home   |   А-Я   |   A-Z   |   меню


Часть 2-2

КФСЛ Лепанто

Система Гипатия

На флагманском мостике КФСЛ Лепанто было очень тихо. Тишина шока и ошеломления, абсолютного неверия, подумала коммодор Сандра Хаскелл в коконе собственного оцепенелого непонимания. Как начальник штаба эскадры линейных крейсеров 4012, она имела наилучшую информацию, и все еще не могла понять, не могла даже начать обдумывать то, что только что произошло.

Вся схватка длилась меньше восьми минут. Как такое вообще возможно? Как могла Оперативная группа 1030 начать сражение с девяноста восемью линейными крейсерами, сорока крейсерами и тридцатью двумя эсминцами и оставить всего девяносто три боевых корабля, в общей сложности, менее чем через восемь минут?

И все же это произошло...а нынешняя боеспособная численность оперативной группы была еще ниже: двадцать девять эсминцев, тридцать шесть крейсеров...и одиннадцать линейных крейсеров. Она была почти уверена, что четыре крейсера и три эсминца, которые они потеряли, были случайными. Концентрация манти на линейных крейсерах была очевидной, сокрушительной и смертельной. Все боеспособные выжившие—за исключением КФСЛ Хамиди и самого Лепанто-получили по крайней мере некоторые повреждения. Технически, было еще семнадцать, чьи корпуса можно было бы починить, если бы был какой-то способ вернуть их домой. Но его не было. А это означало, что они были мертвы, как Трубадур, Стивидор и Торговец Март.

И как вице-адмирал Хайду Гьезо.

Эта мысль заставила Хаскелл оторвать взгляд от тактического дисплея и посмотреть на высокого, крепко сложенного мужчину, сидевшего в командирском кресле в центре флагманского мостика. Контр-адмирал Мартин Гогунов, командующий эскадрой линейных крейсеров 4012. Кроме Лепанто, из восьми первоначальных кораблей Гогунова уцелели только два: КФСЛ Королева и КФСЛ Месть.

И несмотря на шестидесятипроцентные потери, в эскадре Гогунова было больше выживших, чем во всех тринадцати эскадрах линейных крейсеров Оперативной группы 1030.

Девять кораблей, подумал Хаскелл, глядя на человека, который только что унаследовал то, что осталось от оперативной группы вице-адмирала Хайду. Они сделали это девятью кораблями.

Она мысленно встряхнулась. Да, манти сделали это только с девятью кораблями, но этих смертоносных восьми минут было достаточно, чтобы выпустить девятнадцать залпов в пространство, прежде чем ужасный пуск Оперативной группы 1030 снял их с доски. Семьдесят пять сотен ракет были едва ли шестью процентами от огня, который получили манти, что делало соотношение потерь еще более гротескно несбалансированным, но Хаскелл думала как тактический офицер. Наблюдая за этими ракетами, наблюдая за их РЭБ, чудовищными глушилками и невероятными ложными целями, наблюдая, как их профили атаки изменяются и корректируются, она поняла, что в управлении огнем манти действительно есть компонент сверхсветовой связи. Это был единственный способ, которым они могли так быстро адаптироваться или поддерживать телеметрическую связь так долго, и если ей нужны были какие-то доказательства, то это было то, что случилось с последними атакующими залпами..

Не осталось никого, кто мог бы снабдить их дополнительной тактической информацией, и их точность, и особенно, выбор цели заметно снизились, и это при том, что сеть противоракетной обороны Оперативной группы 1030 была разорвана в клочья предыдущими пусками.

Так что, если уж на то пошло, неудивительно, что кто-то с таким радиусом действия, таким превосходством в РЭБ и сверхсветовой связи выбил из нас все дерьмо. Особенно когда вы добавляете в уравнение полную и абсолютную неожиданность.

Несмотря на ее шок, несмотря на ее холодное осознание того, какая технология показана здесь, несмотря даже на потерю по крайней мере ста пятидесяти тысяч жизней космонавтов ФСЛ, она чувствовала невольное восхищение этими манти. Она ненавидела то, что вице-адмирал Хайду сделал с теми, кто остался в живых на борту их кораблей, и сожалела об этом еще больше, размышляя о том, какое мужество потребовалось всего лишь девяти кораблям, каким бы большим ни было их тактическое преимущество, чтобы противостоять ста семидесяти.

Они не могли знать, как сильно ранили нас, едва ли. Они, вероятно, ожидали, что наши потери будут тяжелыми, но не могли ожидать, что они будут так тяжелы. И что бы они ни думали сделать с нами, они чертовски хорошо знали, что не вернутся домой.

И это была даже не их звездная система.

Ей даже не хотелось думать о том, что это может означать в будущем. Ее не волновала неизбежная реакция “Великого альянса " на нарушение Оперативной группы 1030 Денебских соглашений. Соглашения были чертовски конкретны о том, чтобы не стрелять по явно поврежденным кораблям, пока они эвакуируют свои экипажи. Конечно, иногда такое случалось. Часто было просто невозможно прервать атаку на корабль, как бы он ни был поврежден, особенно с помощью ракет. Но здесь произошло совсем другое. Залп, который прикончил калек манти, был произведен только после того, как стало очевидно, что они полностью выведены из строя.

Когда манти и их друзья узнают об этом, придется чертовски поплатиться, мрачно подумала она. Так и должно быть. Черт побери, должно быть. Есть причина, по которой Денебские соглашения были написаны в первую очередь, и—

“Я хочу, чтобы как можно скорее были обновлены общие запасы боеприпасов.- Голос у Гогунова был жесткий, ровный, а глаза мрачные. “Я знаю, что большинство наших выживших получили повреждения. Теперь, когда мы потеряли подвески, мне нужно знать, что у кого есть, когда мы переназначим цели.”

Хаскелл содрогнулась внутри. Конечно же, он не имел в виду ...

“Мы продолжим с "Флибустьером", сэр?- спросила она.

“Ну конечно же! Удивление Гогунова было очевидным, и он пристально посмотрел на нее. “Вот почему мы пришли! Вице-адмирал Хайду может и погиб, но это не меняет задачи!”

“О, конечно, нет, сэр!- Быстро сказала Хаскелл. “Мы немедленно сообщим вам эти цифры.- Она кивнула на коммандера Грегори Хэма, оперативного офицера Гогунова, и Хэм начал вбивать запросы в свою панель.

“Хорошо. Выражение лица Гогунова немного смягчилось,и он повернулся к капитану Алексису Чой, своему офицеру связи. “Пока Грег собирает цифры, поднимите контр-адмирала Янца. Сообщите ему, что он теперь заместитель командующего оперативной группой. Скажите ему, что я поручаю ему оперативное управление нашими крейсерами и эсминцами и что я хочу, чтобы он лично командовал поисково-спасательными работами.”

“Да, сэр, - быстро ответил Чой. Он взглянул на Хаскелл краем глаза и начала вводить код КФСЛ Яшима, флагмана тяжелых крейсеров контр-адмирала Томаса Юнца.

Хаскелл знала, почему Чой бросил на нее такой взгляд. Если Гогунов передавал ответственность за ПСО(поисково-спасательную операцию) с таким количеством соларианских спасательных капсул и таким количеством разбитых соларианских линейных крейсеров в его руки, то это могло быть только потому, что он ожидал быть слишком занятым чем-то другим, чтобы наблюдать за этим самому. И это означало...

- Сэр, - доложил коммодор Хэм, - цифры предварительные, но похоже, что на борту линейных крейсеров около двух тысяч птичек. Вы были правы насчет повреждений. Мы потеряли по меньшей мере по одной пусковой на борту пяти кораблей, которые все еще боеспособны. Мне понадобится по крайней мере пять или шесть минут, чтобы рассчитать новый план ведения огня для "Флибустьера".”

- Ну, двух тысяч должно хватить, чтобы выполнить эту работу, - сказал Гогунов. - Давай, начинай составлять его прямо сейчас.”

- Сэр, - осторожно спросила Хаскелл, - какой срок вы хотите установить на запуск?”

“Как ты думаешь, какой срок мне нужен?- рявкнул Гогунов. “Тот, что дал им Адмирал Хайду!”

Хаскелл с трудом сглотнула. Ей не понравилось, когда Хайду Гьезо отказался продлить свой последний срок ультиматума для гипатианцев еще на одну секунду. Ей было безразлично, что говорится в их приказах, для нее нарушение Эриданского эдикта было нарушением Эриданского эдикта, кто бы это ни совершил и кто бы это ни санкционировал.

И она только что обнаружила, что решение Хайду нравится ей еще меньше теперь, когда его исполнение пало на эскадру линейных крейсеров 4012 и ее персонал.

На Сандру Хаскелл.

- Сэр, я думаю, нам стоит подумать ... —”

- Адмирал Хайду и Мисс Янг-О'Грейди—оба, я напоминаю вам, теперь мертвы, коммодор, - учли все, что мы собираемся сделать, - решительно сказал Гогунов, его глаза были жестче, чем когда-либо. - Тот факт, что эти ублюдки манти только что устроили засаду, пытатясь остановить нас, только делает более важным доказать, что они этого не делали. ”

Хаскелл сидела очень тихо, а ее мысли метались, как белка в колесе, пытаясь найти какой-нибудь способ, какой-нибудь аргумент, который мог бы изменить его решение.

Проблема была в том, что она не думала, что он существует.

Она никогда не встречала флаг-офицера, которого уважала бы больше, чем Мартина Гогунова. Она была его начальником штаба в течение почти пяти стандартных лет, и его оперативным офицером в течение двух стандартных лет до этого, и она многому научилась у него за это время. Но она также знала, что Мартин Гогунов, которому она служила так долго, стал одержимым человеком еще до того, как это произошло с оперативной группой.

Его семья гордилась своими флотскими традициями, и он, его сестра и все три брата закончили академию и сразу же поступили на службу во флот. Командор Маргарита Гогунова, его сестра, и капитан Аллен Гогунов, его самый младший брат, оба служили во флоте пограничной безопасности. Его старший брат, вице-адмирал Маршалл Гогунов ушел в боевой флот...и погиб вместе с Сандрой Крэндалл в битве при Шпинделе. И она знала, что Гогунов получил подтверждение непосредственно перед тем, как их перебросили в Гипатию, что капитан Скотт Гогунов, еще один ребенок семьи и боевой офицер флота, был убит вместе с Массимо Филаретой на Мантикоре.

Многие офицеры Флота Солнечной Лиги потеряли семьи и близких друзей на Шпинделе и Мантикоре. Общие потери могли быть меньше, чем статистический всплеск по сравнению с невероятным общим числом Солярианских граждан, но при всех своих огромных размерах, ФСЛ был одной из самых маленьких военных организаций в истории в процентном отношении к населению государства, которому он служил. Его численность в мирное время едва достигала 155 000 000 человек, и это включало в себя все его окружение в военной форме. Теоретически, когда резерв будет полностью мобилизован, его численность увеличится более чем втрое, но сейчас никто не говорит о мобилизации всех этих супердредноутов, учитывая, что они полностью устарели.

Численность кораблей флота в мирное время до начала войны - мужчин и женщин, фактически сражавшихся в этой войне, - составляла всего 27 400 000 человек, а потери на сегодняшний день в погибших, раненых и взятых в плен, не считая сегодняшней катастрофы, составили уже более пяти миллионов человек. Это составляло почти двадцать процентов его общей космической мощи, и, несмотря на свои размеры, это было сплоченное сообщество, со многими семьями, такими как Гогуновы и Хаскеллы, если уж на то пошло, которые служили во флоте в течение столетий. Так что да, многие соларианские офицеры пострадали, но мало кто из них пострадал так сильно, как Мартин Гогунов.

И еще меньше людей находилось в состоянии действовать в соответствии со своим горем и ненавистью.

- Сэр, у меня есть запрос от президента Вангелиса.- Тон капитана Чой был еще более бесстрастным, чем у Хаскелл.

- Чего он хочет?- Гогунов откусывал каждое слово, как кусок боевой брони.

- Сэр, он предлагает нам помощь в поисках и спасении.

- О, я в этом уверен, - усмехнулся Гогунов. - Я полагаю, это один из способов попытаться выбить время из колеи после того, как он не удосужился упомянуть нам, что в системе есть враждебные военные корабли. Этот ублюдок знал, что они там, знал, что они собираются напасть на нас, и все, что он делал, это продолжал ныть о том, что ему нужно больше времени, чтобы убрать своих проклятых людей с платформ! Черт, он, вероятно, просто задерживал нас, пока они не заняли позицию, чтобы выстрелить нам в спину!

- Гм, может, мне перевести его на ваш дисплей, сэр?

Я не могу придумать ни одной причины в галактике, почему вы должны это сделать, - ответил Гогунов. “Пожалуйста, будьте любезны сообщить ‘президенту", что я сейчас слишком занят, чтобы ответить на его звонок, и что я рекомендую ему сосредоточиться на ускорении эвакуации своих людей. Мы позаботимся о наших.”

Чой колебалась, ее лицо было глубоко несчастным, когда она повернулась к своим дисплеям спиной к адмиралу. Потом ее плечи поникли.

- Да, сэр, - тихо ответила она. Затем она прочистила горло, нажала клавишу и заговорила в свой собственный микрофон.

“Простите, господин Президент, - сказала она без всякого выражения. - Адмирал Гогунов поручил мне сообщить вам, что он сейчас слишком занят, чтобы говорить с вами. Однако он рекомендует вам сосредоточиться на ускорении эвакуации ваших людей, пока мы занимаемся поисково-спасательными работами.

Она помолчала, прислушиваясь к своему наушнику.

- Нет, господин Президент. Извините. Это единственное сообщение, которое у меня есть для вас. Она снова прислушалась. - Да, Сэр. Я понимаю.- Еще одна пауза. - Сожалею, что вы так думаете, сэр. И да, это было записано.”

Она откинулась назад, когда связь с поверхностью планеты прервалась, и Хаскелл увидела, как она прикусила нижнюю губу.

Тишина на флагманском мостике была такой же полной, как и после последнего ракетного залпа, но теперь она была совсем другой. Начальник штаба чувствовала это вокруг себя, чувствовала неуверенность, несчастье, ужас...и встречные волны гневного, злобного одобрения от некоторых подчиненных Гогунова. Она не могла сказать, сколько из них чувствовали себя именно так, и белка в мыслях мчалась все быстрее и быстрее, пока она пыталась придумать какой-нибудь способ, любой способ, отвлечь своего адмирала, человека, которым она так восхищалась, от курса Джаггернаута.

- Сэр, у меня есть запрос от капитана Тернер, - внезапно произнес капитан Чой, и Гогунов, взглянув на него, кивнул.

- Соедините ее со мной.”

- Да, сэр,-ответил Чой, и на дисплее появился миниатюрный темнокожий флаг-капитан Гогунова.

- Да, Индира?- сказал он немного нетерпеливо.

- Как я поняла, тактическая секция переназначает цели "Флибустьера", сэр, - сказала она.

- Конечно, так и есть.

Гогунов специально попросил Тернер стать его флаг-капитаном. Они прошли долгий путь, со времен обучения в Академии, и Сандра Хаскелл знала, как глубоко он уважает суждения Тернер. Несмотря на это, его тон был раздраженным, нетерпеливым.

Интересно, он уже знает, что она собирается сказать. То, что я надеюсь, черт возьми, она скажет, - подумала она. Держу пари, что так оно и есть.,

- Могу я спросить, как скоро вы собираетесь провести запуск?- Спросила Тернер.

- Я намерен, капитан, провести запуск по заранее объявленному графику.- Голос, который раньше был раздраженным, теперь стал ледяным.

- Сэр, при всем моем уважении, я считаю, что мы должны отложить запуск.”

“Нет.”

Серо-зеленые глаза Тернер чуть-чуть ожесточились при этом односложном ответе. Она пристально посмотрела на него и глубоко вздохнула.

- Сэр, - сказала она с непривычной официальностью, - я настоятельно прошу вас пересмотреть время запуска.”

- Нет, - повторил он еще тверже.

- Сэр,мы контролируем более восьми тысяч транспондеров.- Усилия Тернер сохранить свой собственный тон разумным и рациональным были очевидны. “Потребуется время, чтобы восстановить их все, и Бог знает, что там, вероятно, есть подвески с мертвыми или поврежденными маяками. Нам нужны все руки для поиска и спасения прямо сейчас. И, честно говоря, нам действительно нужна помощь каждого Гипатианского шаттла, который мы можем получить. Если мы отодвинем время запуска, дадим им дополнительное время, необходимое для завершения гражданской эвакуации,—она слегка подчеркнула слово”гражданская“, - они с гораздо большей вероятностью предоставят нам эти малые суда.”

Интересно, она действительно не знает, что Вангелис только что предложил именно это? Хаскелл задумалась. Это звучит не так, как она, но ... —

Что бы там ни думал начальник штаба, но внезапно вспыхнувший огонь в глазах Гогунова показал, что, по его мнению, произошло.

- У нас здесь девяносто кораблей, капитан, - холодно сказал он. “Я уверен, что мы сможем найти достаточно шаттлов и катеров, чтобы подобрать наших людей. И если местные власти не в состоянии вовремя эвакуировать всех своих граждан,—в отличие от Тернер, его акцент был совсем незначительным,—то, возможно, им следовало подумать об этом, прежде чем они стали предателями Солнечной Лиги и пригласили несчастных сукиных детей, которые только что убили почти двести тысяч наших людей.- Он впился взглядом в изображение своего старого друга. - Ты уж прости меня, если я не пролью много слез по поводу того, как они пожинают последствия своей гребаной измены.”

- Сэр, мы не знаем, кто из гражданских в этой системе поддержал референдум об отделении, - невозмутимо ответила Тернер, - но их все еще более шести миллионов, и согласно объявленным гипатианцами итогам, двадцать процентов населения системы проголосовало против отделения. Это означает, что наши "мишени", где-то около миллиона Соларианских граждан и их детей которые, никогда не хотели отделиться.

- Это чертовски плохо, - сказал Гогунов. "Мы не ставим это на обсуждение."

- В этом нет военной необходимости.- Голос Тернер был таким же ровным, как и у Гогунова. “На самом деле, как я только что заметила, против этого есть военные аргумент, например, спасение нашего личного состава. В сложившихся обстоятельствах, Адмирал Гогунов, я самым решительным образом протестую против вашего решения.”

“То, что вы с удовольствием называете моим решением, было принято вице-адмиралом Хайду при поддержке и одобрении высокопоставленного гражданского представителя федерального правительства в системе, капитан!- Рявкнул Гогунов. - Оба они теперь мертвы, благодаря нападению, предпринятому без всякого предупреждения враждебной оперативной группой, о существовании которой гипатийцы знали и никогда не упоминали. Поскольку они больше не в состоянии изменить решение и сроки, которые они приняли перед тем, как были убиты, я просто приступаю к исполнению последнего законного приказа, который мне дали. И это именно то, что собирается сделать наша оперативная группа. Это понятно?”

“Ваши намерения ясны, сэр, - ответила Тернер размеренным, официальным тоном. “Однако я считаю, что это является незаконным актом согласно Эриданскому эдикту. Поэтому я должна отказаться от его выполнения.”

Хаскелл резко вздохнула, когда стальные слова флаг-капитана ударили по палубе, как древняя рыцарская перчатка, и лицо Гогунова потемнело.

- Вы не имеете права отказываться от моих приказов, капитан! Военные статьи делают это совершенно ясным, и я напоминаю вам, что Солнечная лига находится в состоянии войны. Это превращает мятеж в тяжкое преступление, капитан Тернер!”

- Военные и гражданские суды четко установили, что военное право не отменяет конституцию, сэр, - решительно заявил Тернер. - И Эриданский эдикт представляет собой конституционный запрет на действия, которые вы собираетесь осуществить. И я хотела бы напомнить вам, сэр, что сами военные статьи требуют от служащего офицера отказаться от незаконного приказа и конкретно заявляют, что это обязательство применяется во время войны так же, как и в мирное время.”

- Я не собираюсь обсуждать это с вами, капитан. Вы будете выполнять мои приказы, или я отстраню вас от командования и помещу под строгий арест, чтобы вы ждали военного трибунала по возвращении на базу.”

- Сэр, я должна почтительно отказаться подчиниться этому приказу.”

“Тогда вы свободны, мадам. Капитан Есидзаки заменит вас на посту командира "Лепанто", а вы удалитесь в свою каюту и будете считать себя арестованной. Итак, вы готовы подчиниться этому приказу, или мне нужно послать морских пехотинцев, чтобы силой удалить вас с флагманского мостика?”

“У вас есть полномочия освободить меня, и я приму это с облегчением, - холодно сказала она, но затем ее голос изменился. “Я приму это с облегчением, но, говоря как человек, который больше не является вашим флаг-капитаном, человеком, который знает вас сорок лет, подумайте об этом, ради Бога, Мартин! Разве мало людей уже погибло сегодня?”

- Не тех людей!- Рявкнул Гогунов в ответ и ударил по клавише разъединения.

- Где эта последовательность на запуск?- потребовал он.

- Работаю над этим, сэр, - сказал коммодор Хэм в звенящую фоновую тишину.

- Хорошо.

- Сэр, Адмирал Юнц на связи, - доложил капитан Чой.

- Включи его, - ответил Гогунов и кивнул в ответ, когда Янц появился на дисплее. “Адмирал.- Его голос звучал почти нормально, несмотря на конфронтацию с Тернер. “Чем я могу вам помочь?”

“Сэр.- У Юнца был странный взгляд, взгляд человека, пытающегося справиться с кошмаром...и терпящего неудачу. “Могу я получить разрешение обратиться к гипатианцам за помощью в поисково-спасательных работах?”

- Нет! Его темные глаза расширились от резкого ответа Гогунова, и новый командир оперативной группы резко покачал головой. “У них есть ... —он взглянул на дисплей,-девяносто семь минут до того, как мы казним “пирата".- Он показал свои зубы в тонкой не-улыбке. “Я не хочу, чтобы говорили, что мы помешали им эвакуировать как можно больше своих людей до истечения срока, даже если они предатели.”

“Но, Сэр, я не уверен, что у нас достаточно малых судов, чтобы подобрать наших выживших.—”

“Я не хочу слышать никакого дерьма о том, что у нас недостаточно малых судов.- В отличие от Юнца, глаза Гогунова горели, как голубая лава. - Мы гребаный флот Солнечной лиги, Адмирал. А теперь делай свое дело!”

- Да, сэр, - ответил Юнц. “Но, Сэр, если вы позволите мне закончить, у меня нет достаточно малых судов, чтобы подобрать выживших мантикорцев. Вот почему я подумал, что системные власти могут—”

- Подобрать манти?- Вспылил Гогунов. “Да какое мне дело до этих чертовых манти?”

- Но Денеб ... —”

- К черту Денебские соглашения!- Рявкнул Гогунов, и его огненные глаза внезапно загорелись ледяным блеском. - Но вы правы, Адмирал. Мы же не можем просто оставить их плавать там, не так ли? А их скорость дрейфа означает, что они войдут в зону поражения примерно через десять минут.

- Сэр ... - начала Хаскелл, не в силах скрыть ужас в голосе. Стрельба по спасательным капсулам была нарушением всех правил войны. Конечно же, он не собирался этого делать.—

- У вас есть устойчивая фиксация их транспондеров, Адмирал?- Продолжал Гогунов, не обращая на нее внимания и не сводя глаз с Юнца.

- Ну да, сэр.- Выражение лица Юнца стало совершенно пустым. “По крайней мере, на некоторых. Вы приказываете мне стрелять по ним, когда они войдут в зону поражения ракет, Адмирал Гогунов?

- Именно это я и приказываю вам сделать, - решительно сказал Гогунов. - Пора бы кому-нибудь научить этих мясников, что действия имеют последствия. Они ответственны за каждую каплю крови, пролитую с того момента, как они убили Адмирала Бинга и всех мужчин и женщин на борту его флагмана. Теперь их гребаная очередь.

- Сэр, вы уверены?—

- Ну конечно же!- Взревел Гогунов. “Что, черт возьми, с вами происходит? Вы получили приказ, теперь выполняйте его!”

- Да, сэр, - сухо ответил Юнц.

- Сэр, - снова начала Хаскелл. - Адмирал Гогунов, если мы ... —

- Запуск ракет!- Внезапно сказал Хэм. - Несколько пусков по— - Он замолчал на мгновение, словно не в силах поверить в то, что собирался сказать. Потом он оглянулся через плечо на Гогунова. - Сэр, дальность пуска-шестьдесят миллионов километров. Ускорение примерно четыре-пять-один километров в квадрате.”

КФМ Арнгрим

Система Гипатия

- Боюсь, он говорит серьезно, - сказал Адам Вангелис с экрана Меган Петерсен. Президент системы выглядел изможденным, а его измученное лицо было словно из железа. “Когда убили Хайду, я надеялся, что тот, кто его заменил, окажется в здравом уме, но этот Гогунов даже не разговаривает со мной.- Он покачал головой, его голос был тяжелым. “После той цены, которую заплатили ваши люди, я не могу...я не могу по-настоящему сосредоточиться на всем этом. Он снова покачал головой, движение было усталым и побежденным. - Наш народ никогда не забудет того, что сделали Адмирал Котоуч и ваши космонавты, коммандер Петерсен. Никогда. Но похоже, что все они погибли абсолютно ни за что.”

Сердце Меган превратилось в камень. Она посмотрела на ком-изображение, переданное на расстояние 3,3 световой минуты буем "Гермес", который установил Адмирал Котоуч. Они не использовали его раньше, так как направленный гравитационный импульс вряд ли мог быть скрыт от солли. Однако больше не было причин скрывать присутствие мантикорских военных кораблей в гипатианском пространстве. Кроме того, оставшаяся платформа Призрачного всадника, с которой он поддерживал связь, вела сверхсветовую передачу с того момента, как Котоуч начал свою атаку. Эта платформа показала ей каждую жестокую деталь того, что эскадра сделала с Оперативной группой 1030, и когда она наблюдала, как кровавая бойня взорвалась на ее участке, поняла, что флагман Хайду был среди уничтоженных, она надеялась, как и Вангелис, что тот, кто унаследовал командование, проявит здравомыслие, чтобы отступить от нарушения Эриданского эдикта. И все же теперь, когда она смотрела реальности в лицо, она знала, что надежда-это все, что у них когда-либо было, и вкус неудачи был горьким .

Адмирал Котоуч никак не ожидал, что уничтожит оперативную группу солли. Если уж на то пошло, он и представить себе не мог, что солли понесут такие потери. Но никто из них этого не ожидал. И он знал, они все знали, что если солли настолько сумасшедшие, чтобы санкционировать что-то подобное, то их выжившие могут совершить акт массового убийства.

"Но мы должны попытаться", - уныло подумала она. Мы должны были это сделать. Каждый из нас скорее умрет, пытаясь остановить это, чем будет жить, зная, что мы стояли в стороне и позволили случиться чему-то подобному.

Камень в ее груди сжался, когда она подумала о Джейсоне, задаваясь вопросом, есть ли какой-нибудь шанс, что он может быть на борту одной из горстки спасательных капсул, чьи маяки-транспондеры они засекли. Но таких капсул было немногим более сотни,и ее мозг с беспощадной точностью уже выдал итог.

А теперь еще и это.

- Он не даст вам больше времени, даже после того, как вы предложили помочь спасти его собственных людей?”

- Ни одной секунды,-тяжело произнес Вангелис семь с половиной секунд спустя, когда буй "Гермес" передал Арнгриму его ответ на сверхсветовой скорости. Президент системы горько рассмеялся. “Он даже не сказал мне этого в лицо. Он слишком занят.’ И мы ни черта не можем с этим поделать.”

- Я бы на это не поставила, сэр, - сказала коммандер Меган Петерсен, не обнаружив твердости в собственном голосе.

Она подняла глаза от дисплея и встретилась взглядом со своим старшим помощником. Лейтенант-коммандер Тирунаву молча посмотрел на нее, затем слегка кивнул. Она указала на лейтенанта Бердена и лейтенанта Патрика Крауча, офицера Арнгрима по радиоэлектронной борьбе, и Тирунаву снова кивнул, более резко. Он подошел к тактической секции Бердена как раз в тот момент, когда Вангелис ответил Меган.

- Что вы имеете в виду, коммандер? - потребовал президент Гипатии, потом напрягся. “Ваш корабль-единственный оставшийся! Вы же не можете рассчитывать остановить девяносто солариан в одиночку! Ради Бога, разве Мантикора не потратила достаточно жизней, пытаясь остановить то, что вы не можете остановить в конце концов?”

- Не имеет значения, сможем мы остановить это или нет, сэр, - решительно заявила Меган, ее карие глаза были полны огня. - Важно то, попытаемся мы это сделать или нет.”

- Но ... Но ты не можешь пожертвовать жизнью всех своих людей просто так, - мягко сказал Вангелис семь секунд спустя, и она покачала головой.

- Мы не говорим ни о чем, сэр.’ Мы говорим о причине, по которой мы здесь. Мы говорим об ответственности и порядочности.- Она расправила плечи, спокойно встретив его взгляд. - Еще один мантикорский капитан должен был принять это решение в месте под названием Грейсон, господин Президент. Она сделала то же самое, что и Адмирал Котоуч, и по той же причине. Вы нам доверяли. Ваши люди доверяли нам. И даже если бы это было не так, господин Президент, я не могу пойти домой и сказать моей императрице, что я стояла рядом, наблюдая акт массового убийства, и ничего не сделала.- Она покачала головой. - Честь звездной империи, ее честь, не позволит мне сделать это. Теперь, если ты извинишь меня, у меня есть несколько вещей, которые надо сделать. Петерсен, ясно

КФСЛ Лепанто

Система Гипатия

Ракеты?- потребовал Мартин Гогунов.

- Да, сэр, - подтвердил Коммодор Хэм. На таком расстоянии у нас еще нет точного счета, но, похоже, около тридцати.

- С шестидесяти миллионов километров?- Гогунов впился взглядом в диаграму, как будто думал, что она ему врет.

- Да, Сэр. Хэм покачал головой. - Боюсь, я не имею ни малейшего представления, что там происходит. У нас нет ничего на позиции, чтобы прикрыть место запуска. Это более чем в семидесяти пяти миллионах километров от того места, откуда они начали атаку на нас.

Они, должно быть, оставили наблюдателя, сэр, - сказала Хаскелл, молясь, чтобы отвлечение внимания на нового врага отвлекло Гогунова от его безумия. Он посмотрел на нее, и она пожала плечами. “Мы только что получили доказательство того, что их РЭБ достаточно хороша, чтобы спрятаться от нас в системе, сэр, но никто не смог бы скрыть гиперпространственный след на таком расстоянии. Кроме того, они находятся внутри гиперграницы, и начальная скорость их ракет показывает, что они стартовали почти из состояния покоя, относительно Гипатии.- Она указала на тактический дисплей, где только что были добавлены приблизительные координаты старта. Без четкой эмиссионной сигнатуры для стартового корабля они были намного более приблизительными, чем обычно, и янтарная сфера, указывающая их возможное положение, была почти две световые секунды в поперечнике. “Это значит, что это не может быть какой-то новоприбывший.”

- Значит, это те же самые ублюдки, что напали на нас, - проскрежетал Гогунов. Это был не тот глагол, который Сандра Хаскелл выбрала бы для любого достаточно смелого, чтобы вступить в бой при соотношении восемнадцать к одному, но она энергично кивнула.

Гогунов сердито посмотрел на боковые панели тактического дисплея. Это было просто смешно! Даже если предположить что, кто-нибудь мог точно прицелиться во что угодно на расстоянии почти трех с половиной световых минут, шестьдесят миллионов километров были вдвое больше любой дальности, на которой даже манти когда-либо пытались вступить в бой без чертовски большой скорости сближения. Если предположить, что эти приближающиеся ракеты каким-то образом смогут поддерживать ускорение на всем пути, им все равно потребуется почти девять минут, чтобы достичь его кораблей. Но они не могли этого сделать. Ни один импеллерный двигатель ракеты, когда-либо построенный, не мог выдержать такого ускорения так долго, и в отличие от многоступенчатой Кольчуги, ни одна ракета манти никогда не демонстрировала способность включать чисто баллистическую фазу в свой профиль атаки. Так это был какой-то безумный блеф? Неужели эти кровожадные ублюдки пытаются отвлечь его от основной миссии-научить гипатийцев и всю остальную галактику платить за измену?

Возможно, это был блеф, но он не хотел рисковать после того, что уже произошло.

- Приготовиться к противоракетной обороне, - сказал он. “И давайте направим несколько разведывательных платформ к месту их запуска.”

- Да, сэр, - ответил Хэм. - Противоракетная оборона находится в готовности номер один. А ближайшие платформы будут в пути через ... восемьдесят секунд, как только до них дойдут инструкции по маневрам. Я боюсь, что потребуется еще пять или шесть минут, чтобы подойти к ним достаточно близко, чтобы пробить систему невидимости манти.”

- Просто найди этих ублюдков, Грег, - сказал Гогунов. - Просто найди их.

Коммодор Хэм кивнул, и Сандра Хаскелл откинулась на спинку командирского кресла, наблюдая, как значки ракет приближаются к ней. Как и ее Адмирал, если бы она только знала, она обнаружила, что почти—почти-невозможно поверить, что даже мантикорские ракеты могут иметь такую дальность. С другой стороны, даже Кольчуги раннего поколения в записях Лепанто делали это, хотя для этого потребовалась бы баллистическая фаза длиной 41 000 000 километров-и более восьми минут. Конечно, вероятность того, что они действительно попадут во что-нибудь с 3,3 световых минут, была...слабой, если не сказать больше. Но если—

- Отключение клина!- Внезапно объявил Хэм. - Период разгона составлял три минуты, сэр. Скорость сближения при остановке семь-три тысячи километров в секунду; дальность пять-два-точка-шесть миллионов километров.- Он покачал головой. - Боюсь, мы потеряли захват цели.

Гогунов хмыкнул. Конечно, они потеряли захват. Никто не мог держать такие маленькие цели на таком расстоянии на активных датчиках, и без импеллерных сигнатур пассивные тоже не могли их отследить.

Он обдумал цифры. Три минуты приравнивались к максимальной продолжительности фазы разгона для стандартной ракеты. Одноступенчатые соларианские ракеты последнего поколения имели несколько более высокую скорость разгона, но эта трехминутная выносливость ракетных двигателей была тактическим фактом жизни каждого флота в космосе на протяжении большей части стандартного века. Таким образом, вопрос заключался в том, обладали ли манти тем же потенциалом многоступенчатых двигателей, что и Кольчуги.

"Либо они знают, либо нет, Мартин", - подумал он. И в любом случае, у вас будет немного больше информации о возможностях ублюдков.

- Предположим, у них есть вторая ступень с такой же выносливостью, - сказал он. “Тогда каков их профиль?”

“Исходя из этого предположения, сэр, общее время полета из состояния покоя должно составлять ровно девять целых три десятых минуты. Они будут идти по баллистической траектории в течение трехсот семидесяти девяти секунд и снова запустятся примерно на двадцать-один-точка-девять миллионов километров, предполагая, что им нужна максимальная скорость для их окончательного профиля атаки. Хэм пожал плечами. “Они, конечно, могут отложить это только для того, чтобы усложнить задачу.”

Гогунов кивнул и посмотрел на дисплей времени. Триста семьдесят девять секунд с момента отключения означали, что через пять с половиной минут они так или иначе будут знать о любой способности второй ступени.

- У вас есть очередность запуска для "Флибустьера"?- спросил он.

- Э-э, Нет, сэр, - ответил оперативник. - Боюсь, что нет “—”

- Я понимаю, почему ты отвлекся, Грег.- Гогунов тонко улыбнулся. “Но у нас есть некоторое время до того, как эти ракеты доберутся сюда, если, конечно, они доберутся, так что мы можем использовать их, как ты думаешь?”

- Да, Сэр.- Хэм, похоже, был не в восторге от такой перспективы, - заметила Хаскелл. “Я займусь этим прямо сейчас. Это займет ... ”

Он замолчал, еще глубже вдавив наушник в ухо, затем резко поднял голову.

КФМ Арнгрим

Система Гипатия

«Переход на вторую стадию активации запуска через пять минут», объявил лейтенант Берден, и Меган кивнула.

Ее решение о запуске было менее спонтанным, чем мог предположить президент Вангелис. Она много думала о своих приказах, ожидая, пока адмирал Котоуч и остальная часть эскадры совершат свою самоотверженную атаку, и у нее не было никаких сомнений, что она просто нарушила их. Она должна была быть наблюдателем адмирала, его свидетелем. Она должна была записывать для потомков все, что Солли могли сделать, в качестве доказательства в любых послевоенных судебных процессах по военным преступлениям. Она должна была позаботиться о любых выживших из эскадры, если Солли не подберут их. И она должна была быть передовым разведчиком капитана Акворта, тем, кто предупредит и вовремя уведомит его, если Вукодлак и корабли сопровождения чудесным образом прибудут до ухода Солли.

И она должна была вернуть людей Арнгрима домой живыми.

Она знала все это, так же, как она знала, что любая комиссия по расследованию может прийти к выводу, что ее приказы не оставляли ей права делать что-либо еще. Но это был еще один способ сказать, что ее задница прикрыта. Что с бескомпромиссными инструкциями адмирала Котоуча в базе данных по коммуникациям Арнгрима никто не мог обвинить ее в том, что она ничего не сделала.

Только были некоторые приказы, которым она не могла подчиниться. Не тогда, когда преемник Хайду был так же полон решимости утопить систему Гипатии в гражданской крови. Она не могла «наблюдать» за этим и жить сама с собой.

Она гадала, насколько потеря Джейсона повлияла на принятые ею решения. Кровоточащая рана его смерти разорвалась в ее сердце, еще более усугубленная тем фактом, сколь маловероятно, что она когда-либо будет точно знать, действительно ли он умер с Чинкуедой. Она разбиралась в цифрах и знала насколько бесконечно мал этот шанс на самом деле, но, учитывая шансы против ее единственного корабля, было слишком вероятно, что она никогда и не узнает, побил бы он эти цифры. И если каким-то чудом он выживет, а она нет, что он подумает о ее решении сейчас?

Он поймет, сказала она себе. Он сделал бы то же самое. Я знаю, он бы так и поступил. И подумала, что он одобрил бы ее тактику.

Самой большой слабостью Арнгрима была емкость боезапаса. Имея только двенадцать пусковых установок и всего двадцать ракет на одну пусковую, у нее было всего двести сорок ракет, и четверть из них были птичками противоракетной обороны, в первую очередь "Зуделки" и "Драконьи зубы". Это дало ей ровно две лазерные головки для каждого из уцелевших военных кораблей.

Даже превоходство мантикорских технологий не могло компенсировать такие шансы.

Но Солли не могли этого знать, и поэтому она сложила тройной залп, используя полные пятнадцать процентов от общего запаса боеприпасов за один запуск. Тридцать шесть ракет типа Марк 16 - восемь из них "Зуделки" и "Драконьи зубы" - пройдут через то, что осталось от защиты Солли, подумала она мрачно, и она выбрала свою цель со злым умыслом. Пока они не догадались, что она сможет сделать это всего лишь пять раз, прежде чем ее пусковые опустеют ...

О, и было бы неплохо избежать столкновения с любой из их ракет, Меган, прозвучал в ее голове голос, так похожий на Джейсона, и она удивила себя маленькой, но искренней улыбкой.

«Эти разведчики-беспилотники приближаются, мэм», - сказал лейтенант Крауч со своей секции РЭБ. Она посмотрела на него, и он поднял глаза, чтобы встретиться с ней взглядом. «Скорее всего, они прорвутся через наши стелс-системы в следующие сорок пять секунд или около того».

«Тогда, полагаю, пришло время твоего маленького сюрприза, Пат».

"Да, мэм!"

Несмотря на напряженность момента, Крауч на самом деле улыбнулся с юношеским энтузиазмом. Возможно, потому что в его возрасте он действительно чувствовал себя бессмертным, подумала Меган. Не то чтобы он не имел права на какую-то личную гордость. Он и Берден довольно долго размышляли о возможности использования соларианских разведчиков после того, как Арнгрим получил приказы адмирала Котуча.

Разведывательные дроны Солли были гораздо менее скрытны, чем думали ФСЛ. Не то что бы они бегали c дикими воплями «Вот и я!». Фактически, по сравнению с предыдущими платформами, с которых Королевский Мантикорский Флот начал свою долгую войну против Народной Республики, они вовсе не были плохими. На самом деле, немного лучше, чем обладал КФМ на рубеже веков. К сожалению для ФСЛ, это было двадцать лет назад, и все изменилось в секторе Хэвен. Комбинация бортовых датчиков Арнгрима и гораздо более способных разведывательных платформ, которые она и ее павшие корабли сопровождения развернули до финальной битвы адмирала Котуча, имела очень мало проблем с отслеживанием поступающих сигналов от дронов, и Берден и Крауч наметили полеты противоракет Марк 31 вдоль их наиболее вероятных векторов. Противоракеты запустили по баллистике с отключенными приводами, полагаясь исключительно на начальную скорость, сообщаемую мощными магнитными драйверами пусковых установок Арнгрима.

Это было всего лишь полторы тысячи метров в секунду, очень низкая скорость по меркам ракет и противоракет, но они также были запущены, представляя собой лучшую часть залпа, час назад, в промежутках вдоль пути Арнгрима, когда он продолжал рассекать пространство между собой и остальной точкой старта эскадры. Даже в своем артритическом темпе ближайший из них находился в 5300 километрах от корабля, и четыре из них были почти идеально расположены для перехвата ближайшего разведывательного беспилотника. На самом деле один из них -

«Возьми их со стороны», - сказала она. «Номер двенадцать, я думаю».

«Да, да, мэм!» - ответил Берден. «Вхождение в контакт с Номером Двенадцать ... сейчас», и он нажал кнопку.

Два из потенциальных перехватчиков были почти непосредственно между Арнгримом и дроном. Однако другая пара находилась далеко от одной стороны кратчайшего вектора между ней и РД противника, и Меган выбрала самую дальнюю от Арнгрима. Траектория его была не так хороша, но если сработал второй этап мозгового штурма Бердена и Крауча ...

Она предоставила это им, в то время как она снова обратила свое внимание на Марк 16, чьи импеллерные клинья блеснули еще раз.

Диапазон был настолько экстремальным, что даже с платформой Призрачный Всадник, припаркованной почти на вершине Солли, было очень мало времени для какой-либо коррекции курса по скоростным телеметрическим каналам Арнгрима. Она согласилась с этим. Эта платформа, позволила ей снять отпечатки пальцев с эмиссионной подписью своей цели с невозможной точностью. Мало того, Крауч и Берден пришли к ней на второй фронт. Они определили новый флагман Солли после того, как ее птички были запущены, но в то время было еще достаточно времени, чтобы сказать им, кого искать.

Боюсь, это не ваш день, адмирал Гогунов, подумала она. И если моей блестящей тактической службе удастся убить ваши дроны, прежде чем ты найдешь нас, я действительно смогу обрушиться на твою группу, прежде чем она сможет найти меня, чтобы запустить свои собственные проклятые ракеты.

Ей понравилось это.

Ей очень это понравилось.

КФСЛ Лепанто

Система Гипатия

«Сэр, решение для стрельбы готово», тихо сказал капитан Рочетти.

Контр-адмирал Томас Юнц повернулся лицом к своему офицеру, и Рошетти прочистил горло.

«У нас нет четких захватов по ... целям. Еще нет. Лучшее, что мы могли бы сделать на этом этапе - это насыщенный залп. Это потребует много ракет, сэр.

Его голос звучал почти обнадеживающе, понял Юнц. Это была его первая мысль. Потом была еще одна, и он открыл рот.

Он снова закрыл его.

У них не было «четких захватов»?

«Сэр, я просмотрел данные Маурицио», - сказал коммодор Дантас, начальник штаба CruRon 4018. "Он прав. Без жестких целеуказателей нам понадобилось бы много ракет, чтобы покрыть такой большой объем пространства. Это продлится еще - он взглянул на тактический дисплей, где цифровой отсчет времени неуклонно скользил вниз к предполагаемому времени прибытия входящих мантикорских ракет - девять или десять минут до того, как их вектор приблизит их достаточно близко, чтобы мы могли получить ответ от систем наблюдения ".

Несомненно так и есть, подумал Юнц. В конце концов, спасательные капсулы были очень маленькими целями.

По этой причине они несли маяки-транспондеры ... точно такие же, как те, что мигают на том же тактическом дисплее. Маяки-приемоответчики, предназначенные для помощи шаттлам - или чему-то еще - нецеленным на них и их хрупкие грузы выживших.

«В данных обстоятельствах, сэр, - продолжил Дантас, - я бы рекомендовал отложить запуск до тех пор, пока у нас не появится лучшее решение. Оперативная группа уже потеряла много своих ракет. Было бы не плохо не тратить их больше, чем нужно.

Его глаза долго удерживали Юнца. Затем адмирал кивнул.

«Отличное замечание, Джастин», - сказал он. «У нас будет достаточно времени, чтобы выполнить приказы адмирала Гогунова, когда расстояние сократится. А пока давайте сосредоточимся на спасении наших людей. Я думаю-"

«Запуск противоракет, сэр!» - внезапно сказал Рочетти. «Манти только что атаковали разведывательные платформы!»

КФСЛ Лепанто

и

КФСЛ Ясима

Система Гипатия

«ЗАПУСК ПРОТИВОРАКЕТ!» - отрезал коммодор, и Гогунов бросил взгляд на иконку, только что появившуюся на дисплее. Это распространялось из ниоткуда, со значительным смещением к одной стороне янтарной сферы - значительно большей в диаметре, чем обычно, на той безумной дальности - указывая на возможную точку запуска ракет Манти. Учитывая экстремальные скорости разгона противоракет и скорость, которую построила разведывательная платформа, время полета было очень коротким. Но компьютерам этого было достаточно, чтобы определить точку, с которой была запущена эта противоракетная атака.

А затем, через тридцать секунд после того, как была обнаружена сигнатура противоракет, последняя скоростная передача разведмодулей достигла Лепанто.

«Поймали их, сэр!» - радостно сказал Хэм. «Сигнатура все еще слаба, но… Уточнение, сэр: сигнатуры, множественные сигнатуры. БИЦ оценивает его как пару этих огромных эсминцев.

«Зафиксируй на дисплее и выпускай птичек!»

"Да сэр! Программирование сейчас ».

"Очень хорошо. И как только вы их запустите, установите очередность для Buccaneer. Гогунов злобно улыбнулся. «У нас по прежнему есть шесть минут, прежде чем их пташки доберутся сюда, даже если наше предположение наихудшего варианта развития верно. Мы могли бы извлечь из них выгоду.

Хэм вздрогнул, и его руки на мгновение перестали двигаться, прежде чем он завершил огневое решение. Лепанто вздрогнула, когда с одного из ее бортов вылетел полный залп катафракта-А, и офицер БИЦ следил за их исходящими следами на протяжении одного или двух ударов сердца, затем посмотрел на Гогунова. Он не сказал ни слова, но адмирал увидел молчаливый вопрос - возможно, даже молчаливый протест - в его глазах, и его голодная улыбка превратилась в оскал.

- Я дал Вангелису полный срок Адмирала Хайду, несмотря на то, что манти напали на нас задолго до того, как мы достигли его конца. Черт побери, насколько им было известно, Адмирал все еще мог смягчиться и продлить его снова! Но они исключили такую возможность, когда напали на нас. Так что если они посчитают нужным напасть на нас до истечения нашего срока, еще раз, любые последствия будут на их совести. А теперь запускайте ракеты, коммодор!”

- Сэр, Я ... —”

- Запускайте их, или вы можете присоединиться к военному трибуналу капитана Тернер!- Рявкнул Гогунов.

- Не делай этого, Грег.”

Сандра Хаскелл не осознавала, что говорит, пока все на флагманском мостике не уставились на нее.

- Что ты только что сказала?- Спросил Гогунов, поворачиваясь к ней с горящими глазами.

- Я просила Грега не делать этого, сэр, - сказала Хаскелл флаг-офицеру, которому она так долго служила и которого уважала. - Пожалуйста, Сэр! Ты не должен этого делать! Капитан Тернер прав, и где-то внутри ты должен знать, что она права! Именно для этого и был создан флот, сэр! Не превращай себя в—”

- Заткнись и убирайся к черту с флагманского мостика!- Рявкнул Гогунов. - Вы свободны, Коммодор, и я увижу, как вы сгниете в тюрьме! Убирайся к черту с моих глаз!”

- Сэр

- Сейчас же, коммодор! А что касается вас, коммодор Хэм, вы можете начать или столкнуться с обвинениями. И если вы это сделаете, я лично потребую смертного приговора!

Хэм побледнел. Его глаза метнулись к Хаскелл, но тут же закрылись.

- Да, сэр, - сказал он бесцветным голосом.

- Пожалуйста, сэр, - сказала Хаскелл. “Я тебя умоляю. Не—”

Гогунов нажал кнопку на подлокотнике командирского кресла.

- Главный старшина, зайдите на флагманский мостик...и захвати свое оружие, - проскрежетал он стальным голосом, не сводя глаз с лица Хаскелл.

***

- О Господи, - выдохнул капитан Рочетти, когда на дисплее появились коды команд.

- Что?- Рявкнул Юнц.

Оперативная группа 1030 только что сделала залп по координатам манти. В отличие от гигантского залпа с подвесок Хайду Дьезо, в этом было менее трехсот птичек, и даже с последней информацией с разведывательных платформ, точность на таком расстоянии была бы...менее впечатляющей. На данный момент ему не нужны новые помехи.

- Флагман проведет запуск с орбитальных платформ через четыре минуты, сэр, - ровным голосом произнес Рочетти.

Юнц уставился на него. Конечно же, он не имел это в виду! Гогунов сейчас запускает ракеты? Он обещал гипатианцам еще пятьдесят минут!

- Сэр, клинья ракет манти только что включились!- Объявил помощник Рочетти.

Глаза Юнца метнулись обратно к дисплею, когда мантикорские ракеты вновь появились на нем. Очевидно, у них было несколько двигателей.

- Атака через три минуты, - резко сказал Рочетти. - Запуск противоракет через сто секунд!”

- Приказ по эскадре,-услышал Юнц свой голос. “Не запускайте ракеты с подвесок!- Он повернулся к начальнику штаба. - Ты меня понимаешь, Джастин? Прекратите это сейчас же. Не запускать!”

“Но, Сэр...- Начал Рочетти, и яростный взгляд Юнца снова метнулся к нему.

- Черт побери, сделайте это, капитан! Никто в этой эскадре не прикоснется к этой чертовой кнопке запуска!”

КФМ Арнгрим

Система Гипатия

- Они попались на эту удочку, мэм!- Торжествующе воскликнул лейтенант Берден. - Посмотрите на этот прекрасный вид!

Меган Петерсен подумала, что это вряд ли настоящий отчет, но в данных обстоятельствах она не собиралась жаловаться. Кольчуги, вылетевшие из Гипатии, очевидно, были более старой версией, идентичной той, что они нашли в записях Филареты на Мантикоре. Время полета на этой дистанции будет на сорок секунд больше, чем у ее собственных Марк-16, и ее атака достигнет цели за семь минут до того, как они достигнут своей.

Несмотря на это, она знала, что Берден почти наверняка прав. У солли еще оставалось время, чтобы изменить ситуацию, если они поймут, что их надули, но они должны были сделать это до того, как отключатся первые ступени их ракет. Так что если они не сделают это в ближайшие две с половиной минуты или около того, они только что потратили впустую еще почти триста ракет.

- Вы с Пэтом хорошо поработали, Билл, - сказала она. “По крайней мере, пока так кажется, - добавила она, страхуясь на всякий случай.

- Я не думаю, что они имеют представление о том, что мы только что с ними сделали, мэм, - сказал лейтенант-коммандер Тирунаву, качая головой. “И у них, черт возьми, нет другой платформы достаточно близко, чтобы вовремя сказать им, что с этим делать!”

- Я тоже не думаю, что они догадались, Рольф, - ответила Меган. Я просто знаю, гордыня до добра не доведет.

- Точно сказано.

Старпом кивнул, хотя было очевидно, что он не верит, что здесь произойдет что-то подобное, и Меган честно не винила его. В то же самое время, когда они запустили свои противоракеты с выключенными двигателями, они засекли все полдюжины их запущенных Лорелей в стратегических точках. Одно из таких мест находилось на дальней стороне противоракет, которые она использовала, чтобы уничтожить разведывательный беспилотник, но почти в двухстах тысячах километров дальше от Арнгрима. Судя по первоначальному следу Кольчуг, они определенно были нацелены на пару “Роландов”, которые ничего подобного не имели.

"Хотела бы я видеть лицо Гогунова, когда-если- он это поймет", - подумала она со злобным удовлетворением. На самом деле, единственная вещь, которая порадовала бы меня больше, если бы он никогда не понял этого, потому что ему предстоит встретится с фатальным случаем смерти.

КФСЛ Лепанто

и

КФСЛ Яшимо

Система Гипатия

Ракеты Меган Петерсен врезались в то, что осталось от оперативной группы 1030.

На этот раз Зуделки не стали сюрпризом. И Драконьи зубы тоже. Соларианские офицеры противоракетной обороны видели их раньше и знали, что это такое.

К сожалению, знать, что они такое, - это не то же самое, что знать, как их победить.

На этот раз ракет было гораздо меньше-всего тридцать шесть, а не триста девяносто шесть как в каждом залпе Яна Котоуча. С другой стороны, линейные крейсера Хайду Дьезо могли выпускать 1568 противоракет и имели 1960 лазерных кластеров на последнем рубеже обороны против этих более крупных залпов. Против Арнгрима уцелевшие линейные крейсера Гогунова имели только 141 пусковую установку и 176 кластеров. Несмотря на скудость противоракетной обороны легких Соларианских подразделений, его крейсеры и эсминцы фактически утроили его огневую мощь, когда Марк-16 ворвались в его строй.

Этого было недостаточно, не перед лицом Зуделок и Драконьих зубов, и не тогда, когда лейтенант Брендан и лейтенант Крауч получили подробные эмиссионные сигнатуры каждого подразделения под командованием Гогунова, переданные платформой Призрачного всадника, о существовании которой они все еще не догадывались. Дальность полета была слишком велика для любой корректировки в последнюю секунду, но их ракетам было точно сказано, что искать и где искать.

Противоракеты уничтожили пять настоящих ракет и двадцать шесть призраков Драконьих зубов. Лазерные кластеры остановили еще четырнадцать ракет, что было лучше, чем ожидала Меган Петерсен. В конце концов, только тридцать два процента ее птичек из залпа прошли через все, что отчаянные защитники Оперативной группы 1030 могли выпустить в него.

Всего девять лазерных головок. Но каждая из этих лазерных головок Марк-16Г была мощнее Соларианской ракеты Требушет, и каждая из них искала одну и ту же цель.

Она называлась Лепанто.

***

Ударная рама Сандры Хаскелл жестоко колотила ее, когда лазерные головки Манти разрушали ее корабль.

Только тот, кто действительно испытал на себе реальность ракетного боя, а до сегодняшнего дня Сандра Хаскелл не знала, что бы она ни думала, мог по-настоящему представить себе, на что это похоже. Долгие, затянувшиеся минуты, когда ты знаешь, что десятки ракет летят к тебе, чтобы убить. Ледяной шар в твоем животе, когда ты понял, что они нацелились на твой корабль, а не на ее спутников. Четкие команды, голоса, которые становились все более отрывистыми, становились все выше, когда минуты превращались в секунды, проносясь сквозь пальцы. Ужас, от которого замирало сердце, когда приближающийся огонь прорывался через зоны противоракетной обороны и лазерные кластеры переходили на бешеный огонь с максимальной скоростью.

А потом словно кувалда, удар, подобный удару молота Тора, когда лазерные головки взорвались и лазеры с ядерной накачкой разорвали боевую броню и человеческую плоть с демонической яростью. Это была не серия взрывов, не совсем так. О, это была серия, но на тех скоростях сближения, в точно сфокусированной, безупречно последовательной атаке, которая была отличительной чертой Королевского флота Мантикоры, ни человеческий мозг, ни человеческие чувства не могли измерить последовательность. Это было одно безжалостное, разрушительное мгновение, вырванное из сердца вечности и неизгладимо выжженное в крови, костях и мозгу каждого, кто сумел пережить его.

Вселенная безумно вздымалась. Завизжала аварийная сигнализация, три четверти схемы корабля на задней переборке просто вспыхнули от зеленого до ярко-красного, быстрее, чем человеческий глаз мог уследить.

Что-то пронзило сердце флагманского мостика, что-то настолько огромное, настолько ужасное, что простой смертный не мог даже начать понимать это. Мостик разгерметизировался, не постепенно, как это происходило на симуляторах, мгновенно, со взрывной декомпрессией, адский вой, который пронзительно завыл в сенсорах шлема ее скафандра ... и затем внезапно, резко смолк.

А потом все закончилось.

Она почувствовала, что с трудом дышит. Когда поняла, что все еще жива. Что каким-то образом она пережила этот Холокост.

По крайней мере, пока. У корабля еще было время развалиться или взорваться. Видит Бог, она уже достаточно насмотрелась на это в этот ужасный день!

Гравитация внезапно исчезла, и ее ноздри раздулись, когда все основные осветительные элементы погасли и включились аварийные огни. Какое-то мгновение она сидела как парализованная, прежде чем поняла, что это, вероятно, хороший знак. Потеря мощности была намного лучше, чем отказ термоядерного реактора, и если не было энергии для гравитационных пластин, то не было энергии и для импеллеров, а это означало, что отказавший инерционный компенсатор не позволит импеллерному приводу Лепанто превратить весь его выживший экипаж в кашу.

Это означало, что она могла бы продолжать выживать...если только кто-то на стороне Манти не был в настроении для репрессий после нарушения Денебских соглашений вице-адмиралом Хайду.

- Ты ничего не сможешь с этим поделать, Сэнди", - сказала она себе. Лучше всего сосредоточиться на том, что вы можете предпринять.

Она отстегнула ударную раму и оттолкнулась от командирского кресла, делая пируэты в воздухе, в вакууме, предположила она, - пока ее глаза рассматривали сильно искалеченный мостик и дрейфующие тела, которые были ее друзьями тридцать секунд назад.

- Общекорабельный канал связи, - сказала она компьютеру своего скафандра.

- Корабельный канал связи отключен, - донеслось до нее музыкальное контральто скафандра.

- Затем общую связь через скафандры.

- Общий канал связи открыт, - сказал компьютер, и она глубоко вздохнула.

- Весь личный состав, это коммодор Хаскелл, - произнесла она так четко и спокойно, как только могла. - Флагманский мостик сильно пострадал. Мне срочно нужен поисково-спасательный отряд. Повторяю, флагманский мостик разрушен, и мне нужно ...

Она замолчала, едва успев подавить возглас удивления, когда что-то вцепилось ей в левую лодыжку. Она посмотрела вниз, и ее глаза расширились, когда она увидела Мартина Гогунова.

Контр-адмирал был еще жив. На самом деле, он, казалось, не был ранен вообще, что было замечательно, учитывая запутанные обломки, в которые превратилось его командирское кресло. Его ударная рама была сломана, искорежена и как она могла видеть заклинена, когда он вытащил аварийный штифт, вообще ничего не произошло, панель на правом наплечнике его скафандра была наполовину оторвана. Казалось невероятным, что он мог вынести столько повреждений, не разорвав скафандр насквозь, но, очевидно, это было не так. Глядя сквозь кристаллопласт его шлема, она могла видеть зеленое свечение, которое подтверждало хорошее давление в скафандре.

Но они никак не могли освободить его, не перерезав ему горло.

Это была ее первая мысль, но потом она задалась вопросом, почему он схватил ее за лодыжку вместо того, чтобы позвать на помощь по комму. Так бы оно и было.

Он поднял на нее глаза, встретился с ней взглядом, затем отпустил ее лодыжку и ударил правой рукой по шлему. Он ткнул пальцем в правое ухо и энергично закивал. Затем он открыл рот, явно что-то говоря, и с такой же силой покачал головой.

Ну конечно, подумала она. Ком был установлен за правым плечом в скафандре ФСЛ. Он все еще слышал ее, но не мог передавать.

Она кивнула, показывая, что поняла, но он снова указал на нее, и она нахмурилась. Он указал в третий раз, сильнее, чем когда-либо, и ее глаза расширились. Он указывал на тактическую секцию...где в кресле без головы сидел труп коммодора Грегори Хэма. Она снова посмотрела на него, и его губы снова зашевелились, произнося единственное слово, которое она не могла расслышать, произнося его достаточно медленно, чтобы она могла прочесть его.

“Запуск.”

Она смотрела на него несколько секунд, а затем медленно покачала головой.

Он замер. Какое-то мгновение он, казалось, вообще не реагировал. Затем его лицо исказилось, потемнело от ярости, и губы снова зашевелились. Она знала, что он выкрикивает команду снова и снова, но только он мог слышать ее. И когда она не ответила, его губы начали формировать другие слова, поток брани.

Она посмотрела на него почти с сочувствием. Насколько она могла судить, он был невредим, а это означало, что он все еще командовал. Но чтобы командовать,он должен был мог командовать, а это требовало умения общаться.

Военные уставы были ясны. Она точно знала, что ее командир приказывает ей сделать, предполагая, что она сможет каким-то образом получить приказ за пределами разбитого корпуса Лепанто. Это означало, что у нее, как у главы его штаба, не было иного выбора, кроме как проследить за тем, чтобы приказ был передан и выполнен.

- Передача через общую связь скафандров, - снова сказала она компьютеру.

- Общий канал связи открыт, - ответил компьютер.

- Всему личному составу, - твердо сказала она, глядя в яростные голубые глаза Мартина Гогунова, - Коммодор Хаскелл. Если у кого-то есть доступ к работающему межпланетному комму, немедленно свяжитесь с контр-адмиралом Юнцем. Сообщите ему, что он командование перешло к нему. Повторяю, сообщите Адмиралу Юнцу, что он командует.

Гогунов яростно извивался, разрывая ударный каркас, выкрикивая проклятия, которых никто не слышал, и Хаскелл бросилась на палубу рядом с ним, вне досягаемости его молотящих рук. Она переключилась на командный канал флагмана, встроенный в ее ком-скафандр. Если он мог слышать общую связь, возможно, он мог слышать и эту тоже.

- Простите, сэр, - сказала она. - Мне очень жаль. Но я не могу тебе этого позволить. Я просто не могу, и я думаю, что Юнц не будет стрелять, без вашего особого приказа. Извините.

***

- Сэр, у меня есть запрос на связь, - странным голосом произнесла коммандер Голечкова.

- У меня их и так полно, Танана!- Томас Юнц рявкнул на своего офицера связи, и Бог знает, что это было правдой. В том числе и тот, который он чертовски хотел бы не получить, от капитана Индиры Тернер, передающей сообщение коммодора Хаскелл, передающей ему командование.

Он всегда хотел командовать оперативной группой, но не так! Хорошо только, что Гогунов не успел запустить "Флибустьер" до того, как его флагман был выведен из строя.

- Сэр, это от манти, - сказала Голечкова, и Юнц замер.

От манти? Этого не может быть! Залп, выпущенный Гогуновым до того, как Лепанто стал калекой, уничтожил обоих манти. Они получили положительное подтверждение этого от второй разведывательной платформы, направленной на их расположение! Даже обломков не осталось! Но...

- Ты уверен, что это не кто-то там, на Гипатии, не пытается нас обмануть?”

- Сэр, он идет примерно в тридцати тысячах километров от Яшимы. Я полагаю, что это может быть Гипатианский трюк, но это не...ну, это не похоже на это, сэр. Голечкова покачала головой. - Я думаю, что это действительно манти, сэр.

- Черт, - пробормотал Юнц достаточно тихо, чтобы Голечкова могла притвориться, что не расслышала. Затем он встряхнулся

- В таком случае, полагаю, мне лучше ответить на звонок, не так ли?- Он пересек отсек и снова сел в свое командирское кресло. - Включите его.

- Да, сэр.

Мгновение спустя на дисплее появилось изображение крепко сложенной брюнетки с удивительно жесткими глазами, одетой в скафандр командующего Королевским флотом Мантикоры.

- Я контр-адмирал Томас Юнц, Соларианский флот, - представился он. - И вы...?

Он откинулся назад, чтобы переждать задержку передачи, затем дернулся, когда она ответила всего через семь секунд.

- Коммандер Меган Петерсен, Королевский Флот Мантикоры.- Ее голос был так же холоден, как и взгляд суров. - Полагаю, адмирал Гогунов получил мое сообщение?

Юнц сжал челюсти. Он гадал, что за причудливая судьба выбрала Лепанто в качестве мишени для этого одиночного залпа. Но, возможно, это была вовсе не “судьба”. Но если она всерьез утверждала, что намеренно нацелилась на флагман Оперативной группы 1030 и если она говорила правду, то как, черт возьми, ей это удалось? И как она вообще узнала, кто такой Мартин Гогунов?

Дурацкий вопрос, понял он мгновение спустя. Даже если бы мы не уничтожили корабли, которые стреляли, они должны быть по крайней мере в трех или четырех световых минутах отсюда, и это, черт возьми, не займет шесть минут для того, чтобы ответить, не так ли? Если у них достаточно достаточно быстрая сверхсветовая связь, чтобы передать сигнал через какой-нибудь буй или платформу всего в тридцати тысячах километров отсюда, а мы даже не видим эту чертову штуку, то она, вероятно, все это время поддерживала связь с Вангелисом! И если это правда, кто, черт возьми, знает, какие еще мерзкие маленькие сенсорные платформы плавают там?

Он сказал себе, что не может позволить себе приписывать сверхъестественные способности мантикорской технологии. Последнее, что он мог позволить сделать этой коммандер Петерсен, - убедить его, что она способна творить чудеса, выходящие за пределы его воображения.

Конечно, то, что она уже сделала, было достаточно плохо.

- Кто такой Адмирал Гогунов?- спросил он.

- Маньяк, который сказал президенту Вангелису, что собирается убить шесть миллионов граждан Гипатии примерно через тридцать семь минут, ледяным тоном ответила Петерсен. - Маньяк на борту КФСЛ Лепанто, который в настоящее время дрейфует без энергии и сбрасывает спасательные капсулы.

Юнц глубоко вздохнул. Так много для того, что другие "мерзкие маленькие сенсорные платформы" следили за ним. Вангелис мог бы сказать ей, кто такой Гогунов, но он не мог рассказать ей о нынешнем состоянии Лепанто.

- Но ведь ты и так это знаешь, - подумал он. Вы поняли это в тот момент, когда поняли, что она намеренно нацелилась на корабль Гогунова.

- Я не знаю, жив Адмирал или мертв, - услышал он свой ровный голос. - В настоящий момент я принял командование на себя. Так что, что бы ты ни хотела сказать, говори это мне.”

- Хорошо, я так и сделаю.- Она слегка улыбнулась. Это выражение напомнило ему старую земную акулу.

Народ Гипатии решил отделиться от Солнечной Лиги, - сказала она ему. - Я понимаю, что Лига отрицает их право делать что-либо подобное. Очевидно, моя Звездная Империя и ее союзники не согласны с этой ... конституционной интерпретацией. Однако до сегодняшнего дня мне никогда не приходило в голову, что флот Солнечной Лиги, этот образец всех добродетелей, этот хранитель всего справедливого и истинного, может совершить преднамеренное нарушение Эриданского эдикта. С другой стороны, - эта улыбка сменилась выражением ледяной неприклонности, - Я бы так же не ожидала, что ФСЛ нарушит Денебские соглашения так грубо. Не знаю, почему бы и нет. Мы все знаем, что ваш флот время от времени делал на службе пограничной безопасности, не так ли?

Юнц почувствовал, как его лицо потемнело, но он не мог отрицать ее обвинения. На самом деле, он понял, что это была настоящая причина его гнева. Потому что она была права насчет того, что флот делал в протекторатах слишком часто...и насчет того, что Хайду Дьезо делал прямо здесь, в Гипатии.

- Я не стану лгать вам, Адмирал Юнц, - продолжала Петерсен после паузы. “Мой корабль-единственный мантикорский корабль в системе ... по крайней мере сейчас. Но вы уже видели, что четыре Королевских корабля могут сделать с сотней соларианских линейных крейсеров, а я только что продемонстрировала, что могу сделать с одним выбранным, целевым линейным крейсером. Я могу сделать это снова. Я могу делать это снова так часто, как мне нужно, но в отличие от вице-адмирала Хайду и контр-адмирала Гогунова, я действительно не люблю убивать людей, когда мне это не нужно. Даже соларианцев, которые только что убили две тысячи моих друзей.

Ее взгляд впилися в его и что-то внутри него сжалось перед их ледяной угрозой.

- Я не могу заставить вас сделать что-либо, не уничтожив еще больше ваших кораблей, Адмирал, - сказала она решительно, - и между нами говоря, я думаю, что сегодня уже погибло достаточно людей. Итак, вот мое предложение. Ты берешь свои уцелевшие корабли и убираешься к черту из Гипатии. Я уверена, что Гипатийцы позаботятся о спасении всего вашего выжившего персонала, предполагая, что они могут прекратить попытки спасти гражданских лиц и детей которых Солнечная лига готова убить, чтобы сделать политическое заявление. Если ты не хочешь этого делать, то все в порядке. У тебя есть десять минут, чтобы принять решение. Если вы решите остаться, тогда, я полагаю, мы с вами выясним, сколько еще ваших линейных крейсеров я смогу уничтожить, один за другим, пока вы или ваш преемник, наконец не поймете, где я на самом деле нахожусь, и не сумеете открыть ответный огонь. Конечно, даже когда вы это делаете, моя защита рассчитана на то, чтобы противостоять мантикорскому ракетному обстрелу, не так ли? И поверь мне, я чертовски быстрее, чем все, что у тебя есть.

Вы не можете найти меня, вы не можете атаковать меня, вы не можете поймать меня, и вы черт возьми, не можете убежать от меня.

- Итак, вы принимаете решение, Адмирал Юнц. Скажи мне, что ты собираешься делать и должна ли я начать убивать еще больше солли сегодня, в конце концов.

ГКП (Космический патруль Гипатии) Челнок Астерия

Система Гипатия

Полетт Килгор должна была быть отозвана Центрорм управления полетами. Если уж на то пошло, ей следовало бы, черт побери, хорошенько отдохнуть, и она это знала. Уставшие пилоты совершали ошибки, измученные пилоты допусткали ошибки катастрофического характера.

К черту все, устало подумала она. На борту никого нет, кроме нас с Джоном, и он разозлится еще больше, если кто-нибудь попытается нас отозвать.

- Есть кое-что на ноль-три-восемь, - сказала сержант Дебнам, как будто ее мысли вызвали это сообщение.

- Например, что?- Спросила Килгор, автоматически поворачивая нос в указанном направлении. Она поняла, что вопрос прозвучал невнятно из-за усталости, но Дебнам, казалось, ничего не заметил.

- Не знаю, - ответил он. - Может быть, это просто еще один кусок обломков-видит Бог, этого достаточно, - добавил он с горечью.

- Правильно, Джон", - подумала она с такой же горечью. Четыре из последних пяти радиолокационных целей, которые они перехватили, были именно такими, обломками. Пятая была спасательной капсулой, ее передатчик был так же мертв, как и молодая женщина в скафандре коммандера. Килгор не хотелось думать о том, как эта молодая женщина умерла, одна в мертвой капсуле, медленно истекая кровью от внутренних повреждений. Но Дебнам пошел за оборудованием, чтобы поднять ее на борт, а Килгор поднялась с командного кресла, чтобы помочь уложить ее, мягко и почтительно, в пассажирском отсеке рядом с двумя трупами в контактных скафандрах, которые они уже нашли.

- У него нет транспондера, но он примерно такого размера, - продолжал Дебнам. - Дальность ... сорок три и шесть десятых тысячи километров. У нас начальная скорость около двухсот километров в секунду.”

- Время нашего перехвата?”

Этот вопрос был мертвым свидетельством ее усталости. Такое решение она принимала в своей голове каждый день.

- Примерно ... пятьдесят секунд, чтобы достичь скорости в 400g, а затем три целых восемь десятых минуты, чтобы поймать его, - ответил Дебнам.

- Ну что ж, пойдем узнаем, не повезло ли кому-нибудь на этот раз, - сказал Килгор и включила двигатели.

***

- Полетт, я должен видеть, о чем идет речь, - сказал Дебнам четыре с половиной минуты спустя, и Килгор кивнула.

Однако она не отрывала глаз от своей панели. Поле обломков, проходящее через систему Гипатия, казалось крошечным и заброшенным, как последний памятник двум тысячам или около того мужчин и женщин, отдавших свои жизни, чтобы шесть миллионов могли жить, но его компоненты двигались по системе со скоростью более 15 000 км/с и распространялись в стороны со скоростью более 90 км/с. Это означало, что на самом деле он был больше миллиона километров в диаметре, полусфера с объемом почти одиннадцать кубических световых секунд. Несмотря на свое распространение, обломки были достаточно плотными, чтобы представлять реальную опасность для навигации, а защитные экраны Астерии не были такими мощными, как у более крупных судов.

Хорошей новостью, если не было непристойным называть что-либо “хорошим” после такой бойни, было то, что ее шаттл путешествовал с обломками. Прошло уже несколько часов, многие из других спасательных кораблей исчерпали свою выносливость и были вынуждены прервать полет, проведя поисково спасательные работы над таким огромным пространством в дополнение к их изнурительным усилиям по эвакуации орбитальных станций,но по крайней мере, это означало, что относительные скорости были не так высоки, как могли бы быть.

Она посмотрела на хронометр и покачала головой, все еще не в силах осознать случившееся. Не прошло и четырех часов с тех пор, как Адмирал Манти начал свою самоубийственную атаку. Но за это время разбитые обломки и спасательные капсулы его кораблей пересекли сорок восемь световых секунд до орбиты Гипатии, а затем пролетели почти 11,3 световых минуты после нее.

Поисково-спасательная операция перешла к Гипатианцам даже после того, как солли, самый последний напыщенный солли, напомнила она себе со злобным удовлетворением-бросил полотенце и направился к гипергранице системы. Единственный оставшийся крейсер Манти должен был оставаться невидимым, невидимым дамокловым мечом висеть над головой Солли, пока они не преодолеют гиперграницу и не покинут систему.

Гораздо ближе к Гипатии находились тысячи соларианских спасательных капсул, и их тоже собирали. В отличие от таких людей, как Хайду Дьезо, гипатийцы не были мясниками. Но эти капсулы были достаточно близко к планете для более чем двух третей из них, чтобы сделать безопасную посадку, манти не были, и система Гипатия была обязана Звездной Империи Мантикора. Вот почему все до единого челноки, как и "Астерия", устремились в погоню за обломками разрушенных кораблей адмирала Яна Котоуча.

До сих пор, согласно отчетам, они фактически спасли пятьдесят семь манти живыми, большинство с тяжелого крейсера "Чинкведа". В данных обстоятельствах это было почти чудесное число...но оно составляло менее трех процентов людей, которые были членами экипажа четырех мантикорских кораблей. Они также перехватили почти сорок спасательных капсул с активными транспондерами, которые либо стартовали пустыми, либо пассажиры которых, как молодая женщина на борту капсулы, которую они с Дебнамом нашли, в конце концов умерли от ран, несмотря на то, что сбежали с обреченных кораблей. Активных транспондеров не осталось. И вот уже почти час их не было. Все активные маяки были перехвачены, и они не собирались больше находить спасителей своей звездной системы живыми. Но это не имело значения. Только не для Полетт Килгор.

Для человеческого глаза первичная система была немногим более яркой, чем обычно, звездой на таком расстоянии. Скоро ни один глаз не сможет разглядеть, где находится поле обломков, но путешествие этих обломков только начиналось. Ее разум содрогнулся от мысли об одиноком, вечном путешествии обломков через бездонную пустоту. Ни один Одиссей не вернется в Итаку из этой Трои, и ее сердце сжалось, когда она представила себе тела, которые они не нашли, бесконечно путешествуя по безмолвным, немигающим, безразличным звездам. Представил себе эти погребальные огни, разбросанные по могиле, огромной, как сама Вселенная.

"Этого не случится", - устало подумала она, чувствуя, как щиплет глаза. Только не в мое дежурство. Ни один из этих людей, которые все еще здесь, не уйдет домой, клянусь Богом!

Она знала, что на самом деле это не так. Она была на грани срыва, у "Астерии" не хватало топлива, а до дома оставалось одиннадцать световых минут. Все, что она и Дебнам хотели нужным сделать, они должны были скоро вернуться. По крайней мере, они знали вектор движения обломков, и системный патруль установил огромные радарные отражатели и активные буи-транспондеры в самом центре поля. Может быть, флот Манти сможет завершить работу, которую Полетт Килгор должна будет оставить незавершенной, в конце концов. Может быть. Она надеялась на это. Но пока что ... —

- Понял! - неожиданно сказал Дебнам. - Сейчас поднимусь на твой третий номер.

Килгор посмотрела на дисплей, подчиненный оптической системе, которую Дебнам использовал для визуального поиска цели. Все, что она увидела на мгновение, было тусклым, почти незаметным сиянием отраженного солнечного света, но затем Дебнам увеличил изображение, и ее усталые глаза сузились.

- Это спасательная капсула, Полетт! - Сказал Дебнам.

- Да, но это выглядит плохо, - ответила она. Там не только не было маяка, но даже ходовые огни, предназначенные для визуального наведения поисковиков на него, были мертвы. И их датчики вообще не обнаружили никаких электро-магнитных сигнатур.

Это ничего не значит, упрямо твердила она себе. Прошло всего четыре или пять часов. Капсула может быть мертва, но контактные скафандры держатся гораздо дольше, чем на внутренних ресурсах, а радар и тепловая защита капсулы скроют их сигнатуры. Если кто-то вообще забрался на ее борт, он все еще может быть там.

Она оборвала эту мысль. Не было смысла обманывать себя, и это только усугубило бы неизбежную боль. На самом деле, она поймала себя на том, что надеется, что это была одна из капсул, которая стартовала пустой. У них на борту уже был достаточный почетный караул из мертвых героев.

Она моргнула, осознав, что, пока ее разум боролся с этими мыслями, ее руки автоматически развернули шаттл на перехват и направили его к спасательной капсуле со скоростью 10g.

- Ты почти готов, Джон?- спросила она, когда достигла поворота и переключилась на торможение, чтобы остановиться менее чем в пятидесяти ярдах от своей цели.

- Двигаемся в шлюз, - подтвердил он, и она почувствовала давление в барабанных перепонках и увидела, как мигнул красный огонек, когда насосы откачали воздух из шлюза обратно в пассажирский отсек.

- Открываю люк,- сказал он мгновение спустя, и тут она увидела его, трос тащился за ним, когда его ранец с подруливающим двигателем нес его через вакуум.

Его ручной тяглово-прижимной блок сцепился с капсулой и втянул ее внутрь, и он мягко приземлился рядом с контрольной панелью.

- Сигнал мертв, - сказал он по комму своего скафандра. - Сейчас же подключаюсь к вспомогательному разъему, и Боже правый!

Килгор резко выпрямилась в своем летном кресле.

- Джон?- Она слышала его дыхание по открытому комму. - Джон?”

- Полетт - она не сразу узнала его голос. Это звучало так ... прерывисто. Так хрипло. Зато...

- Полетт, они живы! Христос и все святые Ангелы, у нас их двое, и они живы!”

- О Боже, - прошептала она и поняла, что странность, прозвучавшая в его голосе, была слезами. И тут она поняла, что плачет, и прижала обе дрожащие руки ко рту. - О Боже мой!

- Я уже зацепил свой трос. Голос Дебнама звучал гораздо ближе к нормальному. - Я возвращаюсь.

- Понятно.

Килгор резко вытерла глаза, отстегнула ремни, закрыла шлем и направилась к пассажирскому отсеку. К тому времени, как Дебнам вернулся на Астерию, она уже прошла через шлюз, и они вдвоем действовали с отработанной эффективностью, пока на лебедку поступала энергия, наматывая трос, который сержант прикрепил к спасательной капсуле.

Правильно привязать его к стыковочному кольцу было нелегко, но спасательные капсулы были построены по стандартным моделям более шестисот стандартных лет назад для таких моментов, как этот. Им потребовалось меньше десяти минут, чтобы установить герметичное соединение между переходными трапами, и Килгор заставила себя отойти в сторону и посмотреть, как Дебнам дважды проверит его, затем проверит еще раз,чтобы они не напортачили от усталости.

- Хорошая гермитизация, - наконец объявил он, и Килгор сняла шлем, когда воздух устремился обратно в шлюз. Она нажала на кнопку люка, но не очень удивилась, когда ничего не произошло, учитывая очевидную потерю мощности капсулы. Она глубоко вздохнула и потянулась к ручному запорному рычагу на люке капсулы, смутно удивляясь тому, что ее рука дрожит.

Ей пришлось дважды потянуть за рычаг, прежде чем он сработал.

Ничего удивительного, подумала она, глядя на обожженную, изрезанную, обожженную и фактически помятую поверхность капсулы. Боже мой, они, должно быть, были прямо на краю огненного шара, когда их корабль взорвался!

Затем люк открылся, и она посмотрела на лежащих без сознания пассажиров. Ни один из них не выглядел в очень хорошей форме, подумала она, и активировала более близкие показания внешней медицинской панели Манти. Невозможно было прочесть табличку на женском скафандре. Судя по почерневшему костюму, она была слишком близка к чему-то отвратительному еще до того, как взошла на борт капсулы. Но тут всплыла медпанель, и Килгор глубоко вздохнула.

- Сломана рука, полдюжины ребер и небольшое внутреннее кровотечение, - сказала она Дебнаму. - Но жизненно важные органы выглядят хорошо. Ее улыбка погасла, и она посмотрела через плечо на сержанта. Судя по показаниям приборов, единственная причина, по которой она без сознания, заключается в том, что около часа назад она накачала себя транквилизатором из фармакопеи своего скафандра. - Достаточным, чтобы не ждать, пока не кончится жизнеобеспечение ее скафандра.- Ее губы дрогнули. - Думаю, она уже поняла, насколько маловероятно, что кто-то их найдет.

- Не вини ее, - мягко сказал Дебнам. - Не думаю, что мне захочется просыпаться при таких обстоятельствах.- Он покачал головой. - Удивительно, что она не пошла до конца и не сделала передозировку, правда.

- Не думаю, что ты сможешь это сделать в скафандре манти, - рассеянно ответила Килгор, переключая свое внимание на другого мантикорца. Она нажала на кнопку второй медицинской панели, затем снова вдохнула, гораздо резче.

- Плохо, - сказала она. - Похоже, позвоночник сломан по меньшей мере в трех местах, и его жизненно важные органы выглядят не очень хорошо. И - она снова посмотрела на женщину - согласно хронометражу, она накачала его транквилизатором за пять минут до того, как накачала себя.- Ее губы сжались. - Наверное, хотела убедиться, что он не придет в сознание, прежде чем отключится сама.

- Имеет смысл.

Дебнам кивнул, и Килгор снова склонилась над жестоко раненным манти. В отличие от своей спутницы, его скафандр казался неповрежденным, несмотря на раны, и...

- Джон, - произнесла она не своим голосом.

- Да?- Он посмотрел на нее, его усталое лицо было озадачено ее тоном.

- Выйди на связь, - очень, очень спокойно сказала она чужим голос. - Скажи им, что мы только что нашли Адмирала Котоуча...и он жив.

Резиденция губернатора

Город Шаттлспорт

Курящаяся Лягушка

Система Майя

- Мистер Эллингсен, капитан Абернати. Рад снова вас видеть!- Сказал Оравил Баррегос, вставая и протягивая руку, когда Джулия Магилен проводила посетителей в его кабинет.

Как и в предыдущие визиты, они тихо прибыли на орбиту на маленьком, быстром, приватно зафрахтованном транспортном средстве, экипаж которого затем доставил их на поверхность Курящейся Лягушки, не навязываясь никому из коммерческих челночных линий. Однако, в отличие от первых двух визитов, на этот раз их шаттл приземлился прямо на личной площадке резиденции губернатора, где их встретила Магилен, офис-менеджер Баррегоса, и быстро и незаметно провела их мимо контрольно-пропускных пунктов к его офису.

Было и еще одно отличие от их предыдущих поездок в систему Майя. На этот раз Баррегоса сопровождали его вице-губернатор, а также Луис Розак, старший офицер флота Солнечной лиги в секторе Майя.

- Я тоже рад вас видеть, губернатор, - сказал Хокон Эллингсен, более высокий и смуглый из них двоих, протягивая руку, чтобы пожать руку Баррегоса.

Он, казалось, был удивлен присутствием вице-губернатора Броснана, но воспринял это спокойно. Он также имел замечательное семейное сходство с династией Винтонов, что, вероятно, не было слишком удивительно для старшего—хотя и тайного члена мантикорского дипломатического корпуса. Его семейная родословная, а также дипломатическое происхождение, без сомнения, объясняли его спокойную реакцию на участие Броснана в этой очень конфиденциальной встрече. Винтоны уже давно играли в межзвездный покер с высокими ставками.

Его спутник был гораздо меньше ростом, по меньшей мере на двадцать шесть сантиметров ниже его, с сандаловым цветом лица, и явно чувствовал себя не так уютно, вице-губернатор. Вероятно, это не слишком удивительно для служащего флотского офицера, который был откомандирован в отдел по борьбе с мошенничеством вышеупомянутого дипломатического корпуса и чувствовал себя немного не в своей тарелке.

- Я не был уверен,что увижу вас снова - продолжал Баррегос, жестом приглашая гостей сесть в кресла. Телохранитель губернатора Вегар Спанген стоял в углу, и Джереми Фрэнк, его старший помощник, начал разливать кофе для всех.

- Что-нибудь еще, губернатор?- Спросила Мажилен.

- Я думаю, что нет, во всяком случае, какое-то время. Спасибо вам за то, что вы, как всегда, действуете эффективно и незаметно привели сюда наших друзей.

- На самом деле это было не так уж трудно, сэр, - с улыбкой заметила Мэджилен. - Это всего в четырехстах метрах от площадки, и вдоль дороги много кустарника.”

- И четыре или пять постов охраны, все они заняты людьми, которых мы не хотим расспрашивать о наших гостях, если я не ошибаюсь, - ответил Баррегос.

- Ну да, - согласилась она.

- Вот почему я думаю, что тебе лучше остаться здесь, раз уж я об этом думаю. Кто-то должен доставить их обратно на посадочную площадку шаттла незамеченными, а у кого хватило бы наглости заметить вас, если бы вы сказали им этого не делать?

- О, я настоящий дракон!

Она оскалила зубы, и Баррегос усмехнулся. Затем он тепло улыбнулся ей.

- Никогда дракон! Может быть, гексапума, учитывая, откуда наши гости.

- Как скажете, - ответила она, кивнула Эллингсену и капитану Абернати и удалилась.

- Я могу сказать, что вы уже давно вместе, губернатор, - сказал Эллингсен с улыбкой.

- Почти тридцать пять стандартных лет, - подтвердил Баррегос с улыбкой, напоминающей его собственную. - Синдикат послал ее ко мне в первый раз в качестве секретарши, если вы можете в это поверить. Она не удивилась, когда узнала, о чем я просил. В тот день она действительно могла сойти за дракона. Однако тот, кто сделал этот поразительно неправильный кадровый выбор, оказал мне огромную услугу. Я не мог управлять этим местом без нее.

Я могу в это поверить. Эллингсен кивнул, затем вежливо кивнул лейтенанту-губернатору Броснану.

- Если бы Гейл не улетела с планеты во время твоего второго визита, она присоединилась бы к нам с Луисом. Баррегос пожал плечами. - Она намного лучше своей предшественницы. Я был совершенно уверен, что она не станет пытаться убить меня, когда я назначу ее исполняющим обязанности вице-губернатора. С тех пор она стала надежным и ценным членом команды. Настоящая команда.

- Ах. Нам этого не хватало.

- Я не хочу сказать, что ваши разведывательные службы не очень хороши, но мы приложили немало усилий, чтобы никто не догадался об этом. На самом деле, Гейл регулярно посылает отчеты в разведку, чтобы держать Мистера Найхуса в курсе нашей деятельности. Или, скорее, о нашем полном отсутствии активности.

- Отлично. Эллингсен одобрительно улыбнулся, и рыжеволосый Броснан кивнул в знак согласия.

- Раз уж вы решили включить Мисс Броснан в наши переговоры, следует ли мне считать это знаком того, что вы с Адмиралом Розаком окончательно определились со своими требованиями к флотской поддержке?- Продолжал Эллингсен. - Капитан Абернати уполномочен условно одобрить ваши потребности, если они соответствуют параметрам, которые мы уже обсуждали. Если вы поняли, что вам нужно больше огневой мощи, вполне вероятно, что мы можем сократить немного дополнительного тоннажа. К сожалению, капитан не может гарантировать этого, не проведя никаких новых заказов через Адмиралтейство.”

- О, я не думаю, что будет проблема с уровнем силы, - сказал адмирал Розак. - Однако планы несколько изменились.

- В самом деле? Эллингсен поднял брови, и Розак улыбнулся.

- Да, - любезно ответил он. - Боюсь, что вы оба арестованы.

Эллингсен напрягся.

- Я не понимаю, - сказал он тоном человека, который не совсем понял суть шутки.

- О, я думаю, что да - сказал Баррегос, и обычно приветливый голос губернатора стал жестким и холодным. - К несчастью для вас, вскоре после вашего последнего визита нас посетил настоящий мантикорский Адмирал. Ее звали Гивенс - Патриция Гивенс. Я нахожу весьма удивительным, что женщина, которая руководит Королевским Управлением разведки Мантикорского флота, никогда не слышала ни о ком из вас. Может быть, вы объясните мне это?

Его глаза впились в двух мужчин, сидевших по другую сторону стола, и правая рука Абернети дернулась.

- Я бы не стал, - сказал другой голос, и “капитан”, повернув голову, обнаружил, что смотрит в дуло пистолета в руке Спангена. Это был не пульсер. Вместо этого это был электрошокер, современный потомок древнего электрошокера.

- Вегар-очень хороший стрелок, капитан Абернати, - сказал Баррегос. - Но если вы думаете, что сможете дотянуться до пульсера под левой рукой - того самого, который мои люди из Службы безопасности обнаружили, когда вы проходили через сканеры шаттла, действуйте. Я понимаю, что быть ошеломленным это очень неприятный опыт, и именно в этот момент я действительно хотел бы увидеть, что у вас есть такой.

Дверь кабинета снова бесшумно открылась. Абернети снова повернул голову, и его глаза сузились, когда в комнату вошел темноволосый, смуглый человек в форме бригадира жандармерии. Какое-то мгновение он смотрел на вошедшего, а затем его рука расслабилась. Он откинулся на спинку стула с удивительно безмятежным видом и сложил руки на коленях.

- Полагаю, вы узнаете бригадира Олфри, - сказал Баррегос.

- Да, - сказал Эллингсен через мгновение. - И должен ли я предположить из его присутствия, что у вас есть какой-то подходящий план как нас использовать?

- Всегда приятно иметь дело с профессионалом, - ответил Баррегос. - У нас есть несколько вопросов. Я уверен, что это будет увлекательный разговор. После этого мы пошлем вас поговорить с другими нашими друзьями. Полагаю, вы догадываетесь, где они живут.

- Я понимаю, что Лэндинг очень мил в это время года, - сказал Эллингсен почти капризно, и глаза Баррегоса сузились. Что-то было в голосе этого человека. Что-то странное, что каким-то образом резонировало с расслабленным языком тела Абернети.

- Да, я слышал, - ответил губернатор, и Эллингсен улыбнулся.

- Жаль, что я этого не увижу, - сказал он и тяжело опустился в кресло.

***

- Понятия не имеем, - сказал Филип Олфри несколько часов спустя. Он выглядел скорее расстроенным, чем удивленным. - Насколько можно судить по результатам вскрытия, у Эллингсена был обширный инфаркт, а у Абернати-аневризма. Оба они скончались по"естественным причинам".

- Чушь собачья, Филип, - любезно сказал Луис Розак. Адмирал сидел на одном конце стола в конференц-зале Баррегоса с большой чашкой кофе.

- Конечно, это так. Олфри пожал плечами. - Я просто передаю тебе, что сказал медэксперт. И, кстати, он решил, что это тоже чушь собачья, учитывая тот факт, что обе эти "естественные причины" смерти произошли в один и тот же двадцатипятисекундный промежуток времени. Он сказал что-то о лотерейных номерах, когда я спросил его, каковы шансы против этого.

- Должна признаться, я нахожу это тревожным, - сказала Гейл Броснан. Остальные посмотрели на нее, и она пожала плечами с обеспокоенным выражением лица. - Не факт, что они мертвы. Учитывая то, что они сказали тебе в прошлый раз, когда были здесь, Оравиль, я не могу представить себе никого, кто заслуживал бы смерти больше, чем они. И я всегда очень верила в эту старую пословицу о покойниках и сказках. Но мне не нравится, как ... спокойно они относились к этому. Увидев кого-то, кто расслабился перед тем, как покончить с собой, я задумываюсь о том, с чем именно мы здесь столкнулись.

- Я не думаю, что они покончили с собой, - сказал Розак. Остальные посмотрели на него, и он помахал своей чашкой кофе. - Я думаю, они знали, что умрут, но я не думаю, что они убили себя, - добавил он. - Если есть что-то в том, что Гивенс рассказал нам об этом "убийственном нанотехе", который должен быть у "Согласования", было бы совершенно разумно установить его версию в своих агентах. Всегда есть шанс, что даже самый преданный оперативник решит отказаться от самоубийства, когда придет время. Если у вас есть что-то вроде того, что описывают манти, вы можете убрать это из матрицы.

- Так ты думаешь, что все их агенты разгуливают с этой штукой внутри?- Спросил Олфри.

- Да. И ты тоже, не так ли?

- Да, наверное, знаю.- Похоже, Олфри не слишком обрадовался собственному признанию.

- Как только что предположила Гейл, Это может сделать любые допросы...трудными - сказал Баррегос легким тоном, который никого не обманул. - И это заставляет меня задуматься, насколько мотивированы эти люди на самом деле. Я имею в виду, если вы с Филиппом правы, Луис, а я думаю, что вы правы, они знали, что произойдет. Это означает, что они знали, что это было имплантировано еще до того, как пришли навестить нас в первый раз. Я уверен, что они ожидали снова войти и выйти, как и раньше, но это были, очевидно, первоклассные, умные агенты. Я склонен был предположить, что они были столь же корыстны, как и обычный тайный агент, но трудно представить, чтобы типичный оперативник согласился носить с собой непроизвольное самоубийство.

- Я это вижу, - возразил Розак. - Предложите кому-нибудь достаточно большую награду, особенно если этот кто-то убежден, что он умнее и быстрее, чем любой, с кем он может столкнуться, и он вполне может согласиться. В конце концов, его эго скажет ему, что никто не собирается подставлять ему подножку. Даже если бы он мысленно признал такую возможность, то все равно решил бы, что шансы на победу были в его пользу.- Он покачал головой. Меня беспокоит не то, что они были настроены так, чтобы умереть, если их поймают. Дело даже не в том, что они знали об этом. Что меня беспокоит, так это то, что они были так спокойны по этому поводу.- Он покачал головой, темные глаза потемнели. - Это подпись фанатика. Кем бы они ни были, эти двое были истинными верующими. И ... —его голос стал резче, - так же, как и экипаж их проклятого транспорта.

Баррегос поморщился. После смерти” Эллингсена “и” Абернати " Розак был вынужден использовать свой запасной план. Вместо того чтобы убедить одного из них приказать транспортнику остановиться, он попытался провести тайную посадку, отправив на баллистический перехват операторов спецназ морской пехоты в скафандрах.

Индивидуальные отключенные скафандры было чрезвычайно трудно обнаружить, но экипаж транспорта, очевидно, это сделал. Они позволили двенадцати морским пехотинцам совершить мягкую посадку на корпус своего судна. Затем они сбросили свой термоядерный реактор и превратили себя и морских пехотинцев в плазму. Записи сенсоров ясно давали понять, что именно это и произошло, и реакторы не сбрасывались самопроизвольно.

- Так что в основном то, что мы должны передать Манти, - это целая куча ерунды, - с отвращением сказал губернатор.

- Я думаю, что у нас есть немного больше, чем это, Оравиль, - сказал Розак. - Во всяком случае, у нас есть пара тел, и если Манти и Хевениты имеют больше опыта работы с этим нанотехом, они могут обнаружить что-то, что наши криминалисты не знают где искать. По крайней мере, это было бы подтверждением того, что наши Плохие парни и их Плохие парни-действительно одни и те же люди. Но я не думаю, что нам нужно это подтверждение. Мне трудно представить, что существует более чем один охватывающий галактику заговор, чтобы уничтожить Мантикору в любой данный момент. Ну и ладно. Может быть, больше одного, но не больше двух!

Губы Баррегоса дрогнули, и он покачал головой. Но потом он тоже кивнул.

- Я понял, - сказал он. - И я думаю, у нас есть подтверждение, что мы попали в один и тот же список преступников.

- Я все еще не до конца разобрался в этой части. Розак отпил еще кофе и пожал плечами. - Это одна из причин, по которой я действительно хотел поговорить с ними по душам. Есть ли мы в их списке хитов, или они просто рассматривали нас как еще один клуб, который можно использовать против Манти и Хевена?

- Разве это имеет значение?- Спросил Броснан, и Розак кивнул.

- Думаю, что да, Гейл. Если они включили нас в свой маленький список как цель, а не как потенциальное оружие, это означает, что они знают о наших конечных намерениях больше, чем мы думали, что кто-либо за пределами сектора. И если они знают больше о наших планах, кто знает, кто еще знает? Если уж на то пошло, если они знают, то договорились ли они предоставить эту информацию нашим лордам и хозяевам в Старом Чикаго, если что-то помешает их первоначальному плану сработать?

- Это... очень интересный вопрос. - медленно произнес Баррегос.

- И, вероятно, повлияет на наши собственные планы?- Спросил Розак, приподняв бровь.

- Я бы сказал, что это вполне возможно. Никто не мог бы описать выражение лица Оравила Баррегоса как нетерпеливое, но в нем было очень мало нерешительности. - У нас есть обещание Гивенс о флотской поддержке, если она нам действительно понадобится, и на этот раз мы знаем, что предложение законно, - продолжил губернатор. - Настоящая проблема это Эревон. Никто в мыльной пене не ожидал, что мы двинемся с места раньше, чем у нас появится первый из наших собственных супердредноутов. Даже с Манти, настоящими Манти, обещающими поддержать нас и предоставить их "Майкрофт" для защиты системы, это может быть проблемой. У нас было достаточно проблем, чтобы заставить их согласиться ускорить график в прошлый раз. Я боюсь, что Гавличек, по крайней мере, будет не в восторге, если мы предложим продвинуть его еще дальше. В прошлый раз она не проявила такого энтузиазма, и я сомневаюсь, что ей понравится идея увеличить окно уязвимости между объявлением о наших намерениях и тем, когда Манти смогут установить Майкрофта.

- Нет, не будет, - согласился Розак. Хотя, возможно, у нас нет выбора. Особенно если то, что Филип говорит нам о других системах на нашем пути, верно, а я думаю, что это так. Эти двое были здесь, чтобы заставить нас действовать в ближайшие пару месяцев, Оравиль. Готов поспорить, что в Корнати и в некоторых других системах, расположенных поблизости от нас, у них были и другие люди, работавшие по такому же графику. Если эти другие системы начнут гореть, это, вероятно, вызовет ответную реакцию со стороны Пограничного флота. И когда это произойдет...

- Когда это произойдет, кто-нибудь сможет получше рассмотреть то, что мы здесь строим, - закончил Баррегос. И в этот момент опускается молоток.

- Если только мы не войдем раньше них, а Манти будут угрожающе стоять позади нас.

- Это может сделать для Мантикоры немного сложнее доказать остальной части галактики, что они не имеют к этому никакого отношения, - указал Броснан. Если мы двинемся и объявим, что звездная Империя поддерживает нас, Абруцци и его люди будут падать в обморок, утверждая, что этого не могло бы произойти, если бы мы не скоординировали это заранее. И это придаст слишком много уверенности предположению, что Мантикора была зачинщиком все это время.

- Возможно, ты и прав, - сказал Баррегос через мгновение. На самом деле, скорее всего, так оно и есть. Но Лэндинг и Новый Париж должны были подумать об этом, прежде чем послать сюда Гивенс. И суть в том, что мы не делаем того, что делаем, чтобы помочь их Великому Альянсу. Он оглядел сидящих за столом, лицо его было суровым. Мы делаем это, чтобы защитить сектор Майя и людей, которые здесь живут. Если это неудобно для Манти, боюсь, им придется с этим смириться.

Бейсингдфордский Медицинский Центр

и

Дворец на Королевской Горе

город Лэндинг

Двойная система Мантикора

Звездная Империя Мантикора

Меган Петерсен отвернулась от окна, когда за ее спиной открылась дверь приемной. Она ожидала увидеть медсестру или врача, но ей попался человек с жесткими глазами в зеленой форме с сержантскими нашивками и табличкой с фамилией Макгроу. Эти жесткие глаза обшаривали комнату с точностью лазерного прицела. Затем он вежливо кивнул ей и включил свой унилинк.

- Чисто, - сказал он и встал в стойке вольно сбоку от двери.

Через мгновение дверь снова открылась, и настала очередь Меган вытянуться по стойке смирно, когда в комнату вошла очень высокая женщина с древесным котом на плече. За ней последовали еще двое мужчин в зеленой форме.

- Ваша Светлость!

- Коммандер. Леди дама Хонор Александер-Харрингтон пересекла комнату тремя широкими шагами и протянула руку. Я не ожидала встретить вас здесь. Но я рада, что сделала это. Это дает мне возможность лично поблагодарить вас за то, что вы и все люди Адмирала Котоуча сделали в Гипатии. Это было хорошо сделано, коммандер. Очень хорошо.

- Ваша светлость, я ценю ваши чувства, но на самом деле Арнгрим сделал не так много, как другие. Лицо Меган напряглось при воспоминании о ее беспомощности, когда погибла остальная эскадра. - В основном мы просто сидели и смотрели, как это происходит.

Герцогиня Харрингтон задумчиво склонила голову набок и ее древесный кот повторил это движение.

- А я-то думала, что вы тоже так считаете - сказала герцогиня, помолчав. Я полагаю, это естественно, что вы чувствуете, что каким-то образом подвели остальную часть вашей эскадры. Однако позвольте мне заметить, что Арнгрим не смог бы улучшить то, что они сделали. Я серьезно говорю, коммандер. Эти спокойные карие глаза не отпускали ее. Вы в буквальном смысле не могли увеличить урон, нанесенный остальной частью вашей эскадры в этом обмене, и ваш корабль сегодня жив, потому что Адмирал Котоуч дал вам приказ, совершенно правильный приказ, между прочим, и вы его выполнили. А потом, когда остался только ваш корабль, вы и ваши люди выступили блестяще, коммандер.

- Ваша Светлость, - Меган почувствовала, как ее лицо вспыхнуло, и покачала головой, мы блефовали. Мы не смогли бы остановить их, если бы Юнц захотел спустить курок!

- Я сама никогда не была хорошим игроком в покер, но мои муж и жена - фанаты. Меган моргнула, увидев эту нелогичность, но герцогиня только улыбнулась. По их мнению, "блеф" - это когда вы делаете рейз на сбитом флеше, коммандер Петерсен. У вас была, по крайней мере, пара тузов, и если бы Юнц не остановился, вы бы сильно им навредили.

- Если бы они знали, как мало у нас боеприпасов!

Вы не слушаете меня, - сказала герцогиня более сурово. Нет, вы не могли уничтожить всю его оставшуюся оперативную группу. Вы даже не смогли бы уничтожить все оставшиеся у него линейные крейсера. Но вам и не нужно было этого делать. После того, что Адмирал Котоуч уже сделал с ними, у них не хватило духу выяснить, сможете ли вы. Нет. Она покачала головой. То, что сделали вы, что сделали вы и ваши люди, спасло по меньшей мере шесть миллионов жизней. Вы сделали это не в вакууме, и вы не могли бы сделать этого, если бы Адмирал Котоуч не сделал трудный выбор и не решил сражаться, но вы сделали это, когда это было важно. И допрос пленных, который мы уже провели, ясно показывает, что если бы вы не вмешались, Адмирал Гогунов наверняка убил бы всех этих гражданских.

Карие глаза Харрингтон стали мрачными и холодными, а кот на ее плече обнажил клыки. Затем она встряхнулась и снова криво улыбнулась.

- Я бы сказала, что мы также должны выразить благодарность коммодору Хаскелл, хотя вероятно, мы оказали бы ей плохую услугу, если бы публично поблагодарили ее за это прямо сейчас.

- Нет, Ваша светлость, не стоит, - согласилась Меган, вспоминая свое собственное интервью с Хаскелл...и невероятную ненависть, вспыхнувшую в глазах Мартина Гогунова, когда он говорил о своем начальнике штаба.

- На самом деле, - продолжила она через мгновение, - я думаю, что Арнгрим, возможно, действительно сделал это, чтобы дать Юнцу предлог не начинать "Флибустьер". Я не могу этого доказать, но мы знаем, что он специально отдал приказ по связи отменить запуск, когда Лепанто разослал планы распределения целей. Я почти уверена, что он не отметит это в своем рапорте после операции, но это не было решением человека, который хотел совершить преднамеренное убийство людей на орбитальных станциях.

- Позвольте мне напомнить вам кое-что, чему вас учили в Академии, Коммандер, - сказала Харрингтон. Сражения не всегда или даже по большей части выигрываются, убивая всех на той стороне. Они выигрываются в умах и воле другой стороны. Имея правильное оружие, правильную тактическую ситуацию, любой может убить врага. Убедить его отступить, сделать то, что вы намереваетесь заставить его сделать, не убивая его, это труднее. Это намного сложнее, и это также именно то, что вы на Арнгриме сделали.

Меган посмотрела на нее, обдумывая услышанное. Если и был офицер в мантикорской униформе, который знал, о чем она говорит, точно знал, с чем столкнулась эскадра, то этот офицер стоял перед ней. И если бы она сказала…

- Я знаю, что люди будут сравнивать Гипатию с Грейсоном - сказала герцогиня, и Меган удалось не моргнуть от того, как мысли старшей женщины последовали за ее собственными. - Полагаю, это неизбежно, учитывая сходство. Конечно, различия гораздо более значительны, чем любой из этих идиотов-газетчиков поймет!

Она поморщилась, и Меган удивленно хихикнула. Арнгрим вернулся на Мантикору с депешами, сопровождая Гипатианский транспорт, перевозивший выживших членов эскадры, всего два стандартных дня назад, и она уже решила, что предпочла бы столкнуться с залпом Кольчуг, чем с мантикорскими газетчиками в любой день!

- Уже лучше, - одобрительно сказала герцогиня и положила руку на плечо Меган.

- У меня был тяжелый крейсер, чтобы противостоять одному линейному крейсеру, - сказала она более трезво. - Технический дисбаланс был намного уже, чем у вас, но в некотором смысле это только упростило ситуацию. Я имею в виду, что там было не так уж много замысловатых тактических вариантов. Вы нашли гораздо более ... элегантное решение, и, по крайней мере, у Гипатии нет орбитальных ферм.

- Прошу прощения?- На этот раз Меган действительно моргнула.

- После моей собственной эскапады меня насильно затащили в удивительный мир политики, Коммандер. Не имея наследственных титулов, Гипатийцы не могут сделать то же самое с вами. Исходя из своего опыта, я советую вам начинать считать свои преимущества.

- Я даже не подумала об этом, Ваша Светлость! Меган вздрогнула.

- Ну, не слишком надейтесь, - посоветовала ей герцогиня. - У Гипатии, может, и нет сундука с игрушками, набитого статуэтками, титулами и прочим, но у Ее Величества есть. И, по-прежнему исходя из своего опыта, она любит открывать его для людей, которые совершают те же вещи, что и вы. И, честно говоря, - выражение ее лица смягчилось, и рука на плече Меган крепко сжалась, - вы этого заслуживаете. Все в вашей эскадре заслуживают этого, и я уверена, что Ее Величество совершенно ясно выразит свои чувства по этому поводу.

- Ваша Светлость, у меня уже есть единственное, что я могла бы пожелать, - тихо сказала Меган.

- Я знаю. Поверьте мне, я знаю. Харрингтон странно улыбнулась, и древесный кот издал звук, который, казалось, был чем-то средним между тихим воркованием и смехом. И я понимаю, что коммандер Стоб хорошо реагирует на регенерацию.

- Во всяком случае, так он мне говорил. Улыбка Меган стала немного дрожащей. Хотя я бы не стала отрицать, что он солгал.

Она на мгновение закрыла глаза, сжав челюсти, когда в памяти всплыл момент, когда ГКП сообщил ей, что они нашли спасательную капсулу Джейсона...и еще один момент, в который она поняла, что он потерял обе ноги.

Шестьдесят человек. Именно столько они нашли живыми из 1948 мужчин и женщин на борту "Фантома", "Шикомизуэ", "Тальвара" и "Чинкведы". Три процента. И одним из них, чудо из чудес, был мужчина, которого она любила. В тот момент она не заботилась о его ногах, она заботилась о его жизни.

- На самом деле, я имею в виду, он не лжет- с улыбкой заверила ее герцогиня. Лично я не регенерирую вообще, поэтому я взяла за правило спрашивать обо всех ваших людях из эскадры. Так уж вышло, что у меня здесь, в Бэссингфорде, неплохие связи, так что я не слышала никаких глупостей о конфиденциальности пациентов, а единственный, кто не знает, это коммандер Илькова. Имейте в виду, коммандер Стоб еще какое-то время будет находиться в том, что мой отец называет, несколько неэлегантно, "автомастерской", но в конце концов вы получите его обратно в целости и сохранности, я обещаю.

- Спасибо, Ваша Светлость, - искренне поблагодарила Меган.

Каким-то образом, исходя от герцогини Харрингтон, эта уверенность была глубже, чем от простых докторов или даже самого Джейсона. Может быть, потому, что она знала, что Харрингтон сама не раз расплачивалась за это? Или это было просто что-то о женщине, которую репортеры называли Саламандрой?

- Ну, я просто хотела сказать вам, как невероятно хорошо, по-моему, вы справились. Голос герцогини зазвучал бодрее, она похлопала Меган по плечу и отступила назад. Пока мой корабль не приземлился, я не знала, что вы будете здесь, чтобы я могла сказать вам это лично. Я рада, что у меня была такая возможность, но на самом деле я приехала сюда только для того, чтобы пообедать с родителями, а у моего отца, в особенности, в его расписании уже не так много свободного времени, так что, боюсь, мне пора двигаться дальше. Тем более что мне нужно заскочить к Адмиралу Котоучу, пока я здесь. Она покачала головой. Боюсь, он пробудет в "автомастерской" даже дольше, чем ваш жених.

- Я просто рада, что он здесь, Ваша Светлость, - откровенно сказала Меган, и Харрингтон кивнула.

- Вы и я, обе, - сказала она. И я полагаю, что он, по крайней мере, так же склонен к "вине выжившего", как и вы. Ноздри герцогини раздулись, а губы на мгновение сжались. Поверьте мне, это еще кое-что, о чем я немного знаю, коммандер. К счастью, у меня был Нимиц. Вы-нет, но будь умнее меня. Поговорите с консультантами здесь, в Бэссингфорде.

- Я уже разговариваю с ними, Ваша Светлость.

- Хорошая женщина! Харрингтон широко улыбнулась и на этот раз легонько стукнула Меган по тому же плечу. Не только хороший тактик, но и мудрый! Я вижу великие дела в вашем будущем, коммандер. И, рискуя показаться грубой, не слишком ли я перегну палку, если приглашу себя на вашу свадьбу?

- На нашу свадьбу? Через мгновение Меган удалось снова закрыть рот. Для нас это большая честь! Мне никогда не приходило в голову, что...

Она потеряла дар речи и герцогиня усмехнулась, но выражение ее лица было серьезным, когда она заговорила снова.

- Честь будет оказана мне, коммандер. Поверь мне, это будет честью для меня.

***

- Вот вы где!- Воскликнула кронпринцесса-консорт Ривка Розенфельд-Винтон, когда Хонор вышла из старомодного лифта в башне короля Майкла со Спенсером Хоуком за спиной.

- Ваше Высочество, - ответила Хонор со слабой улыбкой.

- Не называйте меня "Ваше Высочество"!- Сказала Ривка, потянувшись, чтобы взять обе руки Хонор в свои и сжать. Я уже опаздываю на открытие в Хейнс-порт, так что не могу остаться прямо сейчас, но мы с Роджером хотели бы, чтобы вы присоединились к нам за ужином! Как долго вы пробудете в Лэндинге?

- Боюсь, что еще около шести часов.- Хонор поморщилась. Я еду отсюда в Адмиралтейство на совещание, и как только оно закончится, мне нужно будет вернуться на "Император". Теперь, когда вы опытная замужняя женщина, вы, вероятно, можете понять, почему я не особенно счастлива, что не смогу провести ночь на планете.

- На самом деле, я не могу себе представить почему, - невинно сказала Ривка, и Хонор фыркнула.

Скажите, ваши любящие подданные начали говорить с вами о наследниках Короны так же, как мои любящие жители говорили со мной о наследниках ключа?”

“Пока нет, но я уверена, что это произойдет. Ривка покачала головой. Можно подумать, что пока у нас есть пролонг…

- Ха! Хонор снова фыркнула, на этот раз с великолепным презрением. Может быть, где-нибудь, где не думают о династиях! Хотя, к тому же, мантикорцы не так...одержимы этим, как грейсонцы. Поверь мне, никто не даст мне спуска в поместье Харрингтон! Нет, - добавила она с рассудительным видом, - если подумать, то предварительные приготовления к рождению наследников мало что исправляют.

- Верно, - с улыбкой согласилась Ривка. Очень верно. Спасибо, что помогли мне сохранить это в перспективе.

- Это одна из тех вещей, ради которых я здесь, - заверила ее Хонор. А теперь, кажется, у меня назначена встреча с вашей тещей.

***

- И как прошел обед с твоими родителями?- Спросила Элизабет Эдриен Саманта Аннет Винтон, когда лейтенант из личной охраны королевы открыл дверь гостиной и пропустил Хонор.

Хонор кивком поблагодарила ее проводника, не то чтобы она действительно нуждалась в руководстве после стольких лет, и майор Хоук отошел, чтобы присоединиться к сержанту, стоящему на посту у двери.

- Обед был хорошим, хотя и немного поспешным, - сказала она, пересекая комнату, чтобы обнять женщину, которая, возможно, была самым могущественным монархом в исследованной галактике. - Я думала, что у меня достаточно времени, но Адмирал Котоуч был в сознании. Он был не в настроении для светской беседы, но нам с Нимицем нужно было поговорить с ним.- Выражение ее лица посерьезнело. - Он плохо переносит то, что случилось с его эскадрой, Элизабет.

- Меня это не удивляет. Императрица жестом пригласила ее сесть в одно из потертых удобных кресел. За последние двадцать с лишним стандартных лет у меня накопилось слишком много опыта общения с людьми, которым приходится иметь дело с чем-то подобным. И я обнаружила, что быть королевой или даже императрицей-не значит чувствовать себя лучше, когда люди воюют и умирают за меня.

Она вздохнула с печалью в глазах и встряхнулась.

- И все же, - сказала она более бодрым голосом, - я уверена, что вы с Нимицем сделали ему очень много хорошего.

- Не столько мы, сколько коммандер Илькова, - сказала Хонор.

- О, неужели? Брови Элизабет поползли вверх.

- О, определенно "правда"!- Хонор закатила глаза. Ни один из них еще не сказал об этом ни слова другому. Но поверь мне, они оба улавливают то, чего не говорит другой, если ты понимаешь, что я имею в виду. Я думаю, что они, вероятно, умнее, чем Хэмиш и я тоже.

- Статья один-девятнадцать будет для них проблемой?

- Насколько мне известно, нет, - ответила Хонор. - Вот уж чего я никогда не любила, так это лицемерия, Элизабет! Но по мыслесвету Ильковой я бы сказал, что шансов на то, что она отпустит Котоуча, не так уж много. И судя по его мыслесвету, он и не будет пытаться!

- Мудрец.

- Тон Элизабет был еще более сухим, чем у Хонор. Затем она откинулась на спинку стула, ее глаза потемнели.

- Я сама следила за его состоянием, - сказала она. “Нам нужно, чтобы он вернулся, и я не могу выразить, как я рада, что у него все так хорошо. Но вся эта операция "Флибустьер" меня беспокоит, Хонор. Очень беспокоит.”

- Так и должно быть, - ответила Хонор. Нимиц слетел с ее спинки стула. Он сидел прямо у нее на коленях, прислонившись к ней спиной, а она обхватила его руками и положила подбородок ему между ушей. - Так и должно быть. Это было намного уродливее, чем я ожидала, даже после Кашалота. Думаю, больше, чем кто-либо из нас ожидал. Что, вероятно, говорит о том, что мы сами принимаем желаемое за действительное.

- Не будь слишком строга к себе. Я тоже никогда этого не предвидела.

- Может быть, это потому, что даже Народная Республика в худшем случае не обошла стороной случайные нарушения Эриданского эдикта. Конечно, мы больше не имеем дела с хевами, не так ли? Мы имеем дело с Солнечной Лигой, сияющим маяком, к которому стремится вся остальная галактика!

Элизабет поморщилась от горечи в голосе Хонор.

- Подтверждено ли, что мандарины действительно подписались под решениями Хайду?- спросила императрица через мгновение.

- Не в срок, но да. Они послали его с особым разрешением провести "Флибустьер" против Гипатии. Мы извлекли его приказы из того, что осталось от компьютеров Лепанто. Они обновили свое программное обеспечение безопасности с тех пор, как мы разбили Филарету, но мы слишком хорошо заглянули внутрь, и Арнгрим вернул настоящее ядро данных Лепанто. Оно было в довольно плохом состоянии, но наши хакеры взломали его протоколы безопасности в течение шести часов после того, как оно попало к ним в руки. Я думаю, что солли нужны собственные специалисты получше.

- Я уверена, что они придумают их слишком быстро, чтобы сделать кого-то из нас счастливыми, - заметила Элизабет, и Хонор фыркнула в знак согласия.

- Во всяком случае, у нас есть то, что мы считаем полной копией плана и приказов операции ”Флибустьер“,-продолжила она, - и даже если бы Хайду не был послан с конкретными сроками для ответа на отказ Вангелиса от ультиматума Янг-О'Грейди, я сомневаюсь, что кто-нибудь в Старом Чикаго стал бы возражать против того, что он выбрал.”

“Ты в этом уверена?” Элизабет нахмурила брови. “Это был не просто случай, когда вышедший из-под контроля Адмирал переосмыслил свои приказы в угоду себе?”

- Элизабет, у меня еще не было времени подробно обсудить это с Пэт или с кем-нибудь еще в Адмиралтействе. Именно туда я и направляюсь, а Том Тейсман и Том Капарелли присоединятся к нам. Но мы достаточно хорошо осведомлены, чтобы понять, что они были в отчаянии еще до того, как они пришли к Флибустьеру. Просто основываясь на этом и на том, что я уже видела в плане операции, я чертовски уверена, что он не слишком это "переосмыслил". На самом деле он мог вообще ничего не делать. В основном плане Флибустьера есть что-то под названием "Парфянский выстрел".

- "Парфянский Выстрел"?- Повторила Елизавета, и Хонор кивнула.

- Это отсылка к древней кавалерийской тактике Старой Земли. Она поморщилась. - Очевидно, ФСЛ не очень хорошо умеет подбирать, вводящие в заблуждение, кодовые имена. Я сомневаюсь, что им даже придет в голову назвать решающую наступательную операцию "Лютик", например! Но парфяне, и довольно много других сил легкой кавалерии, использовали тактику, в которой они поворачивались в седле и стреляли в своих преследователей, убегая на полном скаку.

_ Они...?- Начала Элизабет, но тут же осеклась, ее глаза расширились, и Хонор снова кивнула.

- Вот именно, - мрачно сказала она. - Командиры их оперативных групп специально уполномочены "стартовать и уйти" перед лицом любого серьезного сопротивления. Никаких задержек, чтобы позволить гражданским эвакуироваться...и если им случится сбросить несколько мегатонн обломков на обитаемую планету, что же, это очень плохо.

Элизабет откинулась на спинку стула, медленно покачивая головой, и настала очередь Ариэля опуститься к ней на колени. Две женщины сидели там, обнимая своих котов, в то время как осознавали ужасные потенциальные последствия этой тактики.

После Удара Явато это не требовало большого воображения.

- Хуже всего, - продолжала Хонор, - что у нас есть хотя бы частичный список их целей. Кашалот в нем-мы уже знали, даже если Каприотти, очевидно, очень отличается от породы начальников типа Хайду и Гогунова, но так же, как и полдюжины других звездных систем, Элизабет. Большинство из них-нейтралы, где у нас нет никакого военного присутствия, чтобы что-то с этим сделать. Я думаю, что одна хорошая сторона этого заключается в том, что если у нас нет никого, чтобы повторить достижение Котоуча в Гипатии, это должно по крайней мере лишить их командиров любого повода прибегнуть к "Парфянскому выстрелу". Но это будет ужасно, когда начнут поступать другие сообщения, и нам придется как-то на них реагировать. Это еще одна вещь, которую мы с Томсом и Хэмишем будем обсуждать в Адмиралтействе.

- Как мы можем ответить?- Спросила Элизабет. Если только мы не хотим начать рассредотачивать Большой Флот, по крайней мере!

- Майкрофт будет полностью готов к производству на Беовульфе к началу следующего месяца, - ответила Хонор. Уже здесь, в домашней системе, и Новом Париж будут развернуты через пару месяцев. Это позволит нам высвободить, по меньшей мере полдюжины дополнительных эскадр супердредноутов, если нам будет нужно. Но, честно говоря, супердредноуты не то, что нам надо. О, - она махнула рукой, когда Элизабет подняла брови, они сделали бы эту работу, хорошо, но развертывание подразделений супердредноутов для покрытия зоны было бы похоже на использование кувалды для колки грецких орехов. Это работает, но есть определенная степень избыточной мощи. Кроме того, если солли увидят, что их поджидают два или три супердредноута, это почти наверняка вызовет "Парфянскую стрелу". И даже с Майкрофтом у нас недостаточно СД(п), чтобы распространять их по всей галактике. Вероятно, у нас достаточно средств, чтобы прикрыть наиболее стратегически важные нейтральные системы, те, чья торговля с нами делает их очевидными мишенями "Флибустьера".

Это может быть то, что нам нужно сделать, как бы мало мне ни нравилась эта мысль, но я буду бороться изо всех сил с любым рассредоточением Большого флота, чем нам абсолютно необходимо.

-Почему?

- Тон Элизабет был откровенно любопытным, и Хонор коротко и резко рассмеялась.

- Ну, что бы ни говорил Хэмиш, когда он злится, это не потому, что они "мои" супердредноуты, и я не хочу ими делиться!”

- Он сказал бы что-нибудь в этом роде, не так ли?

- Только мне, слава Богу! Хонор покачала головой. Однако у меня есть несколько причин сопротивляться рассредоточению. Во-первых, необходимо поддерживать сосредоточенные ударные силы, мы уже отправили значительную часть боевой стены с Турвилем, чтобы усилить Мику и сектор Талботт, и я бы не хотела, чтобы у меня вошло в привычку ослаблять наш "бронированный кулак". Если мы решим, что стратегический баланс меняется настолько, что нам придется пересмотреть нашу позицию и перейти в наступление, я хочу, чтобы как можно больше ударной мощи было сосредоточено в одном месте. Но это уже второстепенно. Если честно, мое главное возражение скорее психологическое, чем какое-либо другое.

- Психологический?- Элизабет казалась удивленной.

- Я не хочу, чтобы мандарины думали, что им удалось заставить нас значительно перераспределить наш боевой флот, Элизабет. Это основная цель подобной стратегии. Я ни на секунду не поверю, что у них есть технические и тактические средства, чтобы воспользоваться нашим ответом, если мы ослабим себя здесь, перераспределив Большой Флот. И в отсутствие какого-то нового оборудования, о котором мы еще не знаем, я была бы удивлена, если бы кто-то с их стороны был настолько глуп, чтобы думать, что они это делают-теперь, когда Раджампет мертв, во всяком случае. Вполне возможно, что Согласование может попытаться воспользоваться любым рассредоточением, но все, что мы видели из анализа Удара Явато, говорит о том, что мы должны беспокоиться о скрытности, а не о массированной огневой мощи, когда они обеспокоены.

Майкрофт и Аполлон более чем способны уничтожить все, что может послать Согласование, нам просто нужно сначала это увидеть, и концентрация супердредноутов не увеличит радиус действия наших датчиков. Так что я не вижу ослабления защиты в том, чтобы немного рассредоточить наши столичные корабли.

-Но если мандарины верят, что заставляют нас танцевать под их дудку, это, вероятно, даст им больше уверенности в себе. На старой Земле был генерал, который был большим сторонником сохранения того, что мы называем "психологическим доминированием" в наши дни. Он называл это "запугиванием" другой стороны, и когда мы сталкиваемся с чем-то размером с Солнечную Лигу, нам нужно, чтобы они боялись нас как можно больше. Нам не нужно, чтобы они убеждали себя, что им не нужно нас бояться. Или даже просто то, что им не нужно бояться нас так сильно, как они боялись. Потому что, если они решат, что это так, они, вероятно, начнут думать в терминах других операций, таких же глупых, как Яростное Правосудие, и в этот момент число погибших, большинство из них солли, снова взлетит до небес.

- Я вижу, - задумчиво произнесла Элизабет. - Но, Хонор, если мы не найдем способа удержать их от "Флибустьера" в одной системе за другой, разве это не будет иметь тот же эффект? Что даже не учитывает воздействия на миллиарды молчаливых наблюдателей!

“Когда слух о том, что случилось в Гипатии, дойдет до Дома, Старый Чикаго может пересмотреть всю концепцию. Я действительно не ожидаю этого, но это возможно. Тем не менее, я думаю, что может быть лучшее тактическое решение, чем рассеивание СД(п) туда и сюда. Учитывая то, что Фантом и три Саганами-БС совершили в Гипатии, я более чем когда-либо убеждена, что Марк-16 может справиться со всем, что солли бросают в нас. Поэтому я предлагаю передислоцировать Агамемнонов. Я бы предпочла использовать Ники, если бы они у нас были, но у нас их нет, и, учитывая то, что люди Котоуча сделали вообще без подвесок, я думаю, что дивизиона или двух Агамемнонов должно быть достаточно, чтобы пролить дождь на любой парад солли. У нас их всего сотня или около того, и только у кораблей нового поколения есть Замочная скважина, так что они не могли полностью повторить тактику Фантома. С другой стороны, Демонический Дуэт, возможно, придумал временное решение этой конкретной проблемы.”

- "Демонический дуэт"?- Повторила Элизабет.

- Простите. Мое личное прозвище для фирмы " Хэмпхилл энд Форейкер, Инк."- Сказала Хонор. Любой из них в одиночку был достаточно плох. А когда эти двое вместе-это страшно!

- И что же они придумали теперь?

Было очевидно, что Элизабет старалась не смеяться, и Хонор улыбнулась ей. Затем выражение ее лица отрезвело… во всяком случае, немного.

- Я подозреваю, что первоначальная идея исходила от Форейкер, - сказала она, но на последнем предложении также есть отпечатки пальцев Сони. В основном, они хорошо изучили то, как наши Саганами-С и Роланды интегрировали Призрачного всадника в свои контуры управления огнем, и они придумали усовершенствование. Для всех намерений и целей, их предложение состоит в том, что мы используем буи Гермеса в сочетании с Призрачным всадником. У "Агамемнонов" есть множество телеметрических каналов связи, их каналы просто не имеют сверхсветовых возможностей. Итак, идея заключается в том, что мы привязываем буи Гермеса к разведывательным платформам Призрачного всадника, а затем вытаскиваем еще четыре или пять буев за периметр клина Агамемнона и позволяем им разговаривать друг с другом.

"Гермес" имеет гораздо большую пропускную способность, и больше каналов, чем стандартный корабельный гравитационный ком, Элизабет. Таким образом, если мы спариваем буи между теми, которые привязаны к кораблю, и теми, которые установлены на разведывательных платформах, затем передаем телеметрические каналы через каналы буев и используем те, которые находятся на разведывательных платформах, чтобы разговаривать с ракетами…”

Она подняла бровь, когда ее голос затих. Элизабет смотрела на нее несколько секунд, потом начала кивать, сначала медленно, но с возрастающим энтузиазмом.

- Не слишком возбуждайся, - предупредила Хонор. Как я уже сказала, это временное решение. Ни платформы Призрачного всадника, ни буи не являются тем, что вы могли бы назвать крошечными, что означает, что они заменят много ракет. И вся система находится на...несколько убогой. У нее не будет полосы пропускания Замочной скважины, даже со всеми буями, с которыми может справиться Агамемнон, и она не будет обеспечивать дополнительные лазерные кластеры противоракетной обороны Замочной скважины. Но это очень поможет, в модернизации кораблей, большая часть ремонта будет состоять из изменений программного обеспечения, поэтому мы должны быть в состоянии быстро ввести ее в эксплуатацию.

- Я понимаю, что слишком радуюсь, - сказала Императрица, - но мне нравится то, что я понимаю эту идею, Хонор. Мне это очень нравится!

- Ну, вообще-то, я тоже, - призналась Хонор. Но даже если допустить, что это в основном программное обеспечение, потребуется время, чтобы исправить ошибки и запустить ее. И пока мы этим занимаемся, я уверена, что мы выясним, где еще солли взрывали инфраструктуру невинных наблюдателей. А это значит, что нам все равно придется придумать способ...изменить их мышление. Эта "замочная скважина на ремне" поможет, но она в первую очередь защитная. Нам нужно что-то более активное.

- Вы все-таки склоняетесь к идее репрессий?- Осторожно спросила Элизабет, и Хонор пожала плечами.

- Не знаю, - ответила она. Я просто не знаю. Все аргументы против вторжения в Лигу все еще применимы, и тот факт, что они уже показывают нам по крайней мере несколько новых трюков, подчеркивает, почему это так. Но по той же причине эти новые трюки, и комментарии коммодора Лессема об их производительности тоже довольно хорошо приняты, означают, что наше временное окно для поиска "более мягкого" решения закрывается для нас. Мы следим за ними так пристально, как только можем, но не можем быть уверены, что они не собираются протащить что-то радикально новое на палубу, когда мы не смотрим. Я почти уверена, что они не могут придумать достаточно большого изменения игры, чтобы удержать кого-то настолько умного, как Пэт Гивенс и ее люди, от того, чтобы рассказать нам об этом вовремя, чтобы выбить из них начинку в полномасштабном наступлении, я просто ненавижу мысль о том, чтобы сделать это за мгновение до того, как мы должны.

Но есть момент, когда беспокойство о будущем Солярианском реваншизме переходит в то, что Хэмиш называет "несоответственно вторым" по сравнению с необходимостью предотвратить больше Гипатий, Элизабет. Потому что где-то, мы не знаем где...пока, но где-то, так же точно, как мы сидим здесь, есть еще один Хайду или Гогунов, без Котоуча и Петерсен, чтобы остановить их.

Башня Хиллари Индракаши Энкатешвара

Город Старый Чикаго

Солнечная система

Солнечная Лига

- Я не думаю, что теперь есть какие-либо сомнения, - сказал Дауд аль-Фанудахи немного невнятно, набив полный рот рогаликом. Он виновато покачал головой, отхлебнул кофе из одноразовой чашки и проглотил.

- Как я уже сказал, теперь сомнений нет, - повторил он, стряхивая крошки с мундира. Мы все еще не можем доказать, о чем они сговорились, но корреляции слишком убедительны, чтобы они не сговорились о чем-то.

- Я согласен с этим, - сказал Симеон Гэддис. Бригадир жандармерии совершил один из своих редких визитов в логово охотников за привидениями, чтобы принять участие в сегодняшнем стратегическом совещании. - Проблема в том, что мы до сих пор не можем доказать, что это за "нечто". У нас есть куча дерьмовых косвенных улик, и тот факт, что Лоутон, Най и Салазар все дают одинаковый уклон в своих разведданных, и что их рекомендации универсальны, чтобы хлопнуть манти сильнее, должны сделать любого честного шпиона, я понимаю, что это что-то вроде оксюморона, в этом городе подозрительным, как черт. При нормальных обстоятельствах я бы охотно пошел к честному прокурору, еще один оксюморон, но я знаю несколько таких, с тем, что у нас есть. При нынешних обстоятельствах, боюсь, мы просто убьем того, к кому пойдем. У нас нет ничего достаточно конкретного для меня, чтобы перепрыгнуть через голову, а это означает, что любое представление пойдет вверх по обычной цепочке в командовании.

-И нет никакого способа в аду, чтобы эти люди не были связаны где-то по этой цепи, - признал аль-Фанудахи довольно мрачно. - Или что они не сделают того, что, по их мнению, может привести к короткому замыканию процесса.

- Даже если бы это было не так, к кому мы могли бы перескочить через голову?- Спросил Лупе Блантон.

- Рорендал, - без колебаний ответил Геддис, и Блэнтон внезапно задумался.

Федеральный департамент юстиции был, вероятно, наименее важным департаментом правительства Солнечной Лиги. Большинство систем членов Лиги имели надежные местные департаменты юстиции, Лига больше не нуждалась в них. Именно к этому привели несколько столетий бюрократического распоряжения и регулирующего управления, которые больше не беспокоили законодательную власть такими мелочами, как принятие законов. В самом деле, правосудие настолько утратило свой статус, что ни один из заместителей генерального прокурора, эквивалент постоянных старших заместителей министра юстиции в других департаментах, никогда даже не рассматривался в качестве члена мандаринов.

Однако из трех отделов юстиции Отдел уголовного права обладал наибольшей властью, наибольшей независимостью...и наименьшей значимостью. Он получила широкое признание как старший отдел. Фактически, заместитель генерального прокурора Мари-Клэр Рорендал, возглавлявшая Уголовное право, была самым близким к эффективному Генеральному прокурору лиги, учитывая полное отсутствие компетенции Генерального прокурора Ронейна. К сожалению, Отдел уголовного права был обвинен в преследовании преступлений, которые в Солнечной Лиге больше не включали в себя должностные преступления и коррупцию. Или, скорее, это все еще были технически преступления, но Уголовное право запрещало действовать в отношении них без направления из отдела этики и добросовестности. Это во многом объясняло, почему мнение Рорендал о Людовико Мазарелло, возглавлявшем "этику", было непечатным. Было бы трудно решить, превзошло ли ее презрение к его продажности его презрение к ее отсутствию продажности,но это было бы очень близко.

После инцидента с Моникой у Рорендал было что-то вроде нервного срыва. Доказательства преступных деяний в массовом масштабе были слишком велики, чтобы быть подавленными даже в Солнечной Лиге. Или, скорее, мандарины решили бросить "Технодайн Индастриз" под воздушный грузовик, чтобы никто не смотрел слишком пристально в их сторону. Следствием этого стало то, что впервые за последние десятилетия ЦРУ смогло фактически преследовать преступные действия крупных трансзвездных компаний, и Рорендаал нанела удар по "Технодайну". На самом деле, она так продвинулась вперед, что некоторые другие трансзвезды Лиги начали нервно поглядывать в ее сторону, полагая, что в процессе прибивания Технодайна к стене она, скорее всего, найдет доказательства их собственных проступков. Бог свидетель, таких улик было предостаточно, а она и ее преданная команда профессиональных прокуроров набирали опасный темп.

К счастью, с точки зрения как Технодайн, так и других нервных межзвездных корпораций, расследование Рорендал было внезапно отложено, только “временно”, конечно, когда конфронтация с Мантикорой стала отвратительной. Она отчаянно протестовала, но кризис дал друзьям Технодайн достаточно прикрытия, чтобы закрыть его. Она и ее сотрудники продолжали собирать доказательства, но из-за “кризиса” они систематически лишались финансирования, персонала и доступа к компьютерам, и никто из Охотников за привидениями не ожидал, что ее расследование пойдет куда-то даже после того, как кризис закончился.

Но даже несмотря на то, что это было правдой, она все еще была Помощником генерального прокурора по уголовному праву, и команда, которую она собрала, чтобы уничтожить Технодайн, была так же взбешена, как и она, из-за внезапного прекращения их расследования. Если бы Геддис пошел прямо к ней, минуя своих непосредственных начальников, и Мазарелло, она и ее люди, вероятно, восприняли бы их нынешние показания всерьез.

- Ты действительно хочешь подойти к ней?- Спросил Блантон через мгновение.

- Не с тем, что у нас есть до сих пор. Геддис покачал головой. Блэнтон выглядел немного удивленным, и он фыркнул.

- Мы просто согласились, что другие парни должны внимательно следить за правоохранительными органами в целом, Лупе, - отметил он. Если бы вы занимались чем-то противозаконным, аморальным и жирным и вам пришлось бы беспокоиться о ком-нибудь из Помощников генерального прокурора, кто бы это был-она, Мазарелло или Иллаланги?

- Точка,-сказал Блэнтон, и Аль-Фанудахи и Нацуко Окику рассмеялись. Однако это был не веселый смех.

Мазарелло был типичным коррумпированным чиновником, который только что получил юридическое образование. Он был мускулистым парнем с каштановыми волосами и карими глазами, которые выглядели близорукими, несмотря на современную медицину и биоскульптуру. Однако он был необычайно богатым мускулистым парнем, благодаря любезности коррупции, которую его отдел этики и добросовестности каким-то образом не смог найти. А Уван Иллаланги, несмотря на впечатляющий внешний вид, включая янтарные, зрачки кошачьих глаз в результате значительных генетических манипуляций с его семейной линией, до недавнего времени был почти таким же неуместным, как Рорендаал.

Иллаланги возглавлял отдел соблюдения и соответствия Конституции, который отвечал за оценку конституционности любого нового постановления до его вступления в силу. Это требование было закреплено Конституцией, и Иллаланги дал торжественную клятву исполнять свой долг без страха и упрека. Что означало, в современной Солнечной лиге, что он составлял любую памятку, которую федеральное правительство требовало для своих текущих целей, а затем находил любимого судью, чтобы подписать ее, если понадобится. В большинстве случаев это было не так, как он добросовестно заверял, ссылаясь на соответствующие прецеденты. Он был воплощением надежного аппаратчика, и до кризиса с Мантикорой его задача была простой и понятной.

Учитывая конституционный кризис, спровоцированный угрозой отделения Беовульфа, он недавно приобрел внезапное значение, и головную боль, не говоря уже о времени в центре внимания, чего он, конечно, никогда не хотел. Но маловероятно, что, мягко говоря, кто-нибудь будет беспокоиться о том, что он перевернет какие-нибудь несчастные камни.

Нет, если другие парни активно следили за кем-то, Рорендал был этим кем угодно.

- Я давно знаю Мари-Клер, - продолжал Геддис с мрачным выражением лица. Если я расскажу ей об этом, она отнесется к этому серьезно, хотя бы потому, что это от меня. И если она отнесется к этому серьезно, то начнет собственное расследование, что было бы очень плохой идеей. В настоящий момент ее главные обвинители чертовски лояльны, но вы знаете, что где-то будет утечка, и это приведет к ее смерти.

- Симеон, это будет правдой всякий раз, когда мы будем говорить ей об этом,-тихо сказал Вэн Чжин Хван. И ты прав, именно с ней мы должны поговорить об этом.

- Я знаю, - ответил Геддис, и его лицо стало еще мрачнее. И я ненавижу это, потому что, в конце концов, у нас не будет выбора. Но я не хочу рисовать на ней мишени за секунду до того, как мы сможем дать ей что-то окончательное. Настоящий дымящийся пистолет, а не просто подозрения, которые могут быть подтверждены всеми нашими косвенными уликами. Что-то достаточно громкое, чтобы она могла двигаться так быстро, что она может действительно предъявить обвинения перед Большим жюри, прежде чем они смогут убить ее.

Остальные заметили, что он не упомянул о том, что случится со всеми ними, если Рорендаал будет убита до того, как она сможет созвать Большое жюри.

- Значит, мы вернулись к тому, с чего начали?- Аль-Фанудахи оглядел офис.

- Мы продвинулись еще дальше, - возразил Геддис. То, что мы сделали, это собрали массу доказательств, которые могут указать следователям, официальным следователям, я имею в виду, на людей, которые мы знаем продажны. Однако нам нужно что-то более убедительное, этот дымящийся пистолет, чтобы начать процесс. Что-то достаточно убедительное, чтобы немедленно составить обвинительный документ, прежде чем жандармерия начнет формально обыскивать кусты в поисках новых улик. Вот чего у нас нет.

Аль-Фанудахи задумчиво кивнул. Затем он глубоко вздохнул и привел свое кресло в вертикальное положение.

- В таком случае у меня есть еще один вопрос. Может быть, мы уже подошли к тому, чтобы пойти путем Брайса, схватить одного из этих людей, которые мы "знаем продажны", и вытянуть из них правду любым проклятым способом?- Он снова оглядел кабинет. - Лично я готов предстать перед судом за все, что мы должны сделать, чтобы остановить это дело.”

- Я думаю, мы все такие, - сказала Окику. “И я готова согласиться с предложением Брайса.

- Вовсе нет. Ещё нет. Геддис покачал головой. Следователи все еще жуют информацию, и они думают, что поймали по крайней мере еще двух клиентов Мисс Болтон. Они еще не готовы подтвердить это, но если они это сделают, когда они это сделают, тогда да. Я думаю, мы притащим сюда Болтона, пропустим ее через все эти чертовы отжималки, а потом отнесем все это Мари-Клер. Кто, будучи твердолобой, вероятно, обвинит нас в похищении, незаконном лишении свободы, нарушении гражданских прав и всем остальном, что вы можете придумать. Но - он криво усмехнулся, по крайней мере, она будет нам очень благодарна!

- Прекрасно. Полковник Венг вздохнул.

- На самом деле, я хочу узнать от нее, Болтон, я имею в виду, сказал Блэнтон, кто, черт возьми, на самом деле эти парни. Я имею в виду, вполне возможно, что, несмотря на все, что мы думаем, что знаем, это действительно манти.

- Есть крошечная разница между "мыслимым" и более вероятным, чем апокалипсис,-сказал Аль-Фанудахи. Я понимаю, что мы должны сохранять объективность, Лупе, но на самом деле. Манти?- Он покачал головой.

- Я этого и не говорил, Дауд. Я сказал, что это вполне возможно, и это чертовски хороший аргумент, который мандарины предпочтут услышать. И мы по-прежнему несем ответственность за непредвзятое отношение к этому вопросу. Вот почему мы всегда называем их "другими парнями", не так ли? Чтобы напомнить себе не развивать туннельное зрение и не делать никаких предположений, которые мы не можем доказать?”

Она смотрела на него, приподняв одну бровь, пока он не кивнул, затем пожала плечами и продолжила.

- Я хочу сказать, что, хотя я не думаю, что это манти, я все еще нахожу весь этот бизнес "Солгласования" ужасно трудным для принятия. Мало того, что было бы труднее, чем ад, держать заговор на этом уровне в глубокой темной тайне в течение многих веков, но и вся концепция глупа. Последняя война закончилась уже более семисот земных лет назад, черт побери. К этому моменту любое затянувшееся предубеждение против джинни является опорой для людей, которые хотят чувствовать себя выше генетических рабов, а не жгучей проблемой, о которой люди думают как о крысиной заднице. Неужели вы действительно думаете, что большинство людей все еще так категорически против генетического улучшения вида, что кто-то с ресурсами, которые должны были потребоваться другим парням, чтобы привести все это в движение, не мог просто финансировать пиар-кампанию, чтобы убедить Лигу отменить юридические запреты, поддерживающие запрет Кодекса Беовульфа на генетические манипуляции?

Она выглядела скептически,и Аль-Фанудахи не мог ее винить.

- Я уже думал об этом, - признался он. - Мне, как и тебе, трудно это проглотить. Манти и хевениты, очевидно, верят в это, хотя, и они более чем достаточно умны, чтобы тот же самый аргумент пришел им в голову. Я понял это некоторое время назад, так что в последнее время я продвигал идею, рассматривая ее под разными углами, и я начал задаваться вопросом. Что, если "Соглосование" - это на самом деле немного дезинформации, посаженной на манти?”

- Прошу прощения? Брови Блэнтона поползли вверх, и он фыркнул.

- Послушайте, предположим, что кто-то по какой-то причине хочет дестабилизировать Лигу. Я думаю, мы все могли бы согласиться, что если это то, что нужно другим парням, они делают чертовски хорошую работу. И я могу придумать несколько правдоподобных сценариев, начиная от потенциального Бога-Императора, скрывающегося где-то на окраине с планами на Галактическую гегемонию, до кучки, и я имею в виду кучку межзвездных корпораций, которые видят шанс заработать еще больше денег, как Технодайн делает прямо сейчас, до независимого военачальника в ожидании, который хотел бы, чтобы УПБ (Управление Пограничной Безопасности) сократили, чтобы он мог расширить свою собственную местную базу власти. Кто бы это ни был, он использует "Великий альянс" в качестве своей кувалды, так что предположим, что кто-то вроде этого, кто-то, кто знал, что ему понадобится кувалда, сел и тщательно подготовил "доказательства", которые, как он знал, манти и хевениты, оба из которых ненавидели Мезу с тех пор, как они подписали Конвенцию Червелла, подпрыгнули бы.

У нас было много свидетельств того, как наши так называемые разведчики следуют своим предубеждениям прямо в мертвую гравитационную шахту, а не рассматривают альтернативные возможности. Тот факт, что Мантикора и Хевен продемонстрировали свою компетентность в других областях, не означает, что они компетентны во всех областях.

- Значит, ты предполагаешь, что другие парни тоже манипулируют манти, - задумчиво произнесла Окику.

- Я предполагаю, что это может быть,-поправил Аль-Фанудахи. И возможно также, что манти абсолютно правы. Я трачу много времени, разбираясь с мотивами и намерениями, Нацуко, и я изучал историю. Как способ размять умственные мышцы, можно сказать. Так что я видел людей, таких же чокнутых, как те, кого описывают манти, вплоть до истории диаспоры Анте. Возможно, что такое Согласование существует, я просто нахожу это невероятным.

- Это, наверное, справедливо,-сказал Вэн Чжин Хван через мгновение. И когда Вы дойдете до этого, если другие парни манипулируют манти, они сумели подтолкнуть их в положение, которое большинство солариан считают где-то к западу от безумия. Она покачала головой. Мы знаем об этом, потому что один сумасшедший ученый, она поморщилась, намеренно используя прилагательное Аль-Фанудахи, с очевидными психическими проблемами, подтвержденными по крайней мере полудюжиной официальных мезанских источников, каким-то образом бежал с Мезы после ядерного террористического акта, который, как говорят мезанцы, был организован оперативниками манти, и излил свое сердце разведке манти, раскрывая существование массового заговора, о котором никто больше во всей галактике даже не слышал.- Она закатила глаза. Судя по шатким уликам, это даже более...необычно, чем обычно.

- Принимая во вниманме. Конечно! Аль-Фанудахи махнул рукой. Даже если каждая вещь, которую этот Симоэнс должен был сказать, является чистой дистиллированной правдой, никто не захочет верить в это, как только Абруцци и Общественная информация закончат высмеивать это. И мы должны относиться к этому, мягко говоря, скептически. Но у нас есть, у нас, охотников за привидениями, я имею в виду, чертовски убедительные доказательства того, что другие парни действительно существуют. Манти, возможно, неправильно их идентифицировали, но они там, Чжин-Хван. И ужасно много как давления, чтобы расплющить Мантикору, так и физической поддержки, чтобы сделать это расплющивание, как Кольчуги Технодайна, исходят из Мезы или мезанской связи. Это еще одно заблуждение, направленное против манти? Или это доказательство того, что манти действительно могут что-то знать?

- Ты намеренно пытаешься поджарить мой мозг, или это просто сопутствующий ущерб, потому что ты уже поджарил свой собственный?- Раздраженно спросил Венг, и Аль-Фанудахи усмехнулся.

- Ни то, ни другое. Я просто говорю, что вопрос, который мы должны постоянно иметь в виду, если это не "Согласование", то кто же это, черт возьми? И что бы еще ни было правдой, манти сумели пережить короткий конец противостояния с Народной Республикой на протяжении большей части двух стандартных столетий и надрали ей задницу в придачу. Таким образом, они явно не обманывали себя в каких-либо фатальных оплошностях до этого. Я просто говорю, что нам следует держать наши собственные умы открытыми для возможности того, что кем бы ни были другие парни, их цель не является ни тем, что мы думали, ни тем, что манти думают, что они нашли.

***

- Извините, что звоню так поздно, - сказал Раджмунд Нихус с экрана связи Адана Ухтомского. Он поймал главу второй секции как раз в тот момент, когда Ухтомской направился к двери, и его голубые глаза были такими же несчастными, как и его тон. - Я тоже знаю, что сегодня пятница, но я подумал, что мне лучше ввести вас в курс дела до выходных.

- Быть в курсе в вопросе о чем?- Настороженно спросил Ухтомской. Вам удалось идентифицировать ваши так называемые источники в Майе?

- Еще нет. Я пытаюсь установить источник моего второго отчета, но у меня не было времени, чтобы получить ответы на мои запросы. Даже если бы они были, вы знаете, как трудно бывает заставить полевых агентов приходить на собеседования...и как они недовольны тем, что отказываются от источников, когда они, наконец, приходят.

Кивок Ухтомского был нетерпеливым, и Нихус мрачно пожал плечами.

- Ну, может, у вас и не было времени на ответы на мои вопросы, но Маккилкин, вы помните, наш старший агент в Спрэге? Он замолчал, и Ухтомской снова кивнул, еще более нетерпеливо. Ну, она прислала продолжение. В дополнение к независимому журналисту из Курящейся Лягушки, который получил фотографии нашей таинственной встречи Манти с Баррегосом, у нее есть несколько источников в Эревоне. Один из них, старший помощник на верфях, строящих военные корабли для Баррегоса и Розака, финансируемые местными властями. И по его словам, они строят чертовски больше кораблей, чем рассказывают кому-либо в Старом Чикаго. И не только крейсеры и эсминцы, Адао. Он говорит, что они строят супердредноуты. Супердредноуты для транспортировки подвесок в комплекте с технологией Манти. Все что необходимо: сверхсветовые комы, стелс, лучшие компенсаторы, эти ужасные ракеты. По полной программе.

- Боже мой, - пробормотал Ухтомской. Затем его глаза сузились. А какие у нее есть доказательства?

- Пока ничего конкретного, - признал Найхус. Судя по ее сообщению, она сама собиралась отправиться на Эревон через пару дней после отправки. А это значит, что она уже там, может быть, даже на обратном пути в Спраг. Она говорит, что думает, что ее источник может подвести ее достаточно близко к верфям для визуального изображения. Но если этот парень знает, о чем говорит, то мы должны беспокоиться не только о Майе. Если манти действительно дают Эревону доступ к своим новейшим технологиям, особенно после того, как Эревон уже однажды перепрыгнул с корабля на другую сторону, тогда у них должны быть какие-то чертовски железные гарантии, что на этот раз они не будут использованы против них. И если Баррегос и Эревон не нуждаются в этом, чтобы противостоять "Великому Альянсу", я могу думать только об одном противнике, о котором они могли бы беспокоиться.



Часть 2-1 | Бескомпромиссная Хонор | Часть 3