особенно на планетах, чьи родные олигархи были в самом глубоком в кармане УПБ, и УПБ не собиралась из кожи вон лезть, чтобы организовать сколько-нибудь мягкую посадку. На самом деле, некоторые губернаторы и менеджеры УПБ были явно настроены сделать весь процесс настолько уродливым, насколько это возможно.

И это тоже наша вина, - решительно признала она. Мы знали, что многое из этого произойдет, когда мы выдвинули требования. Но я честно не вижу другого пути, которым мы могли бы пойти. Если бы мы не потребовали полного и немедленного расформирования Пограничной службы безопасности, нечто столь грандиозное, с таким количеством людей в чужих карманах, держалось бы, утверждая, что оно “сворачивается как можно быстрее” в течение десятилетий. Может быть, даже дольше.

Довольно много мантикорских политиков утверждали, что Звездная Империя несет моральную ответственность за обеспечение стабильности, необходимой бывшим Протекторатам. Что, как создатель вакуума власти, Великий Альянс был единственной силой, способной заполнить его. Часть Хонор очень хотела поддержать этот аргумент. Она была историком, и особенно военным историком, и она знала, как плохо все закончится в некоторых из этих звездных систем. Она не хотела этого видеть...и она знала, что хочет избежать моральной вины за то, что позволила этому случиться.

Но меньше всего галактике нужно было, чтобы Великий Альянс просто заменил Пограничную безопасность. И последнее, в чем нуждался Великий Альянс, - это превращение в Пограничную безопасность. Управление пограничной безопасности начинало с самых лучших намерений, и потребовалось некоторое время, чтобы оно извратилось и проржавело. Но это случилось, и Хонор Александер-Харрингтон не хотела видеть, как ее звездная нация, любая из ее звездных наций, начинает свой путь по этой темной и извилистой дороге.

Кроме того, есть такая вещь, как независимость и зрелость. Звездные нации должны научиться ходить, как и все остальные, и они должны научиться стоять на своих собственных ногах. Мы не окажем им никакой услуги "накинув на них охранный щит", если это помешает им научиться обоим этим вещам.

И это не было похоже на то, что Великий Альянс просто собирался уйти. У него не было намерения вмешиваться и навязывать внешние решения, но он был готов торговать с любой звездной системой, поддерживать любое законное правительство, оказывать экономическую поддержку и военную помощь в качестве торгового или договорного партнера. И он был готов ударить любую руку, которая становилась слишком жадной и хваталась за игрушки своих соседей. Без сомнения, там будет всплеск пиратства и военных диктатур, но Королевский Флот Мантикоры имел подобный опыт в Силезской Конфедерации. Любая новая независимая звездная система, склонная подражать своим прежним хозяевам из УПБ, обнаружила бы, что КФМ и его союзники имеют короткий разговор с пиратами и будущими конкистадорами. Кстати об этом...

“Я вчера получила письмо от Тома, - сказала она, глядя на Элизабет, которая откинулась на старую, изношенную, греховно удобную кушетку рядом с принцем-консортом Джастином, в то время как Ариэль и Монро дремали в блаженной расслабленности древесных котов, набитых чересчур большим количеством сельдерея.

“А ты что?- Спокойно спросила Элизабет.

“Да. Он сказал что-то о том, чтобы сделать альянс постоянным.- Она задумчиво посмотрела на своего монарха. “Но ведь вы, и, конечно, мой уважаемый шурин, добавила она, многозначительно глядя на Грантвилля, не знаете, о чем он говорит, не так ли?”

Элизабет взглянула на Грантвилля. Премьер-министр оглянулся на нее на мгновение, затем пожал плечами, и императрица снова посмотрела на Хонор.

“На самом деле, я думакю это действительно произойдет. Я просто пока не планировала обсуждать это с тобой. Во всяком случае, пока ты не вернешься с Грейсона.”

- А? Хонор приподняла бровь, пристальнее вглядываясь в своего монарха, и в ее тоне можно было уловить едва заметную тень подозрения.

“На самом деле все довольно просто, - сказала Элизабет. - Проблема, которую мы с Элоизой видим, заключается в том, как долго Народная Республика Хевен и звездное Королевство Мантикора были врагами. Я думаю, что худшее из этого уже позади, но старые воспоминания умирают тяжело, особенно в цивилизации, которая имеет пролонг, и даже у тех, кто активно не лелеет старую вражду, нет очень большого запаса того, что вы могли бы назвать теплыми и нечеткими воспоминаниями. Когда-то у Звездного Королевства и Республики было именно это, но это было до законодателей. У нас есть несколько новых, которые мы можем построить, но есть реальная опасная зона между тем, где мы сейчас находимся, и тем, где мы должны быть.

Тот факт, что многие люди видят, как мы настучали в табло Солнечной лиги, как доказательство того, что мы, новая модель "непобедимой звездной нации", также не поможет мне и Элоизе крепко спать по ночам.- Она поморщилась. - Вы с Хэмишем историки, но я сама немного читала историю. Если во Вселенной и есть что-то более опасное, чем самодовольство, то я понятия не имею, что это может быть.”

- Там нет ничего, кроме политического или религиозного фанатизма, - мрачно сказала Хонор, прижимая Кэтрин к груди и слегка касаясь подбородком макушки дочери.

“И это ничуть не улучшается тем фактом, что вы принесли домой все, что есть в банках данных флота Солнечной Лиги. Элизабет вздохнула. - Все знают, что вы тоже это получили, так что бригада самодовольства сидит в блаженном тумане, размышляя о том, что мы точно знаем, чем занималась Лига и, следовательно, на что она способна.”

"А они помнят операцию "Удар молнии", не так ли, Ваше Величество?" - спросил Альфред Харрингтон. "Кажется, я помню, что презренным хевам удалось преодолеть довольно серьезный технологический дефицит."

"Честно говоря, коммодор Харрингтон, как вы могли себе представить, что я буду настолько груба и жестока, чтобы указать им на это?"

Ирония в тоне Элизабет могла превратить залив Ясона в пустыню, и Альфред покачал головой, фыркнув с отвращением.

- К счастью, то, что Ее Величество называет” бригадой самодовольства", в настоящий момент составляет явное меньшинство, - сказал Грантвилль. “И то же самое верно, на данный момент, для людей, которые не видят причин, по которым Республика и Звездная Империя должны оставаться сосредоточенными на той же стадии. То, что Ее Величество и президент Причарт обсуждали, - это то, как мы могли бы продолжать в том же духе.”

“И вы придумали...? Хонор подняла на него обе брови, и он кивнул в сторону Элизабет, очевидно возвращая ей нить.

“Мы нисколько не беспокоимся, пока Элоиза в офисе, - сказала Элизабет. “Она и я понимаем друг друга, и мы намерены оставаться в очень тесном контакте, и Бенджамин Мэйхью намерен оставаться в этом собрании, так же как и Оравиль Баррегос. К сожалению, она не будет работать вечно. Фактически, Хевенитская Конституция ограничивает ее не более чем тремя сроками подряд. Императрица поморщилась. “Я думаю, что это должно быть изменено, и я думаю, что некоторые другие аспекты ограничения срока действия конституции, особенно пункт, ограничивающий президентский срок только пятью стандартными годами, отражают мышление до пролонга. Так вот, Конституция действительно позволяет кому-то баллотироваться на этот пост после того, как он выбыл из должности по крайней мере на один срок, и я бы сказала, что если у кого-то и был шанс на это, то это была бы Элоиза.

Или у Тома Тейсмана, если у него не хватит ума держаться как можно дальше от выборной должности! И некоторые члены конгресса настаивают на внесении поправок в Конституцию, чтобы снять ограничение на три срока подряд, чтобы она могла баллотироваться снова. Но Элоиза и слышать об этом не хочет. Если уж на то пошло, я думаю, что она будет очень сопротивляться тому, чтобы снова баллотироваться на этот пост, когда-либо, после того, как ее три срока истекут.”

“Я вижу это, - сказала Хонор. “Она тоже историк.”

- В последнее время такое часто случается...слава Богу, - вставил Хэмиш.

“Возможно. Элизабет кивнула. “И я могу понять, почему для нее так важно полностью установить, восстановить, верховенство закона в Новом Париже. Она, Том Тейсман и все остальные заплатили за это наличными, и она не позволит никому, даже, и особенно себе, создавать новые прецеденты "пожизненного президента".”

- Хорошо для нее, - сказала Хонор.

“Как я уже сказала, с ее точки зрения я все прекрасно понимаю. Хотя, с моей точки зрения, это отстойный поворот, - откровенно призналась Элизабет. - Она поморщилась. “У меня с ней такие прекрасные отношения!”

Она помолчала с отсутствующим видом, словно обдумывая то, что только что сказала, затем покачала головой.

“У меня действительно прекрасные отношения с ней, - сказала она почти удивленно. “Никогда бы не подумала, что такое может случиться, но это правда. И именно поэтому, ее взгляд снова стал острым, я не чувствую никакой уверенности в возможности установить столь же хорошие отношения с тем, кто станет ее преемником.”

Хонор задумчиво кивнула, и Элизабет пожала плечами.

“Итак, то, что она и я собираемся сделать через...О,стандартный год или около того, это предложить своего рода...федеративную ассоциацию, я полагаю, вы бы назвали ее так, между Мантикорой и Хевеном. Мы все еще находимся на достаточно ранней стадии, никто еще не придумал, как это назвать, но в принципе, мы изменили бы обе Конституции, чтобы предоставить взаимное гражданство.”

- "Взаимное гражданство"?- Повторила Хонор.

- В сущности, любой гражданин Республики был бы гражданином Звездной Империи, а любой гражданин Звездной Империи был бы гражданином Республики. Где они голосуют и где платят налоги, будет зависеть от звездной нации, в которой они сейчас живут. Элизабет улыбнулась, когда глаза Хонор расширились. - О, это будет сложнее, я уверена, но это основная платформа, которую мы ищем. Мы также будем смотреть на создание хорошо продуманных экономических связей,и, конечно же, хевенитские предприятия и частные лица получат те же самые транспортные тарифы, что и Мантикорцы. Как я уже сказала, Мы с Бенджамином тоже немного поговорили об этом. Грейсон намерен оставаться независимым, по причинам, которые я полностью понимаю, но он склонен думать, что Грейсонцы могут быть готовы к таким же отношениям к тому времени, когда мы с Элоизой фактически склеим все кусочки и части.”

“Хм. Хонор задумчиво нахмурилась, потом взглянула на Хэмиша. В глубине его голубых глаз, казалось, мелькнула веселая искорка, но он лишь серьезно пожал плечами.

“Похоже, это должно сработать, - сказала она тогда Элизабет. “Я была бы более уверена, если бы история не была завалена вещами, которые "должны" были сработать. Но с такой парой, как вы с Элоизой, я не сомневаюсь, что законодательная база может быть по крайней мере создана и введена в действие. Вполне возможно, что это сработает, хотя, я бы подумала, это будет сложно."

- Согласна, - усмехнулась Элизабет. “С другой стороны, есть некоторые вещи, которые мы уже можем сделать, чтобы помочь построить отношения, которые нам понадобятся, когда придет время. Вообще-то, я планировала обсудить это с тобой в ближайшие несколько месяцев.”

“А ты что?- Спросила Хонор, и на этот раз в ее тоне, или в глазах, не было ни малейшего подозрения, когда она попробовала мыслесвет Элизабет.

“Ну, я не собиралась вбивать это тебе в голову, - сказала Элизабет. "Но одним из важнейших элементов будет сохранение наших военных структур на прежнем уровне. Тем более что Согласование все еще где-то там.”

Все следы веселья на мгновение исчезли из ее глаз, а ноздри раздулись.

- Я знаю, что охота за остатками твоей "луковицы" на самом деле только начинается, Хонор, но я должена сказать тебе, что я не настроена оптимистично по поводу того, что мы вытащим их обратно на открытое место, пока они не будут чертовски хорошо готовы вернуться на открытое место.”

“Я не теряю надежды, но боюсь, что это то, чему благоприятствуют шансы, - согласилась Хонор.

“Именно поэтому мы должны сохранять сильные военные позиции. Я не вижу никакого способа, черт возьми, чтобы мы могли поддерживать силу флота, которая у нас есть прямо сейчас. Есть мегатонны абсолютно обоснованных внутренних причин, чтобы сократить финансирование флота теперь, когда Лига не представляет угрозы, и мы в значительной степени установили, что можем надрать задницу кому угодно, - прямо сказала Элизабет. - У Мантикоры достаточно флотских традиций, и достаточно межзвездных обязательств, что поддержание мощного флота не будет такой уж большой проблемой. Хотя поддерживать такую мощную силу, как та, что у нас сейчас, скорее всего, будет невозможно.

О, мы будем держать в строю пару сотен крупных боевых кораблей. Многие другие могут уйти в резерв, и в отличие от Солли мы будем менять корабли, чтобы держать их в ногу со временем, но нам понадобится гораздо больше крейсеров и линейных крейсеров, чем СД(п) в нашем послевоенном флоте. И флот Хевена, вероятно, будет находиться под еще большим давлением сокращения. Отчасти, я боюсь, потому что Хевенитский флот приобрел много ... негативных ассоциаций при законодателях, с которыми Королевскому флоту никогда не приходилось иметь дело.”

Хонор снова кивнула. Она и сама не раз задумывалась над этим.

“Итак, мы с Элоизой планируем найти все возможные способы, чтобы соединить КФМ и ФРХ. Элизабет слабо улыбнулась. - Во-первых, мы отправляем все Соларианские данные, которые вы привезли с Ганимеда на Болтхол, и намерены создать там постоянную совместную научно-исследовательскую базу. Глаза Хонор вспыхнули от неподдельного изумления, а улыбка Элизабет стала теплее. - Очевидно, Адмирал Хэмпхилл и Адмирал Форейкер искренне полюбили друг друга. Императрица покачала головой. - Элоиза говорит, что Том Тейсман привык называть их "конгрессом технарей".- Она усмехнулась. - Я думаю, он говорит это как комплимент.”

“Я в этом почти уверена” - сказала Хонор, - но...Господи! Я не знаю, готова ли галактика к тому, чтобы они обе работали вместе постоянно, Элизабет!”

“С древесными котами, замешанными в этом.” - сказала Элизабет с более громким смешком. “Не забывай об этом!”

Хонор покачала головой, и Элизабет улыбнулась ей.

- Во всяком случае, мы надеемся, что наши исследовательские институты будут взаимно обогащаться, и мы сможем создать общее оружие по всем направлениям. И, конечно же, стратегические и тактические доктрины работающие с ним. Я ожидаю, что это потребует по крайней мере столько же работы, как и аппаратная сторона.”

Хонор снова кивнула, и Элизабет пожала плечами.

- Одна вещь, которую мы планируем, - это постоянно действующие объединенные мантикорские и хевенитские формирования в районах, которые явно представляют жизненно важный интерес для нас обоих. Там будет много возможностей, у подающих надежды командиров в ходе операций, разобраться в узких местах. И мы также думаем о том, чтобы изменить учебные планы наших академий так, чтобы наши гардемарины и их курсанты проводили один полный год в Академии другого.”

Глаза Хонор расширились от уважения к этой мысли, но затем она нахмурилась.

- Все это звучит замечательно, Элизабет. И я почти уверена, что наша нынешняя команда старших офицеров сможет это сделать, по крайней мере на макроуровне. Мики и Лестер, например, или л'Англе и Элис. Но это будет иметь тенденцию разлетаться на то, что я считаю микроуровнем. Уровень подготовки, уровень, на котором офицеры материально-технического обеспечения и разные люди могут вставлять палки в колеса. Или уровень, где люди, которые чувствуют, что их неописуемые таланты были недооценены, когда кто-то вроде этого карьериста Турвиля получил возможность выбора задания, и всю славу, может сделать все возможное, чтобы насыпать песок в шестеренки. Это одна из вещей, о которых я беспокоюсь с политической точки зрения, но это не моя настоящая сильная сторона. Но военная сторона ... - она покачала головой.

- Том, вероятно, может справиться со всем этим со своей стороны, по крайней мере, пока Элоиза находится на своем посту, но у нас есть много высокомерных, шовинистических Мантикорцев, которые потребуют небольшой...корректировки отношения время от времени, пока все это налаживается. Когда это заработает, может быть, и нет, но на ранних стадиях ...

- Она закатила глаза. Затем она остановилась, и эти глаза сузились, когда она попробовала мыслесвет Элизабет.

“О нет!- резко сказала она. - Даже не думай об этом, Элизабет!”

“Ну, я не собиралась поднимать этот вопрос” - сказала императрица, - но раз уж вы заговорили, то есть только...”

“Я сказала "нет” и имела в виду "нет", - решительно заявила Хонор. - Я закончила, Элизабет. Я же тебе говорила.”

“Я знаю, - сказала Элизабет более мягким голосом.

“Ну, я чертовски хорошо это понимала” - сказала Хонор. Она обняла Кэтрин правой рукой, а левой взяла Хэмиша за руку. “Я была на действительной службе с того дня, как окончила остров Саганами, и после Василиска, я была на активных операциях без какого-либо реального перерыва, кроме времени, которое я провела в отпуске по болезни или уехала на Цербер! О, и я дам вам время, которое я провела на на половинном жаловании после дуэли или во время фиаско с Высоким Хребтом, хотя я бы не назвала их "спокойными".-Но ведь это сорок три стандартных года, Элизабет. Сорок три. И у меня есть семья, и я собираюсь проводить время с этой семьей.”

Ее глаза горели, рука крепче сжала руку Хэмиша, и она поняла, что ее губы хотят задрожать. Она сморгнула слезы и быстро взглянула на него, пробуя на вкус его поддержку, чувствуя его любовь, затем снова повернулась к Элизабет.

- Мне очень жаль, Элизабет, - тихо сказала она. “Я знаю, как сильно ты думаешь, что нуждаешься во мне. Я чувствую его вкус. Но я отдала все, что у меня было. Я...устала. А на прошлой неделе мы с Хэмишем ездили в Бриарвуд к доктору Иллеску имплантировать зиготу, зиготу Эмили. В тот день, когда я рассказала ей о Беовульфе, в тот день, когда она умерла, она был оплодотворена.”

Она яростно замотала головой.

- И теперь я знаю, мама, - сказала она, повернувшись к матери, - почему ты сказала, что я пойму, почему ты выносила меня естественным путем, когда настанет моя очередь. У меня не было этого с Раулем, но я буду иметь это с этим ребенком. С ребенком Эмили. И когда этот ребенок родится, у моих детей, и у нее, будет мать.”

Она снова повернулась к Элизабет.

- Мне очень жаль, Элизабет, - повторила она, и глаза ее затуманились, - но в этой вселенной есть вещи поважнее. И я наконец-то дам им, людям, которых я люблю, время, которого они заслуживают. Эмили научила меня этому, и я собираюсь это сделать.”

Наступило долгое молчание, а затем Элизабет Винтон протянула руку и нежно положила ее на колено Хонор Александер-Харрингтон.

“Ну конечно, - мягко сказала она.

***

“Ваше Величество” - сказал премьер-министр Грантвилль с непривычной для него формальностью несколько часов спустя, - я не думаю, что ... ”

- Не ходи туда, Вилли,-сказала Элизабет с фальшивой улыбкой.

Хонор, Хэмиш и вся их семья, двуногие и древесные коты, отбыли двадцать минут назад, после частного ужина с королевской семьей. Не так уж много людей Элизабет Винтон могла пригласить на ужин, не превратив его в государственный праздник или сессию политических переговорв, и она глубоко ценила людей, с которыми могла это сделать.

Однако ей не нужна была способность Хонор чувствовать эмоции других людей, чтобы понять, что Грантвилль просто выжидал своего часа. Теперь она смотрела ему прямо в глаза, и он одарил ее одним из тех упрямых взглядов Александеров.

- Ваше Величество, я понимаю, что она говорит. И видит Бог, я люблю ее. Если уж на то пошло, в Звездной Империи нет никого, кто бы лучше понимал, сколько она уже дала. Как много она уже принесла в жертву. Но она нам нужна. Она нужна нам как Первый Космос-Лорд, которого все будут уважать. Даже самые шовинистически настроеные офицеры хевенитов во Вселенной не осмелится...на неуважение к ней. И я даже не могу представить себе мантикорского офицера с таким уровнем тестостерона, чтобы спорить с ней. Мы должны заставить это военное партнерство работать, и без нее...

- Во-первых, Вилли, - твердо прервала его Элизабет, - никто не может быть по-настоящему незаменим. Согласна ли я с вами, что она была бы абсолютно идеальным Первым Космос-Лордом? Конечно, я знаю! Единственное место, где она была бы более ценной, это Первый Лорд Адмиралтейства, но я думаю, что мы оставим Хэмиша в этой должности на некоторое время. Так что да. Я бы очень, очень хотела, чтобы Первый Космос-Лорд Харрингтон работал с Первым Лордом Адмиралтейства Белая Гавань и военным министром Тейсманом и главнокомандующим л'Англе или Турвилем, чтобы сделать эту работу. Вы не можете себе представить, как бы мне хотелось это увидеть.

- Но, во-вторых, она абсолютно права насчет того, сколько уже дала. Во сколько ей уже обошлась служба Звездному Королевству и Звездной Империи. Я даже не могу сосчитать, сколько раз ее чуть не убили, а список людей, которые были ей небезразличны, мог бы вызвать у меня кошмары, если бы я знала все имена в нем. Она потеряла практически всю свою семью на Сфинксе, одному Богу известно, сколько кузенов она потеряла во время удара Беовульфа, и теперь она потеряла Эмили. И я перед ней в долгу. Я в долгу перед ней, лично Елизавета Винтон, а не только королева Елизавета или императрица Елизавета. Эта женщина снова и снова подвергала себя адским мукам ради меня, и на этот раз, Вилли, на этот раз она снова со мной. На самом деле мне наплевать, насколько сильно мы в ней нуждаемся. Оставь ее в покое.

Это прямой королевский приказ. И вы убедитесь, что все остальные оставят ее в покое, потому что я буду худшим кошмаром для любого, кто этого не сделает. И мне все равно, даже если вы ее шурин. Вы меня слышите по этому поводу?

Грантвилль посмотрел на нее, но потом вздохнул.

“Вы правы, - сказал он. “Я просто ... я просто не могу не хотеть видеть ее там, где она нам так нужна.”

“Это потому, что вы премьер-министр, - сказала она ему с кривой улыбкой. - А теперь идите домой, вы оба, - она протянула руку, чтобы быстро потереть ухо Мастера Деревьев, сидевшего на плече Грантвилля, - и хорошенько отдохните. Потому что завтра, пока они с Хэмишем будут в Белой Гавани паковать вещи для Грейсона, мы с вами подумаем о том, кого мы назначим Первым Космос-Лордом, раз уж она нам не достанется. Понятно?”

- Понял, Ваше Величество, - печально сказал он и слегка поклонился принцу-консорту. - Спокойной ночи, Ваше высочество, - сказал он. “И вам тоже, Ваше Величество.”

- Спокойной ночи, Вилли, - ласково сказала Элизабет и проводила его до двери.

Дверь за ним закрылась, и Елизавета, взяв Джастина под локоть, вывела его на один из балконов башни короля Майкла. Они устроились в шезлонге, и она откинулась назад, положив голову ему на грудь с глубоким вздохом удовлетворения, пока Ариэль и Монро устраивались на насестах.

- Я должен сказать, Бет, - сказал Джастин. “Я действительно не ожидал, что ты так легко сдашься. Я имею в виду, я согласна со всем, что ты только что сказала, но я действительно, действительно не ожидал, что ты отпустишь ее без дальнейшей борьбы.”

- Неужели? Она повернула голову, улыбаясь ему в лунном свете. “С чего ты взял, что я от чего-то отказалась?”

Его глаза сузились, и он нахмурился, глядя на нее сверху вниз.

“Но ты же только что сказала...”

“Я сказала, что она права, и я сказала, что она заслуживает того, чтобы ее оставили в покое, и я сказала, что буду защищать ее от всех остальных. Улыбка Элизабет смягчилась, и что-то похожее на печаль промелькнуло в ее глазах. “И я это сделаю. И это не будет иметь значения. Не в конечном итоге.”

“Что ты имеешь в виду?- спросил он. - А почему это не имеет значения?”

- Потому что она мне понадобится, - еле слышно ответила Элизабет. “Она мне понадобится, а когда понадобится, я ее верну.”

- Элизабет, ты королева, императрица, - мягко сказал он, крепко обнимая ее. “Я знаю, что она тебе небезразлична. Но это ваша работа, ваш долг, поместить людей, которых вы должны иметь, в те места, где они должны быть, чего бы это им ни стоило. Чего бы тебе это ни стоило.”

“Конечно, это так.- Она снова посмотрела на него. “Но я не тот, кто заставит ее вернуться, снова поставить себя на кон.”

Он нахмурился в замешательстве, и Элизабет протянула руку, чтобы коснуться его щеки.

“Я могу, и клянусь Бого, защитить ее от всех в этой проклятой галактике, - яростно сказала она. “Но есть один человек, от которого я не могу ее защитить. Элизабет покачала головой, ее темные глаза блестели от непролитых слез. “В этом-то все и дело, Джастин. Я не могу защитить ее от самой себя. Она будет нужна мне, и она будет знать это, и это будет все, что нужно. Все на свете. Не потому, что я пытаюсь заставить ее сделать это, а из-за того, кто она есть.”

Она повернулась, подняла голову, чтобы поцеловать его, и снова откинулась назад, закрыв глаза.

- Потому что она Хонор Харрингтон, - тихо сказала императрица Мантикоры. - Потому что она Хонор Харрингтон.”


Часть 7-1 | Бескомпромиссная Хонор | Послесловие