home   |   А-Я   |   A-Z   |   меню


Часть 6

ДЕКАБРЬ1922 ПОСЛЕ РАСЕЛЕНИЯ

Соларианский Торговый Корабль Звездный Галеон

Система Беовульф

- Последний, - с глубоким облегчением объявила Эвелин Черницкая, первый офицер линейного грузового корабля "Звездный Галеон" Калокаиноса.

Капитан Симеон Руссо тонко улыбнулся. Он понимал облегчение Черницкой и был так же счастлив, что сам покончил с этапом развертывания. Пробираться через систему Беовульфа, направляясь от гиперграницы, чтобы доставить беовульфскую собственность, которую правительство системы Уорнер захватило до референдума об отделении, было бы в любом случае медленно. “Грузовые контейнеры", которые каким-то образом уплывали за борт ровной струйкой, тоже действовали на нервы. Корабли редко проходили достаточно близко друг от друга, чтобы кто-то заметил что-то настолько маленькое, отделяющееся от другого корабля, но на этот раз, естественно, у них был относительно близкий сосед на протяжении большей части их путешествия к планете Беовульф.

Было мало шансов, что их нежеланный спутник заметит что-нибудь, даже если он смотрел в совершенно неправильном направлении, два миллиона километров были “близко” только по меркам звездной системы, но все на борту Звездного галеона вздохнули с облегчением, когда курс незнакомца разошелся в сторону Кассандры, второй обитаемой планеты системы Беовульф.

И, по крайней мере, у нас на борту больше нет этих проклятых дронов-в-коробках, если таможенники проявят любопытство, напомнил он себе. Если уж на то пошло, у них нет причин. Но они проклятые Беовульфцы. Если кто-то может сделать что-то только для того, чтобы испортить нам жизнь, даже не осознавая, что он это делает! ..

Его улыбка стала еще тоньше, потом совсем исчезла, и он признал истинную причину напряжения Черницкой. И его собственной, если уж на то пошло.

От Уорнера до Беовульфа было примерно тридцать пять дней в гиперпространства, двадцать восемь субъективных для экипажа звездолета, но Звездный галеон был тридцать семь дней, двадцать девять субъективных, вне Уорнера. Как того требовал приказ их миссии, они вышли из гипера в БС.-712-19-6 безпланетный красный карлик, чуть более чем в двадцати одном световом году от их конечной цели на линии от Уорнера до Беовульфа.

Рандеву было назначено на случай, если их приказы потребуют каких-то изменений в последнюю минуту, и Руссо действительно не ожидал, что там кто-то будет ждать. Он, однако, ошибался. И он также ошибся в своем первоначальном предположении, что операция по какой-то причине была отменена. Оснащенный стие-драйвом корабль был значительно крупнее большинства курьерских судов Согласования, но все равно он был в четыре раза быстрее, чем самый быстрый Звездный Галеон. У его начальства было достаточно времени, чтобы проинформировать его о катастрофе в Мезе и перевезти дополнительные предметы. Этот инструктаж не сказал ему, сколько людей на самом деле погибло, но, судя по изменившимся инструкциям, он был уверен, что ему не понравятся ни количесва, ни личности погибших, когда и если он наконец получит эту информацию.

И кстати об этих измененных инструкциях

- Свяжись с управлением межпланетным движением Беовульфа, - сказал он офицеру связи. - Передайте им наш манифест и спросите, можем ли мы ускорить разгрузку. В конце концов, - он на мгновение обнажил зубы, - мы отстаем от графика, не так ли?

Здание Адмиралтейства

Город Старый Чикаго

Солнечная Система

Солнечная Лига

“Итак, похоже, что и Бэткрурон 312, и Бэткрурон 960 будут доступны Адмиралу Каприотти, сэр, - сказала вице-адмирал Симпсон.

Симпсон, недавно получившая повышение от контр-адмирала, несмотря на ее неудачу в качестве посланника Раджампета Раджани к Беовульфу перед разгромом Яросного правосудия, имела компактное телосложение и каштановые волосы. Она также была оперативным сотрудником штаба Уинстона Кингсфорда, и, несмотря на то, что это была не слишком впечатляющая карьера для кого-то со связями ее семьи, она была...солидной. Это было самое подходящее слово для нее, снова подумал он: крепкая. Она не была такой умной, как Уиллис Дженнингс, его начальник штаба, но она была методичной и организованной. Более того, она взяла за правило умерять порой экстравагантный оптимизм Адмирала Флота Бернарда и остальных сотрудников отдела Стратегии и Планирования.

Большинство из них, кисло напомнил он себе сейчас, никогда не открывали огня по противнику. Или, во всяком случае, в них никогда не стреляли.

- Это хорошо, Мардж, - сказал он вслух. - Имейте в виду, я уверен, что Винсент и вице-адмирал Хелланд хотели бы, чтобы мы нашли кого-нибудь еще. Как это выглядит?”

“Помимо тех подразделений, которые мы уже твердо назначили, и Бэткрунов 312 и 960, конечно, я боюсь, что шкаф пуст, сэр, - призналась Симпсон. Она не выглядела счастливой, но и не пыталась пустить дым. “Если бы у нас был еще месяц, даже пара недель, мы могли бы наскрести по меньшей мере еще две эскадры, а возможно, и три. Вот и все, после всех этих развлечений на периферии.”

Она была осторожна в своем тоне с этой последней фразой, отметил Кингсфорд с некоторой горькой усмешкой. Что ж, это было справедливо. Эти развлечения тоже не доставляли ему особого удовольствия. Его шаг по замене одиночных супердредноутов на дивизионы линейных крейсеров освободил довольно много легких кораблей, даже если это был смехотворно дорогой способ “показать флаг”, по крайней мере по довоенным стандартам. К сожалению, этого оказалось недостаточно, чтобы дать ему уверенность в операции "Фабиус".

И это, вероятно, потому, что ты не хочешь нести эту чертову штуку в первую очередь, Уинстон. Он спрятал мысленную гримасу, прежде чем она достигла его лица. Есть так много способов, как эта штука может пойти к черту. И если это произойдет, и если Великий Альянс отреагирует так же, как я, все станет еще хуже. Боже. Если бы кто-нибудь еще месяц назад сказал мне эти два слова, “еще более уродливые” - о чем-то вроде “зверства в Мезе”, я бы сказал ему, что он чертов идиот! Что может быть "уродливее" этого?

Он не знал этого и не хотел знать. Это была одна из причин, по которым он назначил Винсента Каприотти командовать оперативной группой 790. Он хорошо справился с ОГ 783 и сумел избежать убийства гражданских лиц в Кашалоте по ходу дела. Судя по его отчетам, он понял, почему не должен убивать и их тоже. Учитывая его послужной список, он был очевидным кандидатом на операцию "Фабиус".

Хотя он, вероятно, не собирается посылать мне благодарственные письма в ближайшее время. Я бы на его месте, черт побери, так не поступил!

- Мы просто должны сделать все, что в наших силах, несмотря на отвлекающие маневры, - сказал он вслух. - Продолжай в том же духе, Мардж. Если что-то обнаружится, я хочу, чтобы это немедленно передали под командование Каприотти.”

- Понятно, Сэр.”

- Есть ли какие-нибудь новости о графике поставок "Технодайна", Тернер? Кингсфорд продолжал, повернувшись к капитану Тернеру Рабиндре, своему штабному офицеру по материально-техническому обеспечению, который искоса взглянул на Симпсон.

Формально Рабиндра докладывал сначала Адмиралу Дженнингсу, а затем самому Кингсфорду, но не Симпсон, но Дженнингс не смог присутствовать на сегодняшней встрече, и они с Симпсон работали в тесном контакте еще до того, как был отдан приказ о модификации "Фабиуса". Очевидно, он хотел убедиться, что не заденет сложившийся порядок подчинения, но Симпсон только кивнула ему, и он снова посмотрел на Кингсфорда.

“По состоянию на сегодняшнее утро, сэр, они не сообщали о каких-либо сбоях.”

- Тон Рабиндры был очень осторожным. Он был почти такого же роста, как Кингсфорд, с широкими плечами и атлетическим телосложением, отточенным часами на баскетбольной площадке с нулевой гравитацией. Несмотря на это, ему каким-то образом удалось спроецировать стереотипный менталитет “снабженца”, и он ненавидел, когда на него давили из-за жестких сроков поставки. Это было отношение, которое могло довести Кингсфорда до безумия, но он терпел этого человека, потому что при всех его раздражающих чертах, и несмотря на звание, которое остановилось на капитане почти двадцать стандартных лет назад, он был, вероятно, лучшим логистом, которого когда-либо встречал главнокомандующий.

“На самом деле они прогнозируют несколько лучшие производственные показатели на” Хастах", - продолжил капитан. “У меня пока нет для вас точной оценки. Они обещали мне одну перед закрытием дела на Ганимеде, сегодня. Однако у нас будет немного меньше, чем первоначально прогнозировалось последних Кольчуг.”

“Насколько ниже вы имеете в виду? Кингсфорд нахмурился. “Мы уже добавляем еще три эскадры линейных крейсеров к первоначальной боевой группировке Фабиуса. Я надеюсь, что нам вообще не понадобятся Кольчуги, но если они понадобятся, я не хочу, чтобы наши погреба для ракет были не заполнены.”

“Все, что они сказали мне до сих пор, это” немного", - печально сказал Рабиндра. “Я сразу же отправил запрос, но они еще не ответили. Я дам им еще один пинок, как только эта встреча закончится, сэр.”

“Хорошо. Кингсфорд резко кивнул. “У нас, вероятно, есть более чем достаточно старых птичек, чтобы заполнить любые пустые места, но наши люди работают в достаточно невыгодном положении. Я не хочу, чтобы их посылали с чем-то меньшим, чем самое лучшее, что мы можем им дать.”

- Понял, Сэр.”

Оба сотрудника рассудительно кивнули, и естественно, подумал Кингсфорд. Он достаточно сильно и часто вдалбливал эту мысль, во всяком случае!

“Хорошо, в таком случае, давайте посмотрим на наши последние прогнозы по силе кораблей Манти и Хевенитов на терминале. Я знаю, что наши цифры должны быть предварительными, но есть ли какая-либо возможность уточнить их путем...”

Silver Bullet Q-12

Beowulf System

Беспилотник бесшумно скользил сквозь скрывающую его темноту.

Серебряная пуля Q-12 была намного больше, чем большинство беспилотных платформ, больше даже, чем одна из платформ Призрачного всадника Королевского флота Мантикоры. Однако он был, по крайней мере, так же незаметен, как Призрачный всадник, когда медленно двигался по своей паучьей дороге. За время, прошедшее с момента его первоначального развертывания, он прошел через всю систему так, что никто его даже не заметил.

СП Q-12 был, фактически, одним из последних подразделений Звездного галеона, развернутых для достижения назначенной позиции. Однако в конце концов он добрался туда и плавно затормозил, остановившись относительно основной системы G2. Панели в его радиопоглощающей оболочке раздвинулись, разворачивая солнечные панели, предназначенные для поддержания заряда в его плазменных конденсаторах как можно дольше. Они сделают его значительно менее скрытным, но вряд ли кто-нибудь заметит его теперь, когда он больше не двигается. Как только они оказались на месте, реактивные двигатели коротко запустились, посылая беспилотник в бесконечное вращение на месте, обследуя, с помощью тонко чувствительных гравитационных датчиков в его тщательно разработанной носовой части, назначенный объем пространства.

Где-то в этом объеме находились управляющие платформы, которые делали Майкрофт возможным. Люди, которые установили эти платформы, понимали их важность, и они не делали все возможное, чтобы их было легко обнаружить. Гравитационные импульсы, делавшие возможной сверхсветовую связь, было трудно скрыть, особенно от чего-то внутри их путей передачи, но Великий Альянс развернул плотную оболочку платформ Призрачного всадника и сенсорных буев далеко за пределами сферы Майкрофта. Они давали Майкрофту необходимую информацию, если ее когда-нибудь призовут к действию, но их постоянный поток сверхсветовых передач также обеспечивал фон, в котором исчезали управляющие платформы.

Во всяком случае, из-за пределов сферы. Внутри ее…

Заветная цель, истинный искусственный разум, продолжала ускользать от человечества. По прошествии столь долгого времени лишь горстка исследователей продолжала заниматься им вообще, но возможностей “блестящего программного обеспечения” нынешнего поколения было более чем достаточно, чтобы убедить большинство людей за пределами этого избранного сообщества, что компьютеры действительно могут думать.

Они не могли, и, возможно, это было так же хорошо в случае СП Q-12. Его ИИ не беспокоил тот факт, что он был послан на то, что в конечном счете должно было быть самоубийственной миссией. И вряд ли ему станет скучно, когда он будет терпеливо-терпеливо слушать сигналы, которые, как знали его создатели, должны были быть где-то там. Майкрофт был слишком важен для Великого Альянса, чтобы его адмиралы могли рисковать его боеготовностью. Если он когда-нибудь и понадобятся, то очень скоро, и потому система оставалась активной, наблюдая, выжидая, готовая защищать звездные системы, укрывшиеся под крыльями Майкрофта. А это означало постоянный поток сигналов готовности и плановых системных испытаний, для которых требовались сверхсветовые импульсы. Они могли быть очень краткими, они могли приходить нерегулярно, но они должны были быть там.

И потому СП Q-12 парил в темноте, слушая с бесконечным терпением ... и ожидая.

Комната хранения 212-05-632

Башня Брамлетта

Город Старый Чикаго

Солнечная Система

Солнечная Лига

У полковника Тимоти Лафтона болела голова, а во рту стоял невероятно противный привкус.

Это было его первое осознание. Затем он осознал, что находится в комнате, которую никогда раньше не видел, сидя в тяжелом кресле с привязанными к нему запястьями и лодыжками. Это была или когда-то была кладовая, подумал он, с пылью на полу. Кроме стула, на котором он сидел, единственным предметом обстановки был еще один стул, на этот раз пустой, стоявший напротив него.

"Нехорошо", - подумал он, моргая глазами, пытаясь очистить свой вялый ум и решить, кто из нескольких возможных людей, имевших основания не доверять ему, поместил его сюда. Совсем не хорошо.

- Привет, Тим, - раздался голос у него за спиной.

Его голова резко повернулась, глаза сузились, но он почувствовал несомненный прилив облегчения, когда узнал этот голос. В отличие от нескольких других людей, промелькнувших в его мозгу, он был почти уверен, что майор Брайс Тарковский вряд ли в ближайшем будущем вставит ему за ухо дротик пульсера.

- Бр ... - ему пришлось остановиться и откашляться. “Брайс.- Во второй раз это имя прозвучало почти естественно, и он улыбнулся. “Я думал, что наша игра в покер состоится только в среду.”

“Это не так. Тарковский улыбнулся в ответ, хотя его зеленые глаза были очень холодны.

- Клянусь, я не планировал подсовывать тузов, если все дело в этом.”

- Боюсь, что нет. Тарковский прошелся по комнате и сел на второй стул. “Это больше похоже на спокойный разговор, чтобы помочь мне решить, стоит ли сдавать твою жалкую задницу.”

- Сдать меня для чего?- Спросил Лафтон. “Я имею в виду, - он снова улыбнулся, натягивая ремни на запястьях, - я уверен, что есть много обстоятельств. Никто не может соблюдать все правила. Не откладывая в долгий ящик, у себя в уме, я не могу действительно думать о том, что я сделал, что требует такого рода ответа.- Он сильнее потянул за ремни.

- Я говорю не о правилах, Тим. Это идет немного глубже, чем это.”

- Куда же? Лафтон озадаченно посмотрел на него.

- Тим, я видел, как к тебе поступают необработанные данные, и видел, как ты проводишь анализ. Ты рисовал какие-то очень странные выводы. Или, возможно, я должен сказать, некоторые очень уверенные выводы из очень скудных, можно сказать, почти несуществующих, доказательств. Мне любопытно, почему ты это делаешь.”

“И какие же это будут выводы?- Спросил Лоутон, и в его голосе прозвучала легкая настороженность.

“Те, которые говорят, что Манти стоят за всеми беспорядками в протекторатах. Знаешь, те, которые Оравиль Баррегос в значительной степени развенчал. Те самые, которые так ловко вносили свой вклад в официальную линию мандаринов.”

- Черт Возьми, Брайс! Лафтон рассмеялся. - За этим стояли Манти! Разве то, что произошло в Мезе, не является достаточным доказательством?”

“Даже если предположить, что это действительно были Манти, а ты морской пехотинец, Тим, ты бы использовал ядерное оружие вместо кинетического удара?-это не то же самое, что операция с фальшивым флагом, о которой ты так уверенно говорил, это должен был быть он. И ты начал говорить это почти в то же самое время, когда Раджмунд Найхус начал говорить это, что интересно, потому что я чертовски хорошо знаю, что он лживая задница. Как я уже сказал, я вернулся и посмотрел на тот же самую сырую запись, которую ты видел, и если у тебя нет какой-то секретной частной связи с кем-то в системе Мантикора, там нет ни одной чертовой вещи, по крайней мере, до менее чем двух месяцев назад, которая указывала бы на Манти. Но никто, читая ваши анализы, никогда не догадается об этом.”

- Я не согласен.”

“Я так и думал, что ты это скажешь. Тарковский откинулся назад и сложил руки на груди. “Но это слишком вопиюще, чтобы быть простой интерпретацией. Ты намеренно готовишь свой анализ, Тим. Мало того, ты занимаешься этим уже несколько месяцев, в то время как убивают чертовски много людей. Я хочу знать, почему и кто это сделал.”

Лафтон задумчиво посмотрел на него. С технической точки зрения умышленная фальсификация разведывательных данных является уголовным преступлением, наказуемым тюремным заключением на срок не менее пяти стандартных лет. Таково было наказание в мирное время. Во время войны последствия становились значительно жестче и определенно неприятными. С другой стороны ...

- Брайс, ты застрял в Старом Чикаго даже дольше, чем я. Ты же знаешь, как играют в эту игру. Каждый "формирует концепцию" в своем анализе! Если уж на то пошло, Вы делаете то же самое. О, я знаю, что вы безупречно чистый морской пехотинец, но скажите мне, что вы не ... затушевали отчет или два, чтобы поддержать позицию корпуса! У каждого есть миска с рисом, которую он пытается где-то защитить.”

“В этом много правды, - признал Тарковский. “Но это совсем другое дело, Тим. На этот раз вы были частью чего-то, что убивает миллионы людей, и люди, стоящие за этим, хотят их убить.- Он покачал головой с мрачным выражением лица. “Я думаю, тебе пора перестать помогать с этим.”

- Никто никого не хочет убивать! Лафтон недоверчиво покачал головой, потом на секунду поднял ее и пожал плечами. - Ладно, может быть, людей, о которых ты говоришь, если они существуют, и не волнует, если убьют людей, которых они не знают, но никто не пытается сложить тела выше, чем они были бы сложены в любом случае.”

- Это очень интересная формулировка. Предположим, ты скажешь мне, кто те люди, о которых я говорю, если они существуют, и позволишь мне решить все остальное?”

“Вы понимаете, что любые доказательства, полученные под давлением, недопустимы? Лафтон поднял бровь и снова потянул ремни на запястьях. “Я упоминаю об этом только в качестве источника информации, вы понимаете.”

“Сейчас меня больше интересует, кто они такие, чем то, что происходит с тобой. Тарковский мимолетно улыбнулся ему. - По правде говоря, до этого ты мне всегда нравился, и я не хотел бы потерять источник дохода, который представляют наши игры в покер. Но я говорю совершенно серьезно, Тим.- Его улыбка исчезла, а глаза впились в полковника. “Я хочу знать, на кого ты работаешь.”

Несколько секунд Лафтон пристально смотрел на него, тщательно обдумывая услышанное. Он не знал, почему Тарковский вдруг заполучил эту пчелу в свою шляпу, но, как он только что сказал, все в Старом Чикаго были у кого-то в кармане. Тимоти Лафтон слишком долго служил в пограничной службе безопасности, чтобы не знать о повсеместной коррупции в Лиге, и во многих отношениях внутри Койпера было еще хуже, чем снаружи, в протекторатах. Она менее ... неприкрыто запускала зубы, возможно. Менее открыто признана. Но сам факт, что никто даже не прокомментировал это, и уж конечно, никто не был готов взять на себя Сизифов труд что, либо сделать с этим, только подчеркивал ее всепроникающую силу.

Он всегда знал, что у Тарковского была донкихотская жилка, что-то вроде комплекса Ланселота. Но, конечно же, майор не мог поверить, что кто-то в Старом Чикаго способен вызвать чувство возмущения из-за того, что было не более чем обычным делом! Даже если он выдаст Лафтона, и даже если “запятнанные улики” принудительного признания не будут автоматически выброшены, и это правда, что у флота и морской пехоты были несколько более гибкие стандарты в этом отношении, слишком много других людей в этом городе потеряют, если люди, делающие "одолжения"для других людей, будут избиты. Так что в конце концов, несмотря на довольно...мелодраматические методы допроса Тарковского, он смотрел не более чем на дисциплинарный шлепок по запястью.

- Ладно, Брайс, - вздохнул он. “Знаешь, все, что тебе действительно нужно было сделать, это спросить об этом через карточный стол. Разумеется, без записывающего устройства. Здесь нет никаких глубоких, темных тайн.”

- Ну так расскажи мне.”

Тарковский откинулся назад, скрестив ноги, и Лафтон кивнул.

“Конечно. Это обычный бизнес. Я знаю, тебе не нравится, как работает система, но это ничего не меняет. Еще когда я работал с УПБ в протекторатах, я познакомился с некоторыми игроками. Судоходные линии, межзвездные корпорации и тому подобное. Поэтому, когда ситуация с Манти начала ухудшаться в Талботте, я не был удивлен, когда один из этих контактов связался со мной. Послушайте, любому, кто достаточно умен, чтобы проверить оба люка шлюза, было очевидно, что Колокольцев и другие будут трахать дворняжку, что бы ни случилось. Это не похоже на то, что все, что я сказал, будет критическим компонентом в их способности испортить все! Но я признаю, что мои, назовем их "клиенты", хотели, чтобы я внес свой вклад в формирование федеральной политики. Поэтому, когда они предложили, чтобы мои анализы отражали долгосрочные цели Манти на Периферии и Окраине, я не видел, как это может повредить.”

“И это предположение, что Манти намеренно разжигали беспорядки в протекторатах? Был ли это ваш собственный вклад в "формирование федеральной политики"?”

“Хм. Лафтон задумчиво поджал губы. “Знаешь, я не совсем уверен в этом.- Он нахмурился. - Это просто как-то выросло из ситуации в Талботте.”

“Значит, все это относится к Талботту?”

“Конечно, это так! Манти разозлили многих людей, когда сожрали Талботт.”

- Включая ваших "клиентов"?”

“Я уверен, что они были взбешены этим, но, поверьте мне, им не нужна была аннексия Талботта, чтобы захотеть залепить в глаз Манти!”

- Нет?”

- Брайс, я дам тебе тысячу кредиток, если ты вспомнишь кого-нибудь во всей Лиге, кто ненавидит Манти больше, чем клан Калокаинос!”

“Значит, ты все это время работал на "Калокаинос Шиппинг"?”

“Ну конечно же! Лафтон покачал головой. - Генрих Калокаинос ненавидит Мантикорцев уже почти восемьдесят земных лет, и единственный парень, которого я могу вспомнить, кто ненавидит их больше, это, вероятно, Волкхарт. Я должен признать, что в некотором смысле они не самые острые стилусы в коробке.- Он снова покачал головой. “Я думаю, они все еще думают, что торговый флот Манти может быть уничтожен, чтобы расчистить путь для их кораблей. Я также думаю, что они не в своем уме, но я совершенно счастлив взять их кредиты, если они хотят бросить их мне.”

- Калокаинос, - задумчиво произнес Тарковский. “Интересно.”

- Как я уже сказал, Брайс, - почти сочувственно произнес Лафтон, - так заведено в Старом Чикаго. Ты, наверное, последний белый рыцарь во всем этом городе.”

“Может, и так, - сказал Тарковский. “Но все же мне немного любопытно. Ты сказал, что не уверен в том, что именно тебе пришла в голову мысль о том, что Манти намеренно сеют смуту по всей границе, насколько это возможно. Ты в этом уверен?”

“Уверен в том, что я в этом не уверен?- Лафтон фыркнул. “Да, я думаю, это один из способов выразить это.”

- И никто не указал тебе на него? Тарковский придал вопросу оттенок скептицизма, и Лафтон нахмурился.

- К чему ты клонишь, Брайс?”

“Мне просто интересно, предложила ли вам это Шафика Болтон.”

Лафтон напрягся, глаза его сузились от удивления. Если Тарковский уже знал, что Болтон была его связным с Калокаиносом, то, конечно, он должен был иметь некоторое представление о том, на кого она работала! Он был слишком хорош в своей работе, чтобы не проследить это. Так почему же он ...

Полковник моргнул, когда его зрение внезапно затуманилось. Он поерзал в кресле и снова тяжело сглотнул, ощутив внезапный приступ тошноты. Что ...

Новая вспышка взорвалась в центре его мозга, и все его тело напряглось, а затем рухнуло вперед на ремни.

Башня Хиллари Индракаши Энкатешвара

Город Старый Чикаго

Солнечная Система

Солнечная Лига

“В следующий раз, когда у тебя будет блестящий мозговой штурм и ты решишь действовать самостоятельно, как неуправляемая боеголовка, прекрати пить все, что ты там пил, и подыши чистым кислородом! Черт побери, какого черта ты тут делаешь? Или я оказываю тебе плохую услугу? В конце концов, вы же морской пехотинец, так что вполне вероятно, что в вашу проклятую голову никогда не приходило ничего более изощренного, чем размышления!”

Симеон Гэддис впился взглядом в Брайса Тарковского, который, не дрогнув, оглянулся.

- Я склонен согласиться, Симеон,-сказал Вэн Чжин Хван. “С другой стороны, и хотя я полностью отдаю себе отчет в том, что это, скорее всего, только усилит его слабые тенденции к боеголовкам, я также должен думать, что мы сделали шаг вперед, относительно того где мы были.”

“А ты веришь, серьезно? Бригадир Геддис перевел свой взгляд, возможно, отступил на пару шагов, на своего товарища жандарма. - Умоляю, просвети меня! Как именно это освещает нашу тьму?”

“Я думаю, что выбор времени для этой "аневризмы" говорит нам о многом, сэр,-сказал Дауд аль-Фанудахи. - По-видимому, он был в полном порядке, признав, что сфальсифицировал свой анализ, даже признав, что сделал это для Калокаиноса. Но как только Брайс упомянул имя Болтон, он упал замертво. Почему-то я сомневаюсь, что это совпадение.”

“Они правы, сэр, - неуверенно сказала Нацуко Окику. Геддис повернул к ней свое раздраженное лицо, и она пожала плечами. - Сэр, ваши собственные криминалисты нашли Нанотех. Возможно, на самом деле, я бы сказал, что это вероятно, Лафтон никогда не знал, на кого он на самом деле работал, но то, что с ним случилось, полностью совпадает с тем, что, по словам Баррегоса, произошло на Курящейся Лягушкуе.”

“Но мои собственные криминалисты понятия не имеют, как это произошло, - заметил Геддис. - "Он только что умер" - это не то, что я бы назвал детальной причиной смерти. И они не знают, что именно чертов Нанотех вызвал эту его удобную аневризму.

Его покорный подчиненный только терпеливо посмотрел на него, и он нахмурился. К несчастью для его настроения, у нее была своя точка зрения. На самом деле, так же поступил и Тарковский, даже если его подход одинокого ковбоя был невероятно опрометчивым. Бригадир не мог сосчитать, сколько способов похищения служащего в соларианской морской пехоте офицера могло взорваться у них перед носом. Особенно, когда офицер, о котором идет речь, умер в заключении. К счастью, какими бы ни были другие его недостатки, Тарковский был грамотным тактиком. Он подсунул ничего не подозревающему Лафтону бутылку алкоголя, а затем перенес бессознательного полковника по шахте грузового лифта в заброшенную кладовую в собственной жилой башне Лафтона внутри грузового контейнера, и никто ничего не видел. Таким же образом он вывез тело полковника из здания и провел большую часть двух часов, облетая Старый Чикаго и окрестности, чтобы убедиться, что никто не последовал за ним, прежде чем связаться с другими Охотниками за привидениями.

Окику держала оборону в Хиллари Энкатешваре, когда поступил на защищенный ком звонок Тарковского, и, несмотря на опасения Гэддиса относительно того, куда все это может привести, она все сделала правильно. Она послала двух жандармов, которым доверяла, забрать контейнер с погрузочной площадки, где велела оставить его Тарковскому. И эти жандармы перевезли контейнер в одно из менее разрекламированных помещений жандармерии, чей персонал привык подчиняться непосредственно бригадиру Гэддису в случаях, связанных с секретными аспектами безопасности.

Она также проинструктировала старшего судмедэксперта в этом учреждении, чтобы он особенно внимательно присматривался к любому виду биологических нанотехнологий. В том числе, специально-Нанотехам, предназначенным не для того, чтобы быть найденным.

И они нашли его.

"Вот это и есть ключевой момент", - подумал он, отступая назад и усаживаясь на угол стола Окику. Они нашли это проклятое барахло.

Он устроился поудобнее и нетерпеливым жестом пригласил Тарковского сесть за стол напротив, затем глубоко вздохнул.

- Хорошо, - сказал он. - Позвольте мне быть предельно ясным, майор. Если вы когда-нибудь, а я имею в виду когда-нибудь, сделаете что-нибудь подобное снова, предварительно не обсудив это лично со мной, я гарантирую, что вы исчезнете почти так же бесследно, как и Лафтон. Это понятно?”

- Да, Сэр.

Тем не менее, - продолжил бригадир, - Нацуко права. То же самое, я уверен, ты сделал это, Чжин-Хван. Я бы не назвал это "доказательством", но это довольно убедительное доказательство того, что другие парни на самом деле действуют прямо здесь, в Старом Чикаго, и что они не хотят, чтобы мы смотрели в сторону Мисс Болтон. И как ты сказала, Нацуко, это почти полностью совпадает с версией Баррегоса о том, что случилось с его Манти.- Мой эксперт не специалист по генетике, и он не на переднем крае био-нанотехнологий, поэтому он понятия не имеет, что должно было делать вещество, которое он нашел, или как оно было спроектировано. Он знает, что он не только основан на собственной ДНК Лафтона, но, похоже, был разработан, чтобы быть бесконечно самовоспроизводящимся, во всяком случае, до тех пор, пока он не убьет своего хозяина, что нарушает около семнадцати положений Кодекса Беовульфа. И кто бы его ни построил, он чертовски сложен.”

- Доказательства того, что он действительно пришел с Мезы?- Вэн размышляла вслух. Геддис посмотрел на нее, и она пожала плечами. “Или, может быть, от кого-то в Месе, во всяком случае? После Беовульфа у них лучшие генетики и биоинженеры в галактике.”

“Что делает весьма соблазнительным посмотреть в сторону Мезы, - признал Геддис. “В то же время есть и другие высококвалифицированные биотехнологи, Чжин-Хван. Использование техники, которая указала бы пальцем на Мезу, если бы кто-то наткнулся на нее, должно было бы быть привлекательным для других парней.”

- Если предположить, что другие парни на самом деле не Мезанцы, - ответила она.

- При условии, что так. Он согласился, потом посмотрел на Тарковского. “Вы говорите, он совсем не выглядел нервным или встревоженным?”

“Ни капельки, сэр. Я загрузил видео.”

“Я знаю, что это так. Но вы, тот следователь, который действительно был с ним в комнате.”

- Да, Сэр. Тарковский понимающе кивнул. “И, как я уже сказал,он действительно казался более расслабленным, когда мы двигались дальше.- Он покачал головой с несчастным выражением лица. “Должен признаться, мне очень не нравится, как все получилось. Тим мог быть грязным, но он был прав. Все в этом проклятом городе так или иначе "грязные"! Он явно не считал себя более грязным, чем кто-либо другой, и, казалось, чувствовал себя вполне комфортно, опознавая Калокаиноса. По-моему, он искренне верил, что именно на него работает, и полагал, что между благосклонностью других людей к Калокаиносу и общей выгребной ямой Старой Чикагской политики он в конце концов уйдет. Он понятия не имел, что скоро умрет.”

“Таково было мое впечатление от видеозаписи, - сказал Геддис. “Я просто хотел получить ваше подтверждение. И если у него не было никакого представления о том, что он вот-вот умрет, это, вероятно, указывает на то, что он был всего лишь инструментом, а не частью основного плана.”

“Я думаю, это также указывает на то, что мы правы, что Болтон-куратор для других парней. На самом деле, она, вероятно, очень важный куратор. Однако Нанотех убил его, но не сделал этого, пока Брайс не упомянул ее имя” - сказал Аль-Фанудахи, и Геддис кивнул.

“В то же время, - заметил бригадир, - мы должны задаться вопросом, насколько широко другие парни распространили этот свой "смертельный" протокол безопасности. Мы уже показали, что они очень, очень хорошо умеют избегать слежки и электронного подслушивания. Если кто-то, кого мы арестуем и допросим, упадет замертво, как только мы зададим какие-нибудь полезные вопросы, будет чертовски трудно построить какое-либо дело, которое мы могли бы передать кому-либо, даже Рорендал и ее людям в правосудии. Любой из мандаринов высмеет нас из своих кабинетов, если мы не сможем принести им что-то чертовски более солидное, чем это!”

“Согласен. Выражение лица Аль-Фанудахи было мрачным, опасно близким к отчаянию.

Он не мог оспорить ни одного из доводов Геддиса, но это только усугубляло его отчаяние. Он и Ирэн Тиг не располагали полной информацией об операции "Фабиус", но то, что они знали, им не нравилось.

Если только кто-то не придумал сверхсекретное оружие, о котором никто в Оперативном анализе не знал ни черта, любая атака на Беовульф будет катастрофой для флота Солнечной Лиги. Яростное правосудие и Гипатия ясно дали это понять. Вполне возможно, и то, что они слышали, предполагало, что это вполне вероятно, что Стратегия и Планирование полагали, что ФСЛ придумали какой-то технологический уравнивающий ход, о котором они не упоминали ОпАну. Возможно, они даже правы. Аль-Фанудахи было трудно представить себе что-то достаточно сильное, чтобы фактически выровнять игровое поле, но они могли бы найти что-то, что дало бы Фабиусу по крайней мере шанс достичь своих целей.

Но даже если бы они это сделали, ФСЛ все равно понесла бы огромные потери, вдобавок к тем, которые она уже понесла. Этого было достаточно, чтобы перевернуть его желудок, но была еще худшая возможность. Если Манти не совершили “зверства Мезы", то кто бы их ни совершил, он продемонстрировал свою готовность убивать миллионы людей для достижения своих целей. И если они были готовы убить миллионы Мезанцев, то не было никаких причин думать, что они не устроят убийство миллионов Беовульфцев. На самом деле, если бы другие парни действительно были Мезанским Согласованием, они, вероятно, были бы намного более готовы убивать Беовульфов, учитывая отношения между ними. И что произойдет, если они это сделают? Если им удастся убить миллион или два граждан Беовульфа и обвинить в этом ФСЛ? Или, что еще хуже, действительно использовать ФСЛ, чтобы вызвать эти смерти? Как отреагирует на это Великий Альянс?

Информация о новой поправке к Конституции, призванной решить текущий финансовый кризис Лиги, некоторая из аккредитованных газетчиков, большинство из анонимных источников, начала попадать в общественные советы. Учитывая атмосферу здесь, в Солнечной системе, поправка, если она существовала, а он думал, что она, вероятно, существовала, скорее всего, прошла бы через слухи об усеченном процессе ратификации, несмотря на несколько серьезных юридических недостатков в процедуре. И если бы мандарины смогли, как бы глубоко они ни нуждались, использовать огромную экономическую мощь Лиги, ситуация изменилась бы радикально. Вероятность краха Лиги, или, по крайней мере, краха ее федерального правительства, которое, возможно, вернуло бы здравомыслие ее внешней политике, значительно уменьшилась бы, и Великий Альянс понял бы, что он смотрит на гораздо более длительный, гораздо более опасный конфликт.

Хотел ли кто-нибудь в Старом Чикаго признать это или нет, Дауд аль-Фанудахи знал, что до сих пор Альянс проявлял огромную сдержанность. Он не хотел этой войны и не хотел воевать, и он восхищался выбранной им стратегией. Тактик в нем мог критически относиться к тому, как их оборонительная позиция оставляла инициативу в руках Лиги, но стратег в нем понимал. Их оборонительное преимущество было настолько велико, что они могли позволить себе позволить Солярианам подойти к ним, по крайней мере, когда дело касалось их критических систем ядра. Им не нужно было искать возможности сжевать ФСЛ, и они действительно сделали все возможное, чтобы минимизировать потери Солариан, вместо этого. Они полагались на "мягкую силу" экономической войны, делали все возможное, чтобы способствовать краху политической клики, ведущей конфронтацию, не убивая никого, когда они могли бы этиого избежать.

Их ближайшая стратегическая цель состояла, очевидно, в том, чтобы задушить федеральное правительство в финансовом отношении, одновременно отделяя системы протекторатов и торговых партнеров солариан, пока мандарины, или их преемники, не будут вынуждены согласиться на мир путем переговоров. Это было очевидно. Но он подозревал, что их конечная цель состояла в том, чтобы поощрять не что иное, как распад всей Лиги на меньшие, менее гигантские государства-преемники, такие как автономный региональный сектор Майя и этот новый фактор Ренессанса, объединяющийся вокруг Маннергейма.

Но обе эти стратегии были выжидательными. Это была тактика, выбранная стороной с минимальными амбициями на территорию...и достаточной уверенностью в собственных военных возможностях, чтобы быть терпеливой. Чтобы время работало на него.

Но если и был кто-то во всей Галактике, кто должен был противостоять вызову сделать трудные военные решения, то это был Великий Альянс. Они должны были осознать потенциальные недостатки выбранной ими стратегии...и это означало, что у них должна быть альтернативная стратегия на случай, если их первый подход потерпит неудачу. Так что же произойдет, если произойдет еще одно "злодеяние Мезы" , на этот раз в одной из систем Великого Альянса? В сочетании с внезапным улучшением финансового положения мандаринов и одновременным применением какого-то нового оружия, которое позволило ФСЛ проникнуть в их оборону и убить еще больше их гражданских лиц? Что произойдет, если все это объединится и убедит Королевский флот Мантикоры и ее союзников начать войну, действительно начать войну, с Солнечной Лигой в самый первый раз?

И что произойдет, если они придут к выводу, что Лига решила, что Эриданский эдикт больше не применяется? Если они решат, что единственный способ предотвратить новые массовые нападения, это принять политику безжалостных репрессий? Доказать, что они и в самом деле добьются Ока за око и Зуба за зуб, сколько бы миллионов Солариан ни убивали, если бы мандаринам понадобилось именно это, чтобы проявить здравомыслие, когда они это увидели?

Если перчатки действительно снимут, кто знает, где прекратится убийство...если оно прекратится?

Ледяной холод пробежал по телу Дауда Аль-Фанудахи, когда он посмотрел в пустые глаза этого вопроса, и только темнота смотрела в ответ. Потому что единственное, что он знал, было то, что он не знал ответа.


Часть 5 | Бескомпромиссная Хонор |  Часть 7